Как сделать рамы для веранды самому

Демченко А.В.: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    12.05.2017. Текст урезан в соответствии с договором. Издан 07.2017 г., АСТ Извините :) Электронный вариант издательской версии книги можно приобрести здесь: https://www.litres.ru/anton-demchenko/pohod-na-zapad/ "Бумажный" экземпляр книги можно приобрести здесь: https://book24.ru/author/demchenko-anton-vitalevich-198884/ Черновик можно прочесть в поглавной выкладке ниже

А.В. ДЕМЧЕНКО

ПОХОД НА ЗАПАД

ПРОЛОГ

   Стена дождя накрыла пакгаузы, грохотом грома и барабанной дробью миллионов капель воды заглушив портовый шум и гам. Огни фонарей и прожекторов превратились в размытые дрожащие пятна света. И это было только начало. Не прошло и пяти минут с начала ливня, как в дефлекторных раструбах стоящих у причальной стенки судов, засвистел усиливающийся ветер, а выдающиеся в море волноломы украсились белопенными шапками. Шторм обрушился на портовый город внезапно и с такой силой, какой не припомнил бы ни один старожил. Жители попрятались по домам, а власти вынуждены были приостановить работу вокзала, поскольку идущую по высокой насыпи железнодороджную ветку уже терзали перекатывающиеся через неё водяные валы. И только в порту, расположившемся в защищённой от штормов бухте, ощетинившейся волноломами, продолжалась вечная суета. Впрочем, сейчас и в её нотках слышалась какая-то нервозность. Что-то происходившее в порту явно нарушало привычный ход вещей, и шторм тут был не причём.    - Этим-то что здесь понадобилось? - Проворчал Сутулый Бейнит, недобро зыркая в сторону мокрых и растерявших всю свою бравую выправку солдат, сжимающих в побелевших от холода руках ремни винтовок. При общем грузном и слегка сутулом виде орка, взгляд его маленьких глаз из-под нависающих над ними тяжёлых надбровных дуг мог напугать любого обывателя. Обывателя, но не солдата. "Серые" боятся только собственных унтеров, по рыку которых готовы идти даже на пулемётные гнёзда и выставленные на прямую наводку пушки противника. А орк? Ну что орк? Ходит себе в сторонке, зыркает... и девол с ним.    - Да демоны ведают. Нагнали чуть ли не полк. Вроде ищут кого-то... - Пожал плечами бригадир и, заслышав гудок, встрепенувшись, окликнул стоящего на штабеле рабочего. - Румор! Гони "серых" из-под крана!    Ражий детина в грязном жилете на голое тело кивнул начальнику и зычно заорал идущим по погрузочной линии солдатам, на миг перекрыв даже грохот грома. Командующий "серыми" унтер выругался, услышав крик портового работника, и погнал своих подчинённых в сторону. Вовремя. С шумом и лязгом, пыхтя паровыми клапанами, над их головами прокатилась балка крана с раскачивающимся под ней грузом и, остановившись у причальной стенки, выдвинула руку-стрелу над почти невидимым из-за дождя и темноты, чёрным бортом океанского грузовоза.    Покосившись в сторону солдат, сбившихся у штабелей в одну кучу, ошарашенных просвистевшей над их головами многотонной укладкой, Бейнит покачал головой и, сплюнув в бурлящий грязным водоворотом водосток, двинулся следом за своим бригадиром к погрузочному трапу. Но не прошёл он и трёх шагов под проливным дождём, как со стороны складов ветер донёс приглушённый расстоянием хлопок, а следом за ним ещё один и ещё... "Серые" засуетились, лязгнули затворы винтовок и солдаты, подгоняемые вельдшписом, рысцой побежали на звук пальбы.    - Могли бы и быстрее шевелиться. - Заметил Бейнит, нагоняя начальника, даже не подумавшего сбавить ход или спрятаться от далёких выстрелов. Впрочем, тут докер прекрасно понимал бригадира. Сам недавно с действительной пришёл, и "своих" видел издалека. А ветерана далёкой пальбой не напугаешь.    - Тоже ж живые люди. - Индифферентно заметил бригадир, почесав обломанным чёрным ногтем кончик заострённого уха. - Думаешь, охота им под пули лезть?    - Мы тоже в огонь идти не хотели. - Буркнул орк. - Но уж приказ выполняли, как положено. А эти... тыловые!    - Хорош ворчать. - Нахмурился бригадир и соплеменник Бейнит. - Война кончилась. Все мы теперь тыловые.    - То так. - Вздохнул рабочий, стирая рукавом заливающую лицо воду. - А всё ж, у нас злости до драки было больше.    - Молодой ты ещё, хоть и фронтовик. На войне за свой дом бились. А здесь "серым" за что ложиться? За склады толстосумов? - Бригадир покачал головой и, чуть помедлив, махнул рукой. - Ладно, кончаем трёп. Что у тебя с третьим трюмом этого ингланца?    - Так, Ирм - косорукий, грохнул паллету на крышку, а она возьми да и просядь. А там восемь тонн... как кулаком врезали. Замок вырван, петли к демонам. Сейчас ребята Сивого её меняют.    - Это же еще часов пять потеряем. Что капитан?    - Капитан... капитан-то ничего. Сам знает, что у него не океанский грузовоз, а корыто деревенское. Пальцем ткни, ржой осыплется. А вот карго-мастер ор поднял, только держись. Всё грозил на нас расходы повесить.    - Ну да, ну да... а то, что крышка должна свободно до сорока тонн груза на себе держать, он забыл от огорчения, наверное? - Фыркнул бригадир. - Пусть орёт. К утру начальник порта в управление приедет, к нему и пошлите. Пускай на начальство наше поорёт. Если духу хватит.    - То да... - С непонятной интонацией протянул Бейнит. - У нашего "адмираала" не забалуешь.    В этот момент, вроде бы прекратившаяся стрельба началась снова. На этот раз выстрелы зазвучали гораздо ближе... и как-то злее, что ли? А через секунду пирс озарила ярчайшая вспышка, которую тут же нагнал мощный грохот взрыва. Склад второй линии, приземистый, основательный, вдруг вспух, разлетелся железно-деревянным крошевом, и в стекающих по брусчатке потоках воды заплясали отблески занимающегося пожара.    Брошенный наземь взрывной волной, Бейнит, тяжело мотнув головой, поднялся на ноги и, заметив лежащего у штабеля рельс бригадира, попытался привести его в чувство.    Наконец, тот открыл глаза и, размазав по лицу дождевую воду, смешивающуюся с сочащейся из длинного пореза на лбу кровью, тихо, но зло выругался.    - Вот ведь, зар-раза... - Пробормотал он, когда запал иссяк и, вцепившись в плечо рабочего, встал на подкашивающиеся ноги. - Спасибо, Бейнит.    - Тише, тише... бригадир. Идти можешь? В глазах не двоится? Ноги держат?    - Кое-как. Если не быстро... - Прислушавшись к ощущениям тела, проговорил тот.    - Вот и ладушки. Пойдём тогда потихоньку. - С кряхтеньем орк закинул руку начальника себе на плечо и медленно повёл его в сторону портового управления, мимо бегущих к пожару, словно мотыльки на огонь солдат и спешащих туда же, завывающих сиренами пожарных паромобилей. - Фельдшер сегодня на месте. А вот кабы вчера такая гадость приключилась, пришлось бы до больницы везти...    Бейнит шёл и бормотал что ни попадя, время от времени чуть встряхивая навалившегося на него и то и дело теряющего сознание бригадира, не обращая никакого внимания на окружающую суету и поднимающуюся гарь от разгорающегося пожара. Что уж там на взорванном складе могло источать такую непотребную вонь, ветерану было совсем не интересно.    Солдаты, подгоняемые зло матерящимися унтерофицерами, оцепили зону складов и теперь с любопытством смотрели, как пропущенные к пылающему зареву паромобили пожарной команды тормозят, чуть не вкатившись в огонь. С лавок закреплённых вдоль кузовов машин посыпались сверкающие медью касок пожарные и тут же деловито засуетились, разворачивая толстые рукава шлангов и подключая их к покоящимся в кузовах, забранным в латунные каркасы стеклянным цистернам с толстенными стенками, за которыми, при старании, можно было рассмотреть мечущихся в возбуждении от близости извечного врага, водяных элементалей.    - Вызывали, рем вельдмайр? - Вошедший в кабинет начальника порта, твидвельдлёйт молодцевато щёлкнул каблуками надраенных до блеска сапог.    - А, Риенваль. - Отвлёкшись от просмотра каких-то бумаг, протянул Норд. Окинул взглядом затянутую в ремни портупеи высокую, как и у всех эльфов, но по-человечески ладно скроенную фигуру подчинённого, на миг задержал взгляд на заострённом кончике уха, торчащем из-под лихо сдвинутой набекрень серой пилотки с чёрной выпушкой, и в очередной раз подивился тому, как тот умудряется выглядеть щёголем не только в парадном мундире, но и в полевом вельдгро. Впрочем... сейчас явно не время для зависти. Вельдмайр Норд вздохнул. - Твидлёйт, раздайте нижним чинам пачки бронебойных. Машина только что подвезла...    По-эльфийски тонкие, изящные, но совсем по-человечески чёрные брови заломились выразительным домиком.    - Бронебойные? На одного дезертира? - Удивился Риенваль.    - Именно. Час тому назад, в штабе всё же пришли к выводу, что нам стоит знать о цели немного больше. Он - "кукловод", а здесь на складах целый батальон кадавров... Взрывы и пальбу ты слышал сам. Вывод?    - Понял. - Кивнул твидлёйт и, выйдя за дверь, бросил пару фраз кому-то в приёмной. Послышался топот ног и полуэльф вернулся в кабинет. - Я отдал приказ. Шпиис Остер примет патроны и раздаст их солдатам... Как думаете, рем майр, пожар его рук дело?    - Не знаю, Риенваль. Не знаю. - Протянул тот, задумчиво постукивая толстыми пальцами по стопке документов на столе. - Как бы то ни было, это происшествие дезертиру только на руку. Мне пришлось отдать половину второй роты на оцепление складов, отвлекая их от поисков.    - И что ему вздумалось бежать именно сюда? - Вздохнул Риенваль.    - А куда ещё? Этельброк - единственный открытый порт на западном побережье. Бежать вглубь страны бесполезно. Комендатуры после поражения зверствуют, хватая всех бродяг. Сквозь это сито ему не пройти, и беглец это понимает.    - А кто он? Откуда вообще взялся? - Нахмурился вельдлёйт.    - Наш он. Попал в плен у Грюнсхау, после подписания мирного договора был интернирован. На фильтрационном пункте возникли какие-то вопросы и бедолагу упрятали за решётку. Как будто мало было того, что он год провёл в лагере пленных у северян... - Нехотя, рубленными фразами ответил Норд.    - То есть, он и не дезертир вовсе, так? - Выразительно глянул на него подчинённый. Будь на месте его собеседника любой другой ротный, вельдмайр и не подумал бы отвечать, скорее уж наложил бы взыскание за наглость, но с Риенвалем они прошли всю северную кампанию и за три года боёв и походов основательно сдружились. Хотя глядя на упитанного, рослого вельдмайра-человека, не отличаюшегося изяществом манер и даже в парадном мундире смотрящегося натуральным медведем, и сравнивая его с изящным щёголем-полуэльфом, в это довольно трудно поверить.    - Выходит так. Там вообще, весьма дурнопахнущая история приключилась, Риенваль. Если, конечно, верить адьютанту нашего колонела. - Вельдмайр встопорщил усы и, внимательно посмотрев на подчинённого, внушительно добавил. - Надеюсь, дальше тебя она не уйдёт.    - Рем вельдма-айр... - Протянул полуэльф с этакой укоризной. А в глазах сверкнуло любопытство. Вот до чего Риенваль был падок, так это до сплетен и новостей, ещё одна черта, делавшая его больше эльфом, чем человеком.    - Ладно-ладно. Знаю, что не разболтаешь. - Проворчал Норд. - Расскажу, но учти, что это только слухи.    Твидвельдлёйт, получив разрешающий кивок командира, уселся на скрипучий стул у рабочего стола, за которым расположился его командир и приготовился слушать. Впрочем, история получилась довольно короткой.    - Беглец этот... служил в ОДЭ Северного фронта. Под командованием Ириенталя.    - Адмираала "Ворвертс"?    - Именно. А второе его прозвание знаешь? - Кивнул Норд.    - "Смерть флота"? - Уточнил Риенваль.    - Вот-вот. Автора этого прозвища мы и ловим. После Гейдельсхофской бойни, он перед строем отказался принимать причитавшуюся ему награду и, обвинив адмираала в уничтожении собственной эскадры, подал рапорт на перевод. Его и перевели... в штурмовые роты Третьего огневого, где бедолага и служил ещё год до самой битвы у Грюнсхау. Ранение, плен... В Империю он вернулся уже после подписания мирного договора, и был направлен на фильтр, как и все бывшие пленные. На предмет разбирательства и выяснения обстоятельств пленения. Да на его беду, комендантом марки в которой разместили фильтрационный пункт, был назначен...    - Адмираал Ириенталь. - Щёлкнув пальцами, перебил своего командира вельдлёйт.    - Именно так. А эльфы, уж ты прости, Риенваль, славятся своей мстительностью. Бедолагу техфеентрига, прошедшего огонь, воду и медные трубы, во мгновение ока обвинили в предательстве. Родной брат Ирииенталя, глава имперской канцелярии моментально протащил решение о лишении его титула и дворянского достоинства, после чего, собранный самим адмираалом, трибунал вынес нашему беглецу приговор о смертной казни через повешение. Так-то...    - А что родня? Раз у него был титул... они же должны были... - Нахмурился Риенваль, привычно пропустив мимо длинных ушей шпильку в адрес эльфов.    - А демоны их ведают. Островные норы, сам знаешь, у них в родственных связях сам Девол ногу сломит. - Пожал плечами Норд. - Может быть, среагировать не успели, а может, он кому из родни дорогу перешёл...    - Да, дела... - Риенваль глянул в окно, за которым отчётливо был виден пылающий склад и, чуть помедлив, проговорил, покосившись на командира. - Знаете, рем вельдмайр, мне кажется, охранение у складов выставлено уж больно жидкое. Надо бы их второй ротой усилить, что ли?    Норд смерил своего подчинённого долгим изучающим взглядом и неожиданно усмехнулся в роскошные усы.    - А что? Дельная мысль, вельдлёйт. А ну как огонь на соседние здания перекинется... Решено. Ставьте свою роту на охрану, а на поиске останутся солдаты эрствельдлёйта Ноу. Вот разве что, корабли...    - Да что тем посудинам, рем вельдмайр? - Улыбнулся Риенваль. - Это ж купцы, они портовым службам не доверяют. Там на каждой лоханке по десятку собственных охранников. А уж мимо них и мышь не проскользнёт.    - О как... Ладно, поверим в умения частной охраны. - Открыто рассмеялся Норд и, черкнув пару слов на листе вырванном из лежащего на столе блокнота, вручив записку Риенвалю, указал на дверь. - Отдайте моему денщику, пусть отнесёт эрствельдлёйту Ноу. Да и вам к своей роте пора, друг мой.    - Есть, рем вельдмайр. - Взлетев со стула и козырнув, Риенваль исчез из кабинета.    - Извини, Рид. Больше я тебе ничем помочь не могу. - Тихо проговорил в пустоту офицер, автоматически потерев ладонью левое плечо. Продырявленное шальным осколком под Грюнсхау, и давно зажившее, оно до сих пор отвратительно ныло к перемене погоды. Впрочем, если бы не кадавр техфеентрига Рида Лоу, притащивший ослабевшего от потери крови раненого эрствельдлёйта Норда в госпиталь, сейчас, наверное, плечо своего хозяина не беспокоило бы. Мертвецов, вообще, мало что беспокоит...      

ЧАСТЬ 1. ПО МОРЯМ ПО ВОЛНАМ

Глава 1. Бежать нельзя остаться

   Молодой человек с измождённым лицом и блестящим от влаги чёрным ёжиком волос, кутающийся в грязные, давно потерявшей цвет отрепья, на которые не позарился бы и последний клошар, привалился к кирпичной кладке стены и, тяжело вздохнув, тряхнул головой, словно мокрый пёс. Капли воды полетели в разные стороны, покатились дорожками по лицу и шее, размазывая по коже грязь и копоть, а мокрый блеск волос сменился мягкими бликами уличного фонаря на ранней, слишком ранней седине.    Нор Рид Лоу, техфеентриг и командир отделения десанта левиафана "Тинау"... точнее, бывший нор, бывший техфеентриг и бывший командир... устал. Вымотался до предела. Три года боёв, год плена, возвращение домой и тюрьма, чуть не закончившаяся для него петлёй, совершенно сумасшедший, нереальный по своему везению побег, неделя петляний по горам в попытках сбросить с хвоста эльфийских егерей, две недели пути до Этельброка, пешком, без денег и малейшей надежды найти хоть какой-то кров и еду в сёлах без риска попасть в лапы комендатуры... и бегство от облавы, устроенной явно по чьему-то "стуку" уже в самом городе. Девол бы побрал законопослушность жителей этой марки!    И вот теперь он сидит на грязном полу полупустой угольной ямы под старым пирсом... и даже нет сил порадоваться такому удачному взрыву склада, отвлёкшему солдат от поисков "дезертира", не хуже чем пальба найденного там же кадавра. Стерев с лица грязь, точнее ещё больше размазав её разводы по щекам, Рид охлопал себя по карманам и, тихо выругавшись, прикрыл глаза. Сигарет у него не было, а если и были бы, курить в угольной яме, затея не лучшая. Рвануть, может и не рванёт, но... в общем, технику безопасности ещё никто не отменял.    Из зыбкого подобия сна, вымотанного молодого человека вырвало пыхтение парового катера, раздавшееся со стороны пандуса для загрузки угля. Поморщившись, Рид попытался вновь уснуть, но замершая в десятке метров посудина не дала ему такой возможности. Точнее, зычные голоса её экипажа, эхом мечущиеся под сводами галереи.    Изрядно сдобренный солью диалог двух матросов, сверлом вворачивавшийся в мозг беглеца, поневоле заставил его прислушаться к разговору... и в голове Рида забрезжила идея.    Этельброк оказался не столь гостеприимен, как он рассчитывал, и старый приятель, знакомый Риду ещё по довоенной жизни, у которого он хотел пересидеть поднявшуюся бучу, помочь не мог. Трудно помогать, будучи пропавшим без вести... А значит, из гудящего словно растревоженный улей города придётся бежать. Но уйти из Этельброка посуху Риду не удастся, это точно. Патрули и разъезды комендантуры и поднятых по тревоге местных частей, просто не дадут ему такой возможности. Вариант с побегом на дирижабле, тоже можно не рассматривать, поскольку в городе просто нет постоянного воздушного порта. Зато, есть порт морской. Понятно, что проникнуть на иностранное судно, можно даже не мечтать, равно как бессмысленно пытаться пробраться на какой-нибудь местный трамп идущий за рубеж. Досмотр и охрану на них никто не отменял. Тем более, сейчас, когда власть в северной марке принадлежит военным. Но кто сказал, что это единственное направление для побега? Можно попробовать убраться из Этельброка на одном из каботажников, идущих в южные провинции. Там-то войны не было, а значит, и уровень паранойи должен быть пониже. Дело за малым: пробраться на подходящее судно и затаиться в трюме.    Поднявшись на ноги и машинально попытавшись отряхнуть штаны от угольной пыли, тщетно, разумеется, Рид выбрался из хранилища и, оглядевшись по сторонам, быстрым шагом двинулся по галерее, туда, где на фоне светлеющего неба, уже можно было рассмотреть тёмные громады надстроек стоящих в ожидании погрузки судов.    Отыскать среди них подходящий не стало проблемой. Всего-то и надо было высмотреть среди каботажников находящееся в процессе погрузки, судно с соответствующим портом приписки. А дальше дело техники. Пробраться на кораблик и, забравшись под брезент спасательной шлюпки, затаиться меж её банок в ожидании отхода.    Вовремя. Стоило Риду как следует затянуть концы удерживающие тент, которым была накрыта шлюпка, как на палубе послышался шум шагов и голоса. Похоже, портовые службы и команду трампа мало интересует суета военных. И правильно. Каждый должен заниматься своим делом. Беглецы бегут, ищейки рыщут, а команда судна готовится к очередному выходу в море. С этими мыслями, Лоу и отключился, завернувшись в сложенную на носу шлюпки парусину.    Проснулся беглец лишь поздним вечером, когда стих шум и гвалт в окрестностях. Нет, стоящие невдалеке пароходы продолжали погрузку, но на каботажнике избранном Ридом для себя в качестве транспорта, царила тишина. Не спешит кораблик выходить в море, явно не спешит. Ну, оно и к лучшему.    Лоу ещё некоторое время прислушивался к окружающей тишине, но убедившись, что вокруг ни души, всё же рискнул выбраться из шлюпки. Повёл плечами, покрутил шеей, разгоняя кровь по затёкшему от долгого пребывания в скрюченном состоянии телу и, вдохнув весьма своеобразные ароматы порта, огляделся по сторонам. Всем хорошо это пристанище-убежище, но угольным галереям под пирсом уступает в двух вещах. Колонки с водой для оперативного тушения возможных пожаров тут нет, и с гальюном проблема. Но если второе Рида пока не беспокоило, то пить хотелось неимоверно. Вот и выбрался беглец из-под тента, да отправился на поиски пресной воды. И ведь нашёл, хоть и не без приключений.    Топот ног Лоу услышал, когда уже отыскал на камбузе бак с ещё тёплым куриным бульоном. Ему бы подумать, с чего вдруг кок оставил на плите четырёхгалонную кастрюлю с остатками бульона, но дорвавшийся до питья и безопасной в его состоянии пищи, Рид просто потерял голову. Всё же последний раз он ел почти пять суток назад, если, конечно, можно назвать едой горсть размоченных в воде зёрен, что удалось "награбить" в норе сурка, пока драпал по предгорьям от егерей. А сейчас, почуяв приближение кого-то из членов команды, Рид просто замер на месте с половником в руке у открытой кастрюли. Взгляд метнулся из стороны в сторону. Ларь! Бросок, тихий хлопок крышки и затаиться... тише мыши.    - Виман! Свинья... - Пробормотал гость и до Лоу донёсся звук глухого металлического удара. В узкую щель овощного ящика, ставшего для него укрытием, Рид увидел, как вошедший на камбуз человек, седой здоровяк с красным обветренным лицом и длинным шрамом рассёкшим левую щёку от виска до подбородка, швырнул забытый половник в мойку. - Сколько раз говорить! Поел, убери за собой... Так нет же, всё привычки барские забыть не может... Охламон!    "Морской волк" покачал головой и, вздохнув, открыл один из шкафов. Грохнул о столешницу стакан, следом булькнула бутылка, и до обострённого голодом обоняния беглеца донёсся запах алкоголя. Ром хлещет, сволочь...    Дождавшись, пока оставшийся на дежурстве моряк утопает туда откуда пришёл, Рид потихоньку выбрался из ларя и, вихрем пройдясь по камбузу, отправился в обратный путь... "домой", в шлюпку, нагруженный сухарями и удобным кувшином с водой, закрывающимся привязанной к горлышку крышкой. Жаль только, что тащить с собой бульон теперь опасно, дежурный может заметить "недостачу". Пришлось Риду ограничиться парой половников, залитых в урчащий от голода желудок. Эх, ещё бы покурить... но, чего нет, того нет. Никаких намеков на табак Лоу на камбузе не обнаружил, а соваться ещё глубже во внутренние помещения каботажника он не рискнул. Ну да ничего. Терпел пять дней и ещё потерпит, уши не отвалятся.    Залезать под тент сразу, Рид не стал. Успеется. Из рубки его не видно, а размяться телу просто необходимо. Заодно и обед растянется. Открыв кувшин и, не удержавшись от того, чтобы сделать из него долгий глоток, Лоу аккуратно налил в крышку воду и, бросив в неё сухарь, водрузил свой обед на трюмный люк, чтоб "дошёл". Грызть сухие сухари после столь долгого воздержания... было бы, как минимум, неразумно. Уж чтобы понять это, его куцых познаний в медицине вполне хватало.    Короткая разминка привела тело в относительный порядок, да ещё и согрела, что было совсем не лишним, довольно прохладной ночью, пусть и в самом начале осени. А после небольшого перекуса, настроение Рида и вовсе поползло вверх. Ещё бы принять душ и можно сказать, что жизнь налаживается. Ха... Нор Рид Лоу всегда легко переживал житейские неудобства, как это ни странно для дворянина. Впрочем, странного здесь немного. Всё же Рид из островных норов, а это совсем не то же самое, что столичные рафинированные дворяне, великолепно разбирающиеся в сотнях приборах на столах званых обедов, но понятия не имеющие как обращаться с топором или охотничьим ножом. Одно слово: вырожденцы. Правда, среди них тоже имеются исключения, как показал военный опыт Рида, но там стоило говорить не о великих умениях дворян, а об их перевоспитании. Грязь и кровь войны очень быстро выбивают из молодых умов всяческий бред. Или не выбивают... но это уже клиника, которая лечится лишь свинцом в лоб. Быстро, кардинально и без мучений. Жаль, что точно так же нельзя решить проблему оберофицеров, в большинстве своём выросших в тех же условиях, но не видевших войны вживую. На штабных картах кровь не видна...    Отдых, столь желанный и долгожданный, позволил Риду наконец упорядочить мысли и идеи, последний месяц метавшиеся в его мозгу, как всполошённые птицы. Арест, суд, приговор и чудесное спасение, можно сказать, прямо из петли, неделя непрерывного бега от егерей, игры в прятки с патрулями и постоянная усталость, всё это совсем не лучшим образом влияло на способность мыслить. Ну не было у него ни времени ни сил, чтобы как следует обдумать происходящее, все мысли свелись к чистым инстинктам загоняемого животного: удрать подальше, залечь поглубже и не отсвечивать... а если найдут, принять последний бой и утащить с собой как можно больше охотников.    И вот теперь у Рида, наконец, появилась возможность отдохнуть и подумать обо всём происшедшем с ним в последние месяцы. Честное слово, в плену и то проще было!    Ну, арест и суд... тут всё понятно. Достаточно было увидеть на месте председателя трибунала надменную рожу Минта Ириама, как вопрос с арестом отпадал сам собой. Мстительная ушастая свинья не простила позора на награждении и данного ему прозвища. Отсутствие какой-либо помощи со стороны родни... тут тоже нет ничего странного. Для семьи, Рид Лоу давно уже отрезанный ломоть, так что, думается, отец, узнав о лишении дворянского звания самолично изгнанного им из дома сына, особо не расстроился. Старый нор Лоу вообще считал, что его младший недостоин нести имя рода... так что, тут тоже всё понятно. А вот побег...    Удачный взрыв в артиллерийском парке, шальная болванка снаряда проломившая стену здания гауптвахты и вырвавшая решётку в охраняемом блоке... ночь на дворе и крайне удачно выезжающий из расположения гарнизона паровой грузовичок, в кузове которого оглушённому Риду удалось спрятаться и без помех покинуть территорию части. Везение? Может быть... но вот отряд егерей, не способный нагнать в горах одного-единственного технаря, босого, безоружного и безденежного, это уже нонсенс. Нет, Лоу вовсе не был таким уж обессиленным, хотя год плена у северян не прошёл для него бесследно, но ещё во время службы он имел возможность насмотреться на действия егерей и прекрасно понимал, что на их поле он не игрок. В прямом столкновении, да при поддержке хотя бы двух кадавров, Рид, конечно, раскатал бы "охотников" быстро и качественно, но в горах, не имея при себе даже перочинного ножа и ни минуты свободного времени для применения... непрофильных методов, шансы разделаться с егерями, или хотя бы отделаться от них, стремились к нулю. И тем не менее, ему удалось улизнуть от этих въедливых и чрезвычайно упрямых ребят. А патрули, появлявшиеся на горизонте точно в тот момент, когда Лоу пытался сменить маршрут и уйти вглубь империи, в её центральные области? Если бы эта идея не разила за милю паранойей и манией величия, Рид мог бы решить, что его старательно и целенаправленно отжимают от восточных областей и гонят в Этельброк. Глупость, конечно, но... может это знак судьбы, а?    Как бы то ни было, он вырвался из сетей охотников и теперь дело за малым: свалить из этого гостеприимного порта. Планы? Ха, рукастому технику, разбирающемуся в сложных устройствах и артефактах, работа найдётся всегда и везде, а значит, с голоду Рид не помрёт. Служба? Так кончилась она. Ещё в тот день, когда Ириам зачитал императорский указ о лишении Рида Лоу дворянского достоинства, а заодно огласил и смертный приговор.    Империя замечательно показала, как она ценит боевые заслуги своих подданных вообще, и одного техфеентрига в частности. Рид ещё понял бы, если бы Ириам из мести услал его на каторгу, но лишить титула, званий и наград может только канцелярия императора. Понятно, что всё это было проделано всё тем же адмираалом, лишь для того, чтобы унизить Лоу позорной казнью через повешенье, но разве это умаляет вину сюзерена?    Смешно? По-детски? Может быть, так и было бы, если б не одно "но". Как дворянин и вассал, Рид Лоу приносил императору присягу, обещая, выражаясь высокопарным языком клятвы, отдать свой клинок и кровь в защиту сюзерена и империи. Но и у императора были обязанности в отношении приносящего присягу. Обязанности, которые он просто не стал исполнять. Ни разбирательств, ни расследований. Отказав своему вассалу даже в суде чести, император просто предал его. А раз так... пусть катится к Деволу!    Желудок, не страдающий больше от жажды и голода, позволил Риду провалиться в долгий, дарящий отдых сон. А когда духи сна наконец отпустили своего "пленника", оказалось, что старый каботажник уже давно пенит волны, как и положено прилежному кораблю его класса - в прямой видимости берега, который Лоу было отлично видно, стоило только чуть-чуть приподнять край тента над срезом борта шлюпки.    Сжевав очередной сухарь из своего небогатого рациона и запив его глотком тёплой воды из кувшина, Рид приник к щели, в которую задувал свежий и прохладный морской ветер, и принялся наблюдать за медленно, почти незаметно для взгляда меняющимся пейзажем на берегу. А что ещё оставалось делать? И ведь даже на палубу не вылезешь, тут же кто-нибудь из матросов засечёт.    Заволновался непрошенный пассажир, лишь спустя добрых три часа, когда каботажник, вместо того чтобы обогнуть мыс, покрытый пышной, но уже слегка траченной осенним золотом зеленью, и двинуться дальше вдоль берега, на юг к порту приписки, вдруг пошёл прямо в открытое море, то есть, чётко на запад. А там, если Риду не изменяет память, находится лишь россыпь разнокалиберных островов давно забытых империей за полной своей бесполезностью. Нет, разумеется, дальше, за Громовым океаном есть и другие земли, на которых обосновались не так давно отложившиеся от метрополии колонии и заморские владения Северного союза... тоже бывшие. Но расстояние до них, старому каботажнику просто не одолеть. А значит, он идёт на острова Огненного архипелага.    Зачем? А демоны его знают... Может, контрабанду тащит, а может за ней идёт. Острова-то, ничуть не хуже тех, где прошло детство Лоу, а уж там, как он помнил, контрабандой не промышлял только ленивый... да местные норы в большинстве своём, уже пару столетий как отказавшиеся от этого рискованного для имени и здоровья заработка, в пользу более солидных и приличествующих дворянам доходных занятий.    Рид заволновался. Ну не входило в его планы посещение этих островов, он-то рассчитывал добраться до Стаатгемпта, затеряться среди многотысячного населения этого южного портового города и начать там новую жизнь. А тут... Впрочем, а какая разница, где начинать эту самую новую жизнь? Да, Стаатгемпт куда более оживлённое место, чем любой из городков Огненного архипелага, но с другой стороны, и риск нарваться на проблемы там куда как выше. Так может... пусть идёт, как идёт?    Бывший нор и техфеентриг имперского ВВФ вздохнул и, прислонившись спиной к борту лодки, уставился на ткань тента над своей головой, закрывающую ему вид на чистое голубое небо. Очевидно, не так уж он и отдохнул...    Нет, физически, Рид уже более или менее в порядке, но накатывающая апатия явно свидетельствует о психической усталости. Никогда раньше деятельный нор Лоу не отдавался на волю течения, всегда стремился к своим целям. А сейчас... сейчас ему было просто всё равно. И единственное, что могло заставить двигаться, было нежелание вновь встретиться с государственной машиной империи. Инстинкт самосохранения в действии. Но и только.    Поймав себя на мысли, что рассуждает, будто доктор Талли из полкового госпиталя, Рид тихонько фыркнул и прикрыл глаза. Всё равно, ничего сделать сейчас он не в состоянии, а значит, можно вновь отправляться на боковую.    Но в этот раз поспать сколько-нибудь долго бывшему мастер-сержанут не удалось. Солнце ещё не успело коснуться горизонта, когда старый каботажник вошёл в маленькую бухту безымянного острова, очевидно, одного из крайних в архипелаге, замер в сотне метров от берега и, басовито прогудев ревуном, отдал якоря. Цепи прогрохотали в клюзах, следом послышался плеск... Прибыли.    Придерживая край тента рукой, Рид окинул бухту внимательным взглядом... и разочаровано хмыкнул. Ни о каком порте здесь и речи не шло. Да что порт? Тут и поселений-то никаких не видно. Один камень и давно застывшая лавовая "дорога", спускающаяся к морю с пологой сопки спящего вулкана. Тут даже на заимку контрабандистов рассчитывать не приходится. Хотя нынешние действия капитана каботажника, бросившего якорь в безымянной бухте вдалеке от любопытных глаз, но не преминувшего "подать голос", просто идеально вписываются в поведение контрабасов. Уж в этом-то, Рид был уверен. Сам не раз видел подобное на "малой родине".    Словно в подтверждение его мыслей, из-за небольшого поросшего густым кустарником мыска, показался небольшой паровой катер без опознавательных знаков. Невзирая на довольно крутую волну, судёнышко, пыхтя, резво покатило на сближение с каботажником, показывая очень неплохую мореходность и скорость. Да ещё и просигналило о своём подходе гудком "ревуна", отчего каботажник ожил и засуетился. С палубы послышались зычные команды боцмана, изрядно сдобренные морской солью, по трапам загрохотали пятки матросов... в общем, экипаж явно принялся готовиться к встрече гостей.    И эта новость была не из лучших. Контрабандисты, они ведь тоже разные бывают. Но даже самые миролюбивые из них, случайным свидетелям не радуются, совершенно. А самые резкие могут и пристрелить неудачника, оказавшегося не в том месте и не в то время, просто на всякий случай. Перспектива оказаться таким вот "счастливчиком", Риду совершенно не улыбалась. И перед беглецом во весь рост встал вопрос дальнейших действий. Можно было бы продолжать прятаться в шлюпке, рискуя в любой момент быть обнаруженным, что, в свою очередь, в виду происходящего сейчас рандеву, настроит контрабасов категорически против незваного пассажира, который, при определённых обстоятельствах легко превратится в свидетеля обвинения. Исход угадать несложно: колосник на ноги и за борт... и хорошо ещё, если перед этим влепят пулю в лоб, чтоб не мучился.    Отсюда, второй вариант: свинтить с каботажника, благо до берега всего сотня метров, а до темноты не больше часа. Из плюсов, тот факт, что судно стоит удобно, нужным боком к берегу, а команда занята на погрузке у противоположного борта. Не засекут. Но тут другая проблема... во-первых, сам по себе, остров не велик, а значит, с населением на нём худо. В том плане, что его здесь вообще нет. Камень, кусты, одна небольшая прозрачная берёзовая роща и единственная горушка... не самое лучшее место для жизни.    В общем, думать надо... Бежать сейчас, рискуя сдохнуть от голода на этом каменном пятачке посреди океана, или остаться на каботажнике с риском оказаться пойманным экипажем. Лоу тяжело вздохнул. Куда ни кинь, всюду клин. Бросив короткий взгляд на остров, беглец перевёл его на подваливший под борт катер, на котором команда уже начала принимать какие-то тюки, опускаемые с каботажника выносной стрелой подъёмника и, затянув потуже трос удерживающий тент шлюпки, поудобнее устроился на сложенном парусе. Спать не хотелось, но и делать было нечего, а потому, перекусив размоченными в теплой воде сухарями, Рид прикрыл глаза в ожидании наступления ночи, когда можно будет выбраться из-под тента и немного размяться.    - Ну что там, Риан? - Голос неожиданно прогудевший в двух шагах от шлюпки, вырвал беглеца из дрёмы.    - Погрузку закончили, можем отваливать. - Откликнулся кто-то с палубы.    - Добро. Но с отходом подождём. - Удовлетворённо произнёс громогласный. Тут же послышались шлепки босых ног по палубе, собеседник разбудившего Рида моряка, очевидно, решил подойти поближе.    - Что так?    - Телеграмму получили с берега. "Гончий" видели на внешнем рейде Этельброка.    - Твою ж... и сколько нам тут от этой псины пограничной прятаться? - Разочарованно протянул матрос.    - До утра, точно не уйдём. А там, как карта ляжет. - Невозмутимо откликнулся громогласный и с насмешкой добавил. - А тебе-то что за беда? Или уже по своей Анне соскучился?    - Много ты понимаешь. - Буркнул его собеседник. - У нас на окку обручение назначено...    - Ну, да ты почти женатый... полуэльф. Глядишь, скоро по Бергару начнут маленькие четвертьэльфы бегать, а?    - В лоб дам. - Предупредил Риан.    - Но-но... боцмана бить? Р-рэволюционэр, понимаешь ли... - Хохотнул громогласный, но тут же посерьёзнел. - Ладно, пошутили и будет. Как эти отойдут, спускай шлюпку, надо свежей воды набрать.    - Так, может, утром и наберём? - Спросил матрос. - Сейчас-то, по темноте чего по кустам лазать?    - Умный, да? А жрать ты что сегодня будешь? Кок обещал, если воду не доставим, сухим супом накормить.    - Это как?    - А так. - Хмыкнул боцман. - Положит на тарелку капустный лист с сырой костью, и жрите с удовольствием.    - Да ну, пугает. - Не поверил Риан.    - Ага, ты это кэпу скажи. Он тоже думал, что кок его на пушку берёт. Пока вместо любимого лукового супа одну сырую луковицу на подносе не получил.    - И кэп его не погнал? - Удивлённо спросил матрос.    - Это родного дядьку-то? - Усмехнулся боцман. - Да он, скорее, всю команду разгонит, чем старого Борга на берег спишет. Так что, ноги в руки, шлюпку в воду, бочку следом и вперёд. Я без горячей похлёбки на ужин остаться не желаю. Понял? Выполнять, матрос.    Иначе как везением, эту ситуацию Рид назвать не мог. Ну что стоило боцману поговорить с матросом в другом месте? То-то было бы удивления у всех участников, когда команда стала бы спускать шлюпку! А в том, что для отправки на берег будет использована именно та лодка, в которой спрятался Рид, он ни на секунду не сомневался. Просто потому, что никаких других плавсредств на борту каботажника он не видел. Надо искать новое пристанище. Проблема в том, что судно невелико, и спрятаться на нём так, чтобы не попасться на глаза команде, о-очень трудно.    Мысль, точнее идея, странная и немного завиральная, пришла в голову Рида, когда он уже собрал и высыпал в рот все крошки сухарей и, запив их водой, выкинул опустевший кувшин за борт. Идея была наглой, но именно поэтому имела все шансы на исполнение. Зачем пытаться продолжить путешествие "зайцем", если можно попробовать договориться? Главное, правильно себя подать на этих самых переговорах...    Не дожидаясь, пока матросы соберутся в поход на остров и заскрипят тали опускаемой на воду шлюпки, Рид осторожно распустил крепивший тент конец и, перевалившись через борт, ухнул в сгущающуюся темноту. Благо, борт каботажника не особо высок. Вынырнув, Рид скривился от холода и внимательно прислушался. Вроде бы никто ничего не заметил. Убедившись, что на каботажнике никто не поднимает шум и не орёт про "разумных за бортом", беглец развернулся и, вспомнив своё островное прошлое, саженками поплыл к берегу.    Хотя сейчас только начало осени, но забывать о том, что острова находятся в пределах северной марки, не стоило. Да и как тут забудешь, когда от холода воды у выбравшегося на каменистый берег Рида зуб на зуб не попадает?    Бывший техфеентриг бросил взгляд в сторону каботажника и с удивлением понял, что опустившаяся на бухту вечерняя темнота почти полностью скрыла от его глаз тёмный корпус судна. Ну да, а зажигать огни команда не торопится. Впрочем, неудивительно, если учесть их промысел.    Встряхнувшись, Рид тяжело вздохнул и, сосредоточившись, напряг все свои невеликие силы. Тёплый вихрь обнял продрогшее тело и, высушив грязную оборванную одежду, исчез, оставив после себя лишь разводы соли на потрёпанной ткани. Что ж, может оно и к лучшему, учитывая затею Рида.       Палубная команда из четырёх человек в очередной раз налегла на вёсла и, под скрип уключин, шлюпка совершила ещё один рывок, чтобы почти тут же заскрежетать днищем по камням.    - Вой-вой-вой! - Воскликнул Риан. - Хорош! Прибыли.    Двое сидевших на передней банке матросов без слов спрыгнули в воду и, тихо выматерившись от обжегшего кожу холода, потащили шлюпку к берегу, под смешки оставшихся на местах коллег.    - Кончайте ржать, жеребцы. - Наконец не выдержал один из "бурлаков".    - Проиграл - плати. - Отозвался довольный Риан, подтягивая поближе волочившиеся за шлюпкой бочки, чтоб их не побило о камни. - Выгружаемся, парни. Чем быстрее мы управимся с этим делом, тем быстрее вернёмся на "Рогач". Ну... что замерли? Вперёд.    - Э-э, Риан... - Раздался голос одного из "бурлаков". - У нас тут гости...    Полуэльф вздрогнул и, нашарив рукоять револьвера, настороженно вгляделся в темноту. Но тут же расслабился. Гость, это верно. Но ожидать неприятностей от одного-единственного оборванца?    - Ты кто такой, болезный? - Осведомился он, глядя на дрожащего от холода человека, кутающегося в какие-то лохмотья.   

Глава 2. Раз остров, два остров...

   "Вот и легализовался" - подумал Рид, с жадностью наворачивая наваристый гороховый суп приготовленный коком "Рогача". Горячее варево, согревая нутро, проваливалось в желудок со страшной скоростью, и беглец только что не мурлыкал от удовольствия. И плевать на настороженные взгляды матросов. Суп! Горячий! С оглашения приговора не ел ничего подобного!    Ложка шкрябнула по дну опустевшей миски и взгляд Рида сам собой перескочил на исходящую паром четырёхгалонную кастрюлю. Но добавки ему не обломилось. Кок отрицательно покачал головой.    - Не, паря, столько жрать тебе сейчас никак нельзя. Ты и с этой-то порции рискуешь заворот кишок поиметь. - Прогудел уже виденный Ридом в первый "неофициальный" визит на камбуз, кряжистый седой мужик со шрамом. Только в этот раз он красовался белоснежным поварским колпаком. - Так что, извини. Вон, иди за Рианом, он тебе покажет где у нас душ и подыщет что-нибудь вместо твоих лохмотьев. Риан! Подвесь для нашего гостя гамак.    Душ, пусть даже из плохо опреснённой воды, это хорошо! А то, под дождём особо не вымоешься. Да и времени на это пока Лоу бегал по горам и равнинам от имперских егерей, как-то не находилось. Только и радости, что удалось пару раз искупаться в холодных горных ручьях, чтоб уж совсем не запаршиветь.    И снова сон... честно говоря, Рид уже начал беспокоиться. Столько он ещё никогда в жизни не спал. Но с другой стороны, организму виднее, не так ли?    Правда, долго отдыхать ему никто не позволил. Боцман Анги поднял нежданного пассажира ещё затемно. Ничего удивительного, денег, чтобы расплатиться за проезд, у Рида не было, а капитан Догган, как он сам заявил, не собирается держать на судне бездельников. Так что, солнце ещё не успело взойти, а беглец уже вкалывал на пользу общества. Ни к палубникам, ни к трюмным "духам" его, естественно, никто не допустил. Боцман прямо заявил, что косоруких сухопутных в своём заведовании не потерпит, и всучил пассажиру швабру. Драить палубный настил пришлось долго и, несмотря на кажущуюся простоту, это была адская работёнка. Вроде бы и север, и осень наступает, а солнце жарит немилосердно, так что металлическая обшивка судна раскалилась добела, да и тиковый настил основательно обжигает пятки, отчего Риду пришлось изрядно залить его водой. Пока он стоял в быстро высыхающей луже, ноги не так пекло. А вот отсутствие хоть какой-то шляпы, заставило его поволноваться, пока не догадался оторвать подол у рубахи и повязать им голову вместо платка. А что делать? Снизу припекает, сверху жарит, к металлическим частям судна и подходить страшно. И четыре часа на солнцепёке в полусогнутом состоянии, поскольку, видите ли, швабр нормального размера на "Рогаче" просто нет. Ад, как он есть...    Но, всё когда-нибудь заканчивается, кончились и мучения Рида. С хрустом потянувшись, "пассажир" закинул швабру в пустое ведро и, окинув взглядом результат своих трудов, удовлетворённо кивнул.    - Неплохо для сухопутного. - Покивал спустившийся по трапу боцман. - Завтрак точно отработал. Иди на камбуз, парень, перекуси... заодно и у нас под ногами путаться не будешь. Отходим.    - Поесть, да... было бы неплохо. - Улыбнулся Рид.    - Вот и вали. Но сначала переоденься в ту одежду, что Риан тебе вчера подыскал. Драить палубу в твоих отрепьях, ещё туда-сюда, но если попробуешь заявиться в таком виде на камбуз, старик тебя оттуда поварёшкой погонит. Всё, шуруй. Сейчас здесь такая суета начнётся, зашибут и не заметят. Оно тебе надо? - Подтолкнул его к входу в надстройку Анги. Противиться бывший смертник не стал и тут же принялся резво перебирать ногами. Шаг, другой, перешагнуть через высокий комингс, осторожно, чтоб не коснуться раскалённого металла, и вперёд по коридору.    Заперев швабру и ведро в подсобке и переодевшись в выданное сердобольными матросами чистое бельё и одежду, надев кожаные тапки синского фасона, Рид устремился на камбуз, где уже колдовал над будущим обедом старый кок.    - А, явился бедолага. - Поприветствовал он гостя и кивнул на знакомый Риду ларь в углу. - Где бак с супом знаешь, сухари в хлебнице, ложки в шкафчике. Взял, сел на ларь и ни шагу оттуда, пока не доешь. Мне тут и одному тесно, а открывать для тебя кают-компанию кэп не станет, уж извини.    - Да ладно, я всё понимаю. Я ж не пассажир первого класса. Спасли, и на том спасибо. - Отозвался Рид и, схватив из хлебницы пару сухарей, быстро наполнил миску ещё тёплым после разогрева к утренней трапезе команды гороховым супом. Осторожно донёс еду до ларя и, усевшись на него, принялся за свой поздний завтрак.    - Это да. Тут тебе повезло, парень. Несказанно. - Покачав головой, проговорил кок после долгой паузы. - Островок-то, хоть и недалеко от побережья, пожалуй, даже ближе чем к основной гряде, но то по нашим меркам. На кораблике вроде "Рогача", считай сутки ходу. Сам бы ты оттуда нипочём не выбрался бы. Так бы и куковал до смерти, если бы мы за питьевой водой не зашли. А ведь могли и мимо продымить... если бы не прохудившийся бак, так оно и было бы.    - Повезло. - Согласился Рид, подбирая оставшимся сухарём гущу со дна миски. - И не раз. Повезло, когда меня на берег вынесло, повезло, когда вы сюда пришли.    - Именно. - Крякнул кок. - Счастливчик ты, Рид. Это ж надо... за один месяц дважды из таких заварух вылезти!    - Трижды. - Поправил тот. - Если считать побег из тюрьмы, конечно. Правда, там речь о жизни не шла...    - Точно... совсем они в колониях мышей не ловят. Оно, конечно, пихать в тюрьму человека только за то, что тот самогон гонит, глупость несусветная. Люди пили, пьют и пить будут, а значит, и пойло для них кто-то варить будет всегда. - Усмехнулся кок, помешивая какое-то варево. - Но то, что из республиканской тюрьмы можно выйти чуть ли не прогулочным шагом, за какие-то сто монет, это уж и вовсе смех!    - Кхм... - Рид покосился на собеседника, на что тот только рукой махнул.    - Да я ж не во зло тебе говорю. О другом речь. Как они от метрополии отложились, так и порядок из колоний ушёл. Ну, ты можешь представить, чтобы у нас или даже в этом треклятом Союзе, заключённый смог за деньги из тюрьмы выйти? Да ни в жизнь! А там... э-э, да кому я говорю! Вот же ты, сидишь передо мной, как живое доказательство дурости этой колониальной. Свобо-ода! Тьфу. Не свобода это, а анархия, вот что я скажу. - Ворчал кок, явно нуждающийся не столько в собеседнике, сколько в свободных ушах.    История рассказанная Ридом, когда его "нашли" на берегу матросы "Рогача", отправившиеся за водой, кажется, прижилась. Врать, что он провёл на этом острове сколько-нибудь внушительный срок, Лоу не стал. Опасно, да и неправдоподобно. А вот байка о побеге из тюрьмы в бывших имперских колониях и попытке вернуться на "историческую родину" матросом одной из частных яхт, к несчастью, потонувшей по пути, оказалась вполне неплоха... удачна, можно сказать. Ну а в истории с подкупом республиканского тюремного начальства вообще нет ни слова лжи. Её, Рид сам слышал от главного героя, который именно так и вышел на свободу, чтобы вернувшись в метрополию, тут же угодить под мобилизацию. Да, Даннит был кристально честным парнем, но его совершенно точно нельзя было назвать везучим орком... бедняга погиб через два месяца после призыва, во время единственного за всю войну налёта северян на техническую базу флота, где он служил в батальоне наземного обслуживания. Его-то фамилией, кстати, Рид и представился контрабандистами. Правда, пришлось её чуть переделать, чтоб стала более "человеческой".    - Борг! Бросай свои кастрюли и бегом в машинное! - Влетевший боцман моментально заполнил собой весь камбуз.    - Что ещё? - Проворчал кок, исподлобья глядя на Анги.    - Уголь говорит, сварка нужна, но эти косорукие... ну ты же их знаешь. А сам он сейчас от машин отойти не может. - Под недобрым взглядом кока, боцман сбавил обороты. - Борг, без твоей помощи, ещё на полдня здесь застрянем.    - Без моей помощи вы будете одни сухари жрать. - Проворчал кок, но принялся стаскивать с могучих телес белый фартук. Колпак, со всем уважением, устроился на отдельной полочке в шкафу...    - Может быть, я смогу помочь? - Спросил Рид.    - А ты разбираешься в технике? Сварку знаешь? - Повернулся к нему хозяин камбуза.    - Ну, смог же я встроить самогонный аппарат в паровой грузовик. - Пожал плечами "спасённый".    - И он работал? - Удивился Борг.    - Кто?    - Ну уж не самогонный аппарат, конечно. - Хохотнул кок.    - Работал. Я на нём с фермы в город молоко возил! - С нотками обиды в голосе проговорил Рид. Врал, конечно, но если бы понадобилось, то собрать такое устройство, для него и в самом деле не составило бы никакого труда. Уж это было бы во сто крат проще, чем ремонт боевых кадавров, которыми Лоу, кстати, не только командовал, до армии он их и проектировал, между прочим. И если бы не юношеский гонор, вполне мог бы и сейчас заниматься тем же самым. Так ведь нет, потянуло героя на войну...    - Вот тебе и помощник. - С улыбкой произнёс Борг. Анги смерил Рида долгим взглядом и, вздохнув, махнул рукой.    - Демоны с тобой, старик. Если бы не знал, что ты готовишь на обед кургам, даже слушать не стал бы. А ты, парень, двигай в машинное. Уголь тебе объяснит, что нужно делать. И не дай тебе светлые духи, в чём-то напортачить! Утоплю.    Эту угрозу Рид пропустил мимо ушей и отправился в машинное отделение, не забыв перед этим снова переодеться в свои лохмотья. Всё же, машинное не лучшее место, чтобы щеголять подаренными матросами чистыми вещами.    Проблема в "сердце" каботажника не стоила и выеденного яйца. И если бы не путавшиеся под ногами трое трюмных "духов", так и норовившие влезть под руку со своими "мудрыми" советами, Рид управился бы с починкой "засифонившего" паропровода куда быстрее. Впрочем, после того, как убедившийся в умениях новоявленного помощника, Уголь гаркнул на своих людей, работа пошла быстрее, и Риду удалось закончить ремонт всего за полтора часа. А ещё через час, каботажник смог дать ход, благо, пока Лоу возился с поломкой, подчинённые хозяина машинного отделения поднимали давление в котлах, пустив идущий к турбине генератора поток пара, в обход по временной схеме. Так что, вскоре каботажник дал короткий низкий гудок и, аккуратно развернувшись, выбрался в открытое море.       - Ну, и что ты скажешь о нашей "находке"? - Догган кивнул в сторону иллюминатора, за которым было отчётливо видно палубу и сидящих на баке гостя "Рогача" в компании с Углём. Оба грязные, вымазанные в угольной пыли, они о чём-то оживлённо говорили, размахивая руками. Правда, без ожесточения. Скорее всего, речь шла о каких-то железках. По крайней мере, представить, что вечно спокойный и флегматичный Уголь может так активно спорить о чём-то, кроме любимых механизмов и котлов, было невозможно.    - Нормальный парень, Роги. - Пожал плечами кок. - Или ты хотел услышать что-то другое?    - Он говорит правду?    - Я похож на Видящего? - Вопросом на вопрос ответил Борг.    - Дядя, не нервируй меня. - Хлопнув ладонью по судовому телеграфу, рыкнул капитан. - Мне нужно знать, он опасен для дела или нет.    - Не опасен. - Отмахнулся кок. - Не могу сказать, говорил ли он только правду, или где-то приврал, но... парень, действительно, довольно долго голодал, это не подделаешь.    - А почему он говорит без акцента? - Хмуро спросил капитан.    - Ты десять лет прожил в колониях и как, появился акцент? А у Ридана семья из Империи. Так что, не аргумент, племянник. - Насмешливо фыркнул кок. - Совсем не аргумент. Но в одном ты прав, брать в команду незнакомого человека мы не можем, каким бы рубахой-парнем и знатоком железа он ни был.    - Я и не намеревался. - Протянул капитан.    - А то я не видел, как ты поглядываешь в сторону Угля. - Покачал головой Борг. - Нет, Роги. Давай подкинем этого бедолагу до Спокойной и пойдём своим курсом. Глядишь, и зачтётся нам доброе дело...    - Почему не до Стаатгемпта?    - А на время разгрузки товара, ты его в шлюпке прятать будешь, чтоб лишнего не увидел? - Усмехнулся кок.    - Тьфу ты. Совсем зарапортовался. - Опомнился капитан. - Ладно. Ты прав, оставим его в Спокойной. Пусть живёт. Городок там маленький, конечно... ну так, мы ведь и не обещали его до столицы довезти, правильно?    - Точно. - Кивнул Борг и, помолчав, добавил. - Только, ты это... всё равно же до высадки его гонять будешь? Не забудь хоть пару монет парню заплатить. Он-то и не обмолвится о деньгах, для него наш "Рогач" настоящим спасением стал. Только не по-людски это, на чужой беде наживаться.    - Ладно уж. Заплачу... пару монет. - Скривившись, вздохнул капитан. - Сердобольный ты человек, дядюшка.    - Не был бы сердобольным, ты бы до сих пор у меня в помощниках капитана ходил... или коком. - Усмехнулся старый Борг, покидая рубку.    Вопреки надеждам Рида, капитан высадил его не в Стаатгемпте, на что он, признаться, очень рассчитывал, а на острове Стиммана, самом большом "кочке" Огненного архипелага, в вольготно раскинувшемся на берегу бухты Спокойной, городе. Точнее, городке, носившем то же название, что и бухта, и являвшемся неофициальной столицей всего архипелага... что, впрочем, мало сказалось на внешнем виде этого поселения, насчитывающего едва ли больше нескольких тысяч жителей.    Но и жаловаться Лоу было не на что. За семь дней в пути, пока "Рогач" петлял по проливам и протокам меж островами архипелага, таская попутный груз, словно чего-то ожидая... или пережидая, Рид получил за работу в машинном отделении полтора десятка империалов. Не то что бы полученные деньги были таким уж несметным богатством, но на то, чтобы справить дешёвый набор путешественника, недорогую одежду и обувь, этих денег вполне хватит. Ещё и на съём комнаты останется, на декаду-другую, может быть, даже с завтраком и вечерним пуншем. В общем, не поскупился капитан контрабандистов.    Собственно, так оно и получилось. Правда, одежда и походный несессер, а бриться чужой бритвой, если речь не идёт о цирюльне, не станет и последний клошар, обошлись Риду чуть дороже, чем он рассчитывал, зато в гостинице с него взяли несколько меньше, чем стоил бы номер в любом из континентальных городов империи. В результате, так на так и вышло. Еще и три империала осталось. Хотя, кто знает, как оно получилось бы, если бы не помощь кока с "Рогача". Может быть невольная, но всё же. Заболтался старый морской волк с одним из портовых на стоянке, ну и поведал о "найдёныше". В результате, Рид ещё и на берег не успел сойти, а, как минимум, половина Спокойной уже знала о новом герое дня. Слухи, поистине, летят быстрее телеграмм.    У маленьких провинциальных городов империи свои традиции, и чем дальше от "центра цивилизации", тем строже они соблюдаются. Так, безвестный бродяга невесть какими ветрами занесённый в город, вряд ли найдёт в нём что-то, кроме настороженности местных жителей, и деньги не всегда помогут. Но если за бедолагу замолвит слово человек в этих местах известный или, тем паче, один из достойных горожан, то будет горемыке счастье. Нет, осыпать его золотом и наперебой предлагать одежду, ночлег и дочку в жёны, разумеется, никто не станет, но вот определённое доверие выкажут... за счёт гостя, конечно. И это немало, между прочим, особенно, если выбирать между пинком под зад в любой лавке и возможностью спокойно закупить в них всё необходимое. Главное, о вежливости не забывать, а то ведь, доверие, это такая нежная субстанция... высморкался не в ту сторону и вот уже полиция документами интересуется и в клетку сажает. Для разбирательства, хм...    Эти мысли вяло крутились в голове Рида, пока он наслаждался тем, чего был лишён больше года... нет, не женского общества, хотя идея хороша, да... но сейчас, бывший нор, бывший техфеентриг, бывший военнопленный, бывший смертник и беглец наслаждался горячей ванной в оплаченном им на три дня номере в единственной гостинице Спокойной. Ванной, с которой не могла сравниться ни лагерная баня, воспринимавшаяся некоторыми пленниками, как изощрённая пытка северных варваров, ни ледяные горные ручьи предгорий северной марки, ни дождь в Этельброке, хотя... нет, душ на "Рогаче", конечно, был неплох, но и только. Иначе, сейчас Риду не пришлось бы оттирать с тела горькую морскую соль, с которой не мог толком справиться старый корабельный опреснитель.    - Йор Данни, ужин готов. Вы просили напомнить. - Раздавшийся стук в дверь и донёсшийся из-за неё голос хозяйки гостевого дома, заставил её единственного постояльца тяжело вздохнуть.    - Спасибо, госпожа Минна. Спущусь через несколько минут. - Откликнулся Рид, и мочалка заработала с удвоенной силой. Опаздывать на ужин, который хозяйка дома из сердобольности приготовила для "бедного мальчика" бесплатно... значит, напрасно рисковать тем немногим кредитом доверия, что беглец получил от местных. А он ещё пригодится. Конечно, выбраться с острова в ближайшее время, этот самый "кредит" ему не поможет, но на это Рид особо и не надеялся, успев узнать в городе, как часто, а точнее, редко заходят в здешнюю бухту имперские суда. А вот для того, чтобы вписаться в местное сообщество и заработать достаточную сумму для переезда и устройства на новом месте, доверие местных жителей необходимо Риду как воздух. Впрочем, других вариантов действий у него просто нет.    Ужин предложенный хозяйкой не успел остыть, когда Рид до него добрался, а после, у него не было ни шанса. На то, чтобы уничтожить двойную порцию великолепного гуляша с картофельным пюре и острой подливой, у Лоу ушло меньше четверти часа, и его совершенно не смущал пристально-благожелательный взгляд хозяйки гостиного дома, которым она наблюдала за тем, как её гость сметает всё, что она выставила на стол.    - Уф. Спасибо, госпожа Минна. - Запив съеденное либрой брусничного морса и отвалившись от стола, сыто проговорил Рид. - Вкуснейший ужин. Вы настоящая мастерица.    - Рада, что вам понравилось, йор Данни. - Откликнулась довольная такой оценкой её кулинарного таланта, пожилая владелица единственной городской гостиницы. - Старый Коржи собирается на утреннюю рыбалку, так что, завтра на обед будут морские гербы. Не советую отказываться. Такой рыбки, ручаюсь, вы нигде больше не попробуете.    - С удовольствием. Непременно пообедаю у вас, а не в городе... если, конечно, обстоятельства позволят.    - О! - Сухонькая хозяйка понимающе кивнула. - Решили подыскать работу? Это правильно, молодой человек. Работа, дело, вот что отличает нас, людей, от всяческой... всяких остроухих или клыкастых. Где бы они были, если бы не старания нашего рода? Гонялись бы друг за другом с луком и стрелами?    В голосе затянутой в строгое чёрное платье пожилой женщины, которую язык не повернулся бы назвать старушкой, послышались нотки превосходства. И ничего странного в таком отношении к иным расам не было. Особенности менталитета жителей суровых краёв, где "клыкастые и остроухие", за редким исключением малых народов, никогда не желали селиться. Вот и гордятся люди своим упорством, деятельностью и способностью обживать даже самые неудобные местности. А что при этом губы кривят на всяческих эльфов с лепреконами да асурами, так ведь, процесс обоюдный. Долгоживущие людей вообще за разумных считать стали, лишь когда паровые бронеходы к их священным рощам подошли, а над вотчинами горных рас вдруг появились дирижабли с бомбовой загрузкой.    - Верно, госпожа Минна. Вот, хочу походить по городу, поспрашивать, может быть, кому-то нужен механик... - Забросил удочку Рид. И хозяйка клюнула.    - Хороший механик, юноша, всегда нужен. - Наставительно проговорила она, для убедительности ткнув указательным пальцем куда-то вверх. И прищурилась. - Но лишь хороший. У нас в глуши, знаете ли, каждый второй в железках понимает. Не из желания, так по надобности. Ремонтных-то мастерских, тем более механических, на Огненном не сыскать. Кузни есть, да... но ведь часы на наковальне не починишь.    - Диплом показать не могу, сами понимаете. Но в республиканском технологическом колледже я был одним из первых на курсе. Да и опыт работы у меня немалый. - Ответил Рид, в очередной раз проигнорировав обращение хозяйки дома. Хотя, в его-то двадцать восемь, откликаться на "юношу"... Эх. - Кстати... госпожа Минна, а у вас нет ничего, что починить стоило бы? Я бы ремонтом за вкусный ужин отдарился.    Хозяйка гостиного дома смерила своего постояльца долгим изучающим взглядом, чуть помедлила и благосклонно кивнула. Тоже ведь закавыка из разряда традиций мелких городков на отшибе. Платить за подарок нельзя, обида. А ужин был именно подарком, поскольку в оплату за комнату, по договорённости входит лишь завтрак. А вот отдариться, это совсем другое дело и в понимании местных, подобный ход, чуть ли не высшая форма вежливости. Это не словесные кружева, которые здесь не особо и ценят. Благодарен - докажи делом, а не болтай. Примерно так.    Рид вздохнул. Восходные острова или закатные, один девол, имперская провинция. Дома всё было так же и то же.    - А знаете, юноша, у меня ведь действительно есть одна вещица требующая внимания хорошего мастера. - Неожиданно заговорила хозяйка гостиницы. Поднялась и, оправив белоснежный накрахмаленный фартук, шустро посеменила прочь из комнаты, чтобы вернуться через несколько минут с внушительным и явно тяжёлым саквояжем и миниатюрной серебряной шкатулкой в руках. Последняя была необычайно тонкой работы. Увидеть такую в маленьком гостевом доме на отшибе империи, Рид точно не ожидал. Украшенная затейливой гравировкой и медальонами перегородчатой эмали, вещица более уместно смотрелась бы в каком-нибудь имении, но уж никак не в рубленном из лиственницы обывательском доме, половину которого, рачительная хозяйка превратила в гостиницу.    - Тонкая работа. - Цокнул языком Рид.    - Это подарок моего покойного мужа. - Заметила хозяйка. - Музыкальная шкатулка, сделанная каким-то таллианским мастером. Честно говоря, я не очень-то в них разбираюсь. К сожалению, вот уже десять лет, как она перестала играть, а музыка была такая приятная. Может, слышали шадраш Гено? Нет? Впрочем, о чём я говорю? Нынешняя молодёжь совершенно ничего не понимает в хорошей музыке...    - Что поделать, госпожа Минна. - Искренне пожал плечами Лоу. - Я так, признаться, и вовсе не разбираюсь в искусстве... А в саквояже инструменты, я правильно понимаю?    - Да, муж мой был замечательным часовым мастером. - Покивала хозяйка, водружая саквояж на стол. - Думаю, его инструменты пригодятся вам для ремонта этой вещицы.    - Благодарю. Это просто замечательно. - Рид открыл саквояж и всеми силами постарался удержать невозмутимое выражение лица. Ох, не часовщиком был покойный господин Лиден. Или не только часовщиком. Уж инструменты ювелира, весьма специфические, между прочим, Лоу не мог не узнать. Сам подобным пользовался для создания малых кадавров. Да и хозяйка гостевого дома совсем непроста. Но это к слову... и не к спеху. - Ох, госпожа Минна... впервые вижу такой полный набор. К стыду своему, должен признаться, что как минимум четверть инструментов из него я вижу впервые в жизни. Впрочем, я ведь и не часовых дел мастер... больше по обычной механике.    - Неудивительно. Насколько я знаю, некоторые из них вообще делали на заказ. - Откликнулась женщина и подвинула шкатулку поближе к собеседнику. Рид кивнул и, выудив из саквояжа набор отвёрток и очки с добрым десятком увеличвающих стёкол на регулируемой стойке, осторожно открыл шкатулку. Та тихонько, но мелодично тренькнула и... умолкла. В ход пошли отвёртки. Аккуратно сняв пластину прикрывающую механизм, Рид полюбовался на залежи пыли и, осторожно сняв медный валик с зубцами-нотами, принялся внимательно осматривать открывшийся его взгляду механизм. Покивал...    - Госпожа Минна, а не найдётся у вас очищенного дистиллята и медицинской ваты?    Женщина недовольно поджала губы, но через минуту принесла требуемое... и пустую стопку на тарелке с крупно порезанной копчёной грудинкой. Рид невольно хмыкнул и, прищёлкнув пальцами, лёгким ветерком вымел из механизма накопившуюся пыль.    - О! - Хозяйка уже куда более уважительно взглянула на гостя. На что тот только пожал плечами.    - К сожалению, это почти максимум доступного мне. Хотя, если бы не эти скромные умения, я бы вряд ли выжил после крушения яхты. Да и до земли бы не добрался. - Ответил Рид на незаданный женщиной вопрос и, намотав на самую тонкую отвёртку обрывок дешёвой серенькой ваты, окунул получившийся тампон в стопку с дистиллятом. Осталось вычистить те залежи пыли в механизме шкатулки, что не поддались ветерку.    Увидев действия постояльца, хозяйка смутилась, но тут же справилась с собой и, присев на стул стала с интересом наблюдать за тем, как уверенно действует Рид. Так и просидела за столом напротив целый час, не проронив ни звука, пока гость разбирал, чистил и вновь собирал тонкий механизм драгоценной игрушки. Наконец, все детали, сверкающие будто новые, заняли свои места, прижатая винтами защитная пластинка, плотно накрыла механизм, щёлчок крышки, ещё один... и по комнате поплыл весёлый и задорный мотив старинного танца серединных земель... скорее даже, пляски. Рид поднял взгляд на хозяйку дома и кивнул сам себе. Женщина сидела, прикрыв глаза, покачивая головй в такт музыке, а из-под стола доносилось еле слышное притопывание. Клановые танцы горцев Нар-Даррейна в качестве любимой музыки, правильная, совсем не "деревенская" речь, прямая осанка... ох и непростые хозяйки у гостиниц Огненного архипелага. Совсем непростые.    - Господин Данни, я чрезвычайно благодарна вам за помощь! - Произнесла женщина, когда завод пружины закончился и музыка, лившаяся из шкатулки, стихла. - Знаете, пожалуй, я помогу вам в поисках работы...    - Но я же ничего не сделал! - Замотал головой Рид. - Только почистил шкатулку и всё!    - Я видела, как вы обращаетесь с инструментами. Мой муж мог так же, в лучшие годы. - Пресекла она возражения Лоу, совершенно непререкаемым тоном. - У вас есть сноровка, умение и понимание. Решено. Завтра, останьтесь на обед. А я приглашу человека, заинтересованного в толковом механике. И не возражайте мне, юноша. Это самое малое, что я могу сделать для вас в нынешней ситуации.    - И в мыслях не было. - Смирился Рид. Ну а что... может, это тоже судьба?   

Глава 3. Тихая жизнь в Спокойной бухте

   Доискиваться у хозяйки о её происхождении, Рид не стал. Не в той он ситуации. Сделал зарубку на память, учёл необычное, да и оставил в покое. Не угадаешь ведь, что излишнее любопытство принесёт: выгоду или беды. Да и портить чрезмерным интересом отношения с хозяйкой дома в котором живёшь, неумно.    Следующий день начался для Рида с плотного горячего завтрака, а после, чтоб не терять время без толку, молодой человек напросился на "домашние работы". И телу зарядка, и хозяйке гостиницы помощь. Искать дело Минна долго не стала. Вручила колун и отправила на задний двор, дрова колоть, а сама накинула на плечи тёплую шаль, вооружилась, положив в сумочку револьвер, небольшой, но внушительного калибра "Горбд", и ушла в город.    За год пребывания в плену, "залётная служба", как в полку называли наряды на хозяйственные работы, забыться не успела, так что с колуном Рид управился легко, и до обеда успел наколоть немало дров, сложив добрую поленницу под длинным навесом у высокого амбара. А там и давно хлопотавшая на кухне, хозяйка позвала за стол.    Компанию Минне и Риду за обедом составил один из соседей, Крупный седой мужчина, чьи слишком уж выдающиеся клыки и мощное телосложение прозрачно намекали на не совсем человеческое происхождение, с предвкушением взирал на принесённую хозяйкой дома супницу, водружённую посреди стола, одновременно умудряясь вести с накрывающей стол Минной беседу о каких-то понятных лишь старожилам новостях и делах.    Появление Рида, гость поначалу отметил лишь скупым кивком. Впрочем, после того, как хозяйка дома зыркнула в его сторону, поджав губы, тот исправился. Однако, уважает гостюшка Минну.    Представились, руки не пожимали, шляпы не снимали, Рид за отсустствием головного убора, а широкополая шляпа господина Эрена Дирана, как гость назвался, на крючке у входной двери болтается. Тем не менее, раскланялись с вежливостью и, не теряя времени, воздали должное кулинарному таланту хозяйки дома.    - Госпожа Минна говорит, что ты, парень, механик толковый. - Протянул Диран, набивая трубку, когда хозяйка убрала со стола опустевшие блюда и выставила небольшой графин с тёмным тягучим брэнди и кофе. В деревенском рубленом доме, на накрытом льняной небелёной скатертью столе, кофейный прибор тончайшего южного фарфора и сияющий хрусталь бокалов смотрелись несколько странно, но вкус напитков с лёгкостью перекрывал это несоответствие.    - Неплохой механик. - Уточнил Рид. Хозяйка дома покачала головой.    - Не слушай его, Эрен. С инструментом моего покойного мужа он управлялся с завидной сноровкой. У "неплохих" механиков таких умений не бывает.    - О! Видишь, Рид, хозяйка-то в твоих талантах уверена куда больше, чем ты сам. - Ухмыльнувшись в усы, заметил гость и вдруг спросил. - Госпожа Минна сказала, ты работу ищешь. Могу помочь. Паровые машины знаешь или только в тонкой механике соображаешь?    - Знаю. И паровые машины и электрические. - Кивнул Лоу. - С элементальными, вот, ничего не получится. Слаб в стихиях, можно сказать, почти к ним неспособен. Так что, удержать ветровика или огневика не смогу.    - Ну, в наших местах магический привод по большей части не в чести. - Заметил гость, отмахнувшись. - А в строительной технике понимаешь?    - В двигателях, да. - Уточнил Рид. - А с деловыми механизмами раньше работать не доводилось. Но если нужно, разберусь. Невелика сложность.    - Отлично, это просто отлично, парень. Работы у нас тут для механика немало. - Произнёс Диран меж двумя затяжками.    - Работа, это хорошо. А какая? - Осведомился Лоу.    - Да у многих здесь по амбарам да сараям сломанные железяки пылятся. Новые заказывать - дорого, а мастера, чтоб починил имеющиеся, в Спокойной давно нет. И у города заказы найдутся, это я тебе как член городского совета скажу. На ремонт тех же строительных машин, например. Трактор, экскаватор... паровики. Кое-какая электрическая машинерия. Как, возьмёшся? - Перечислил Диран и вопросительно уставился на собеседника. Тот почесал подбородок и, втянув носом ароматный дым недешёвого трубочного табака, улыбнулся.    - Кто ж от такой удачи отказывается? - Кивнув, проговорил Рид. - На жизнь-то чем-то зарабатывать надо...    - Это точно. Но твоя удача, парень, вон, рядышком сидит, да кофе пьёт. Её благодари. - Заметил Диран, явно намыливаясь откланяться. Э, нет... ещё не договорили.    - Поблагодарю обязательно. - Кивнул Рид. - Но сперва надо бы условия обсудить.    - Вот как? - Прищурился гость, опускаясь на стул, с которого только что встал. - Ну, давай, обсудим твои... условия. С чего начнём, с оплаты?    - С объёма работ. - Покачав головой, ответил Лоу. Диран пристально на него взглянул и, что-то прикинув, расслабленно откинулся на спинку стула.    - Однако. - Проговорил гость и, выбив трубку о предусмотрительно поставленную хозяйкой дома плошку, вновь уставился на Рида. - Отрадно видеть такую готовность к работе, но об объёмах говорить пока рановато. Я-то думал, ты завтра ко мне в управу зайдёшь, там тебе совет испытание назначит, а уж как справишься, так и с заказами определимся... и с оплатой.    - Эрен, не крути. - Вдруг подала голос хозяйка дома.    - И не думал. - Отозвался тот. - Но ведь проверить его умения нужно? Мне же за расходы казны перед советом отчитываться...    - Крутишь, Эрен, крутишь. - Почти ласково проговорила Минна. - Или моего слова тебе уже мало?    - Госпожа Минна... - Возмутился Диран. - О чём вы говорите! Меня ж совет без соли съест, если я чужаку без проверки заказы отдам.    - А у нас что, в управе от механиков желающих на казну поработать уже не протолкнуться? Значит так, Эрен. - Голос хозяйки лязгнул сталью. - Парнишке положишь урок в испытание... выполнит, отдашь заказы, и не вздумай с оплатой мудрить! Полную сумму казначейской росписью положенную, выплатишь до последнего гроша!    - Да как же? - Аж задохнулся от возмущения Эрен. - Как же я выплачу-то? По каким документам? Ни диплома у него, ни паспортной книжки!    - Ну, диплом его, положим, тебе ни к чему. На то акт по испытанию будет. Не зря же ты о нём упомянул, правда? А что до паспорта... будет тебе документ. Утром приходи со всеми бумагами. И паспорт посмотришь и контракт, заодно, составим. А судья Одрик заверит. Он давно обещался ко мне на блины заглянуть. Вот и повод будет. - Холодно улыбнулась Минна. А Рид только маковку чесал. Ничего ж себе тётенька с городским советником-казначеем разговаривает! И ведь тот даже не сопротивляется. Но в одном этот ушлый Диран прав. Документов у Лоу нет, а значит... да ещё и судья. Девол знает, что из этого всего выйдет.    Прощаясь с насупившимся советником, Рид был задумчив и тих, что не ускользнуло от взгляда хозяйки гостевого дома. Проводив Дирана до дверей, она вернулась в зал и, окинув взглядом единственного своего постояльца, покачала головой.    - О чём задумались, юноша?    - Да вот, удивляюсь, как вы ловко... - Начал было Лоу, но споткнулся на полуслове.    - А, беспокоитесь о том, не заимел ли наш добрый казначей на вас зуб? - Понимающе улыбнулась Минна, собирая со стола пустую посуду. - Не переживайте. К вам у Дирана никаких претензий не будет. Просто вышла оказия напомнить совету, кто строил этот городок и кому наши советники обязаны своими должностями. Муж мой покойный, среди отцов-основателей не последним человеком был. И помнят его по делам. Опять же, из двенадцати основателей семеро ещё живы и в здравом уме пребывают. Ну да это наши дела, городские. - Закруглилась Минна, и Рид не стал настаивать на продолжении темы. Ну, имеются у местных "легенд" некие тёрки с городским советом, пусть возятся. Главное, чтобы сам Рид меж жерновов не угодил.    - Ридан... - Обратилась к нему Минна полным именем, после небольшой паузы... и словно мысли прочитала. - Я, конечно, немного погорячилась в разговоре с Эреном... но на вас это никак не скажется, уж поверьте. Особенно, если при ремонте городской машинерии, вы разместите заказы на новые детали в кузне Брокксона. У Дирана там половинный пай... а материалы можете заказать в его собственной лавке.    - Понял. Спасибо за совет, обязательно воспользуюсь. - Кивнул Рид. - Госпожа Минна, а что вы говорили насчёт паспорта и судьи... У меня ведь, действительно, никаких документов нет. Потонуло всё вместе с яхтой.    - Ну, паспорт, положим, раньше чем через два-три года, вам не выправить. Закон, есть закон. - Кивнула хозяйка гостиницы. - Но вид на жительство под поручение судья вам выпишет, уж будьте спокойны. И без всяких проволочек. Одрик, это не Диран.    - А причём здесь казначей? - Спросил Рид.    - А вы не поняли? Он ведь рассчитывал часть платы механику с городских заказов сэкономить за счёт выписки вида на жительство для вас. Или я плохо знаю этого ушлого торговца. - Объяснила Минна.    - О как... - Удивился Лоу. - Неплохо...    - Казначей, что вы хотите. - Пожала плечами хозяйка. - Его за оборотистость на должность и поставили. Но Эрен у нас разумный увлекающийся, вот и приходится иногда окорачивать, чтоб совсем уж о совести не забывал.    Хорошо если так. Влипать в местечковые дрязги, Риду совсем не хотелось. Проку для него от этих игрищ никакого не будет, а вот проблем поиметь можно немало.    Придя к такому выводу, Лоу вздохнул и зарёкся впредь считать хозяйку гостиницы рядовой обывательницей. Это на континенте, она веса не имеет, а здесь... Аккуратнее надо. Эх, придётся вспомнить навыки выживания в обществе, вбитые годами домашней жизни... и изрядно повыветрившиеся за три года службы во флоте и год плена у северян.    К удивлению Лоу, следующий визит казначея прошёл, как будто и не было вчерашней перепалки. И на самого Рида, да и на хозяйку гостиницы, Эрен Диран зло не поглядывал, был приветлив, шумен... и кажется, искренне.    Судья Одрик, затянутый в похоронно-чёрный костюм и такое же строгое узкое пальто, благообразный старичок с доброй улыбкой и стальным взглядом, действительно заглянувший утром "на блины", без проволочек набросал на гербовой бумаге вид на жительство для Рида, от души приложил тяжёлой печатью зеленоватый лист документа, а заодно, заверил той же печатью и контракт "с испытанием", поданный казначеем, не забыв перед этим внимательно прочесть документ и прокомментировать некоторые положения. Озвучил, так сказать, возможную позицию суда, если вдруг возникнут какие-то трения меж сторонами и те решат обратиться за их решением к правосудию. А вот заказ возможных деталей и материалов "контрагенты" обсуждали уже после ухода довольного угощением и беседой судьи. И надо сказать, советник, покидая гостиницу, был доволен не меньше, чем первый гость.       - Интересного гостя занесла судьба в наши места, а Эрен? - Проговорил судья Одрик, поигрывая тростью и всматриваясь в искрящиеся солнечными бликами воды бухты. Нагнавший недавнего собеседника, казначей хмыкнул в усы и, утерев со лба выступивший от быстрого шага в гору пот, кивнул.    - Нужного, я бы сказал. - После небольшой паузы проговорил Диран.    - Не спорю. - Отозвался судья и, поправив широкополую касторовую шляпу с низкой тульей, щёгольски увитую серебристой лентой, ткнул тростью куда-то в сторону горного массива, возвышающегося к югу от бухты. - Но не сразу. Минне я, конечно, доверяю. С её умением Видеть, не поспоришь. Но присмотреться к нашему гостю надо. А вдруг, что не так? Нам ведь не нужны неприятности?    - Присмотримся. - Уверенным голосом произнёс казначей. - Испытаем.    - Вот и хорошо. Вот и замечательно. - С улыбкой доброго дедушки покивал судья и, неожиданно резко развернувшись, упёр узловатый палец в грудь возвышающегося над ним собеседника. Да так, что тот скривился от боли. - И прекращайте уже ваши дрязги! Думаешь, люди не видят, как совет со стариками цапается? Сами же, своими руками рушите всё уважение к себе.    - Да какие дрязги? - Пробормотал Диран. - Это глава с батюшкой своим грызётся...    - Хочешь, чтобы я занялся этим вопросом? - Проникновенно поинтересовался судья, всматриваясь в лицо казначея и, явно что-то увидев, покивал. - То-то же...    Времени на раскачку, Рид не получил. Фактически, на следующий день после заключения контракта его взяли в оборот. Утром, едва Лоу успел позавтракать, к гостевому дому подкатила скрипучая двуколка, и выбравшийся из неё толстый одышливый мужчина в старомодном костюме, судя по виду, чистокровный человек, раскланявшись с хозяйкой дома и протараторив Риду своё имя, почти тут же потащил его смотреть мастерскую. Впрочем, говорить сейчас о чистокровности людей, глупо, у любого человека в крови найдётся хоть капля крови иных рас, а то и не одна.    В отличие от шебутного Райнера Мидда, тащившая двуколку лошадь, очевидно, почитала торопливость за страшный грех. Флегматичная кобылка плевать хотела на все понукания своего "водителя", но тем не менее, спустя четверть часа неспешного хода, вывернула на мощёную набережную и, процокав копытами через перекрёсток с центральной улицей городка, уходящей вглубь острова, куда-то к горному массиву, виднеющемуся в просветах меж деревьями, остановилась у расположенного на окраине города, земельного участка, забранного высоким забором с единственными воротами в нём.    За воротами оказалась довольно обширная грунтовая площадка, в дальней части которой, расположился низкий одноэтажный дом, как и большинство городских построек сложенный из массивных брёвен. Правда, от жилых домов это здание отличалась своими размерами. Длинная, вытянутая вдоль участка постройка, задняя стена которой одновременно служила и оградой, отделявшей территорию мастерской от соседнего участка.    - Принимайте владения, мастер. - Развёл руками не умолкавший, всю дорогу травивший байки, раскрасневшийся толстяк, едва они с Ридом выбрались из коляски. - Арендная плата за три следующих месяца будет вычтена из стоимости городского контракта. Если, конечно, выполните испытательный заказ. Оборудование... ну, что осталось. Коли будет в чём надобность, закажете у "Рогача", он сюда раз в месяц заглядывает. Но это уж за свой счёт.    - То есть, если что-то понадобится, сначала придётся ждать "Рогача", а потом ещё месяц, пока он прибудет, так? - Скривился Рид. Правда, не сроки его огорчили, а слова насчёт собственного счёта. На имеющиеся у него три с половиной империала, оставшиеся после покупки одежды и необходимого минимума вещей, да после оплаты проживания в гостинице, особо не назаказываешься.    - Ну, у нас, тут, конечно, не столица, но телеграф имеется. - Вроде как даже оскорбился Мидд. - Так что, ждать "Рогача", чтобы дать ему заказ не придётся. Зайдёте ко мне на почту, а уж я переправлю заказ в их контору... заодно, и цену могу уточнить. Каталоги у нас, кстати, тоже имеются...    - Прошу прощения, йор Мидд. Не подумал. - Примирительно улыбнулся Лоу.    - Ничего страшного, йор Данни. - Отмахнулся толстяк. - Понимаю, что глядя на наш городок, единственное слово которое приходит на ум: глушь. Но уж вы постарайтесь не обижать нас... да и себя. Вы, как-никак, теперь тоже житель Спокойной.    - Это точно. Да и насчёт "глуши", вы, всё-таки, погорячились. - Хмыкнул Рид. - Собственной почтовой станцией оснащённой телеграфом, между прочим, не каждый город республики похвастать может. Уж я-то знаю... собственно, потому и решил поначалу, что заказы придётся долго ждать.    - О... да. В колониях со связью совсем плохо. Я читал. -Понимающе кивнул Мидд. - Ну, подождать вам, всё же, придётся. "Рогач", как я уже сказал, заходит в Спокойную не чаще, чем раз в месяц, а другие суда наш медвежий угол своим вниманием не очень-то и жалуют. И да, что ж мы стоим на пороге? Идёмте в дом, осмотритесь, окинете, так сказать, хозяйским взглядом, глядишь, выяснится, что и заказывать ничего не надо, а?    Сопровождающий с самым торжественным видом вручил ключ и Ридан Данни, как теперь значилось в разрешении на жительство выданном судьёй Одриком, с трудом отомкнул дужку тяжёлого, уже тронутого ржавчиной навесного замка. Поймав чуть было не рухнувший на толстые и широкие доски веранды замок, Рид попытался было потянуть дверь на себя, но вместо скрипа петель распахивающейся массивной створки, услышав только неопределённый хмык со стороны Мидда.    - От себя, йор Данни. От себя. - С улыбкой проговорил сопровождающий. - Все входные двери в Спокойной открываются внутрь.    - Чтоб жандармам удобнее было их вышибать? - Проворчал Рид, вспомнив старую шутку, вычитанную им ещё до войны в одном из республиканских журналов.    - Э? - Удивился Мидд и даже головой мотнул от неожиданности. Но тут же фыркнул. - Скажете тоже. В северных областях империи, да и в том же Союзе, зимы снежные, так что иную дверь после снегопада наружу и не откроешь. Сугроб не даст. Отсюда и традиция.    - О... буду знать. - Кивнул Рид.    Мастерская производила впечатление... правда, своеобразное. Сам дом оказался разбит на две неравные части. В меньшей разместилась пара жилых комнат, разделённых массивной, давно не белёной печью, с закрытым полукруглой железной заслонкой зевом. Таких "обогревателей" Риду видеть ещё не доводилось, хотя слышать о них слышал. Пехотные рассказывали про подобные печи, говорили, у северян они в большом почёте.    Соответственно, первая комната была небольшой, но довольно уютной гостиной, а вторая, спрятавшаяся за печкой, выполняла роль спальни. Была она даже меньше первой, но ощущения тесноты не создавалось. Хотя, конечно, не хоромы, далеко не хоромы. Плюс пыль и... затхлость. Правда, запаха гнили нет, и сыростью не тянет, да и по углам сухо, но чувствуется, что здесь давно никто не живёт.    - Проветрить, немного убраться и вполне можно жить. - Оптимистично заявил Райнер, распахивая чуть заедающее окно, в которое тут же ворвался порыв свежего ветра, моментально подняв в комнате тучу пыли. Рид еле удержался от чиха, а вот его сопровождающий - нет. Выпростав из кармана огромный клетчатый платок, он гулко высморкался и, упрятав многострадальный кусок ткани обратно, тяжело вздохнул. - М-да, кажется, небольшой уборкой здесь не обойтись.    - Это точно. - Ухмыльнулся Рид.    - Но ведь это ерунда, учитывая стоимость аренды и отсутствие необходимости тратиться на съём номера. Хотя, блинчики у госпожи Минны, конечно... - Мидд мечтательно закатил глаза, но тут же пришёл в себя, услышав слова собеседника.    - Вот только покупать придётся немало. Одна кухонная утварь обойдётся дороже, чем декада проживания в гостинице. - Заметил Рид.    - Насколько я знаю, тарелки-вилки-сковородки должны быть в чулане. Немного, но самое необходимое там есть, точно. - Наморщил лоб Райнер. - Вот с постельным бельём, тут худо. Да и перину на кровати стоило бы заменить.    Перина... перина, это не набор для бритья. Просто так в лавке не купишь, да и цена у неё будет немалой. Лоу вздохнул и последовал за своим провожатым во вторую часть дома, которой, как и следовало ожидать, оказалась полупустая, просторная мастерская. Царство пыли, засохшей смазки и ржавчины на сваленной в углу куче лома, среди которой нет-нет да и блеснёт тусклым жёлтым отсветом латунь и медь в разводах зелёной патины. А вот инструментальные ящики задраены наглухо, да ещё и стыки воском замазаны. С трудом открыв один из них, Рид невольно присвистнул. Разнокалиберные ключи, лежащие на пронумерованных по размеру деревянных подставках, обёрнуты в промасленную бумагу и тщательно прихвачены бечёвкой. Кто бы ни "консервировал" эту мастерскую, к делу он отнёсся со всей возможной аккуратностью. А ящиков тут много... может быть и прав Мидд, и Риду не придётся ничего заказывать в конторе "контрабасов"?    - Ну как? - Словно услышав мысли механика, спросил тот.    - Пока не знаю. Надо посмотреть, что здесь есть, а это дело небыстрое. - Покачал головой Рид. - Но если и остальной инструмент хранится так же, думаю, проблем быть не должно.    - Хм... - Мидд потёр чисто выбритый подбородок ладонью и, глубокомысленно покивав, обвёл рукой многочисленные шкафы и рундуки вдоль стен мастерской. - Я готов облегчить вам труд, йор Ридан. У меня, знаете ли, есть опись всего инструментария мастерской. Всё-таки, собственность города, знаете ли... Будете смотреть?    Получив из рук спутника толстую тетрадь и бегло её пролистав, Лоу смерил Мидда долгим уважительным взглядом. Пронумеровать ВСЕ инструменты, это надо быть настоящим фанатом учёта. Даже в армии, наборы ключей и отвёрток учитывались укладками, но никак не поштучно. А тут... придётся сверять всё до последней запятой. Иначе, в случае отсутствия какого-нибудь ржавого шурупа, городской совет запросто может повесить недостачу на нового механика.    - М-да... - Протянул Рид с тяжёлым вздохом. - Что ж. Давайте займёмся сверкой, йор Мидд?    - Собственно, за этим я вас и сопровождаю. - С лёгкой насмешкой кивнул тот. - Приступим?    Сверку описи и имеющихся в мастерской инструментов и проверку работоспособности станков удалось закончить лишь поздним вечером, когда за окном уже сгустилась по-северному холодная ночь, а улицы Свободной украсились редкими огоньками фонарей и светом окон домов.    Со скрипом разогнув спину, Рид с наслаждением потянулся, одновременно захлопнув ногой выдвижной ящик под верстаком и, оглянувшись на представителя городского совета, устало улыбнулся.    - Неужели закончили, Райнер?    - Полностью, Ридан. - Не менее довольно откликнулся тот и, сняв пенсне, потёр переносицу. Глянув на выуженные из жилетного кармана серебряные часы, Мидд покачал головой. - Хм. Однако, мы заработались. Ридан, что вы скажете, насчёт хорошего ужина?    - Учитывая, что мы сегодня даже не пообедали? - Усмехнулся Рид. - Никаких возражений.    - О да... вот и славно. Марта будет рада познакомиться с вами. - Складывая тетрадь и писчие принадлежности в бювар, протараторил представитель совета.    - Ну, так уж прям...    - Именно так, Ридан. Именно так. - Решительно прервал лепет Лоу, его спутник. - Вы же главная новость нашего города. И до сих пор, никто кроме уважаемой госпожи Минны не мог похвастаться тем, что имел с вами сколько-нибудь долгую беседу. Девола вам в печень, Ридан! Да, даже я не могу этого сказать, поскольку за весь день мы с вами не перекинулись и десятком фраз не по делу! Едемте. Марта мне не простит, если я не привезу вас к нам домой на...    - Допрос? - Хохотнул Рид.    - Ужин, друг мой. Ужин. - Шутливо погрозил пальцем его собеседник. - Итак?    - Не буду отказываться. - Вздохнул Лоу. - Есть хочется зверски, а искать ужин в городе... Единственный здешний трактир мне не особо по карману, честно говоря.    - Вот-вот. - С готовностью закивал Райнер Мидд, одновременно подталкивая Рида к выходу из мастерской. - Да и вообще, старина Гобс, конечно, гонит неплохое пойло и способен приготовить яичницу... но что этот проспиртованный холостяк может понимать в хорошей еде? А Марта, между прочим, обещала сегодня на ужин седло барашка.    Супруга Райнера оказалась высокой и статной, не лишённой привлекательности женщиной средних лет. Основательная и неспешная в жестах, она, тем не менее, моментально окружила прибывших к ужину мужчин заботой и, не дав им даже пригубить аперитив, на чём, кстати, настаивал её муж, тут же усадила за стол.    Обещанное седло барашка было восхитительным, "допрос" супруги Мидда, довольно ненавязчивым, а кофе и трубка, предложенные хозяином дома под бокал местного джина, в меру ароматными. В целом, получился весьма приятный вечерний отдых, особенно, учитывая муторность работы, проделанной Райнером и Ридом за день.    Ночевать Лоу отправился в гостевой дом, несмотря на довольно настойчивые предложения четы Миддов остаться у них. Во-первых, Риду было неловко стеснять гостепреимных хозяев, а во-вторых... Госпожу Минну следовало бы предупредить о подобной возможности заранее, а он этого не сделал. Нет, будь они в каком-нибудь континентальном городе империи, хоть в том же Стаатгемпте, Рид бы и не подумал предупреждать о чём-то хозяев гостиницы, в которой остановился. Пришёл-не пришёл, не их забота. Но здесь... слишком маленький город, слишком тесные связи между людьми. Минна могла обидиться за такое пренебрежение, а обида столь влиятельной в местном обществе фигуры, это лишние проблемы. Оно ему надо? Именно поэтому Рид честно признался, что не хочет беспокоить своим отсутствием хозяйку гостиницы и Мидды его отлично поняли, моментально прекратив попытки уговорить остаться на ночь. Лошадь с коляской, правда, не доверили, но снабдили на дорогу отличным газолиновым фонарём, так что до гостевого дома Лоу добрался пусть и не слишком быстро, зато вполне комфортно.   

Глава 4. Тролль на сцене

   А утром следующего дня, в мастерскую привезли "экзаменационные билеты". Два паровых трактора притащенные их пыхтящим собратом под управлением довольно низкорослого тролля-водителя, красующегося авиаторскими очками-консервами поверх замызганной кожаной кепки-восьмиклинки, заняли своё место посреди мастерской, грустно взирая на стоящего перед ними механика огромными фарами-глазами. Неработающими, само собой. Впрочем, это не удивляло. Куда больше Рида интересовало, где городской совет вообще нашёл этих двух свидетелей зари парового века.    - И что с ними? - Спросил в пустоту Рид, обойдя по кругу застывшие посреди помещения трактора, и щёлкнул ногтем по железному грунтозацепу огромного заднего колеса.    - Не едут. - Честно ответил на риторический вопрос, притащивший эту рухлядь водитель, представившийся механику Домычем и, почесав лапищей свой серый бритый затылок, развёл руками. Издевается?    Лоу с подозрением покосился на нежданного собеседника, но тот ответил таким чистым и невинным взглядом голубых глаз, что... впрочем, глаза его настолько глубоко посажены, что едва виднеются из-под нависающих кустистых чёрных бровей, так что цвет радужки не рассмотреть вовсе. Но Рид был почти уверен, что у этого тролля глаза голубые... иных у такого наивного детины и быть не может. Закон жанра.    - И давно? - Новоявленный механик тяжело вздохнул.    - Да уж года три, наверное. - Смяв в огромной ладони замурзанную кепку, честно ответил Домыч и пожал литыми плечами, отчего натянувшаяся на них клетчатая фланелевая рубаха едва не треснула по швам.    - Ладно. Посмотрим, что с ними случилось. - Пробормотал Рид, теряя всякий интерес к внимательно наблюдающему за происходящим троллю. Старинные трактора уже вызвали у Лоу профессиональный интерес, а остальное побоку. В том числе и любопытные зеваки, вроде тихо примостившегося в уголке мастерской Домыча.    Паровой двигатель первого трактора послушно запыхтел, но сдвинуть с места железную махину так и не смог. Второй же "заслезился", едва в бак была залита вода. Долго выбирать, какой из двух тракторов приводить в порядок первым, Лоу не стал, и уже через полчаса заводящийся, но отказывающийся двигаться, агрегат стоял на подъёмнике. Тут и помощь Домыча пригодилась. Тягать тяжеленные железки всегда лучше в хорошей компании, уж это Рид помнил ещё со времён службы в доблестной императорской армии.    На разбор трактора ушла половина дня. Зато, к тому моменту, как у добровольного помощника нового механика начало урчать в животе, Рид уже знал, в чём заключается основная проблема притащенного ему трактора, и искренне радовался тому, что инструментарий мастерской позволяет исправить обнаруженную поломку. Была бы сталь подходящего качества. Нет, разумеется, лучше было бы заказать нужные шестерни взамен "посыпавшихся" с Большой земли, но ждать, как минимум, месяц, затягивая тем самым окончание устроенного ему городским советом "профессионального экзамена"? Не выход. А значит, придётся обходиться имеющимися в наличии возможностями. И пусть, вряд ли отыщется в здешней кузне сталь идеальных для изготовления тех самых шестерён марок, но подобрать что-то достаточно близкое возможно. Наверняка возможно... А может в кузне и сами зубчатки сделать могут, хм?    - О чём задумались, мастер? - Рык Домыча вырвал Рида из размышлений.    - Да так... обедать идём? - Откликнулся он, и тролль моментально расплылся в широкой и добродушной, чуть щербатой улыбке, продемонстрировав довольно внушительные клыки.    - С нашим удовольствием. - Прогудел великан... Хотя, какой он великан?! Восемь стоп без пары перстов, не больше! По сравнению с некоторыми собратьями, Домыч выглядит даже несколько щупло. Опять же, великого живота - гордости всех подмостных жителей, лишён начисто... В общем, не приличный тролль, а шантрапа какая-то. Зато в железе соображает, что для его расы несколько нетипично. Руды они знают, да, но сами с металлом работать не любят.    Обедать напарники отправились в единственное заведение подобного толка в Спокойной. Днём, кабак был пуст и тих. Что неудивительно, до вечера времени много, а дел ещё больше. Вот и не рвутся горожане днём в питейное заведение. Нет, они сначала закончат работу, а уж потом мужская часть населения потянется в кабак, пропустить по стаканчику местного джина, поговорить с соседями, поделиться новостями, да узнать, что в мире творится... ну, кого жёны раньше домой не загонят, разумеется. Впрочем, в сетту, последний рабочий день декады, даже самые суровые дамы давали своим уставшим супругам отдохнуть в хорошей компании. И то верно, уж лучше пусть благоверный в кабаке сквернословит в компании с друзьями, обсуждая новости Большой земли, чем потащит эту ораву в тихий и спокойный дом, где уставшей за день хозяйке придётся накрывать для гостей какой-никакой стол. Да и самой на чай к подругам в этом случае, не отлучиться. Так что, один день в декаду можно и потерпеть позднее возвращение слегка "подогретого" супруга.    Но всё это вечером, а сейчас на улице разгар дня и "Круг и Выстрел", как и было замечено, тих и пуст. Рид с Домычем с удобством расположились за столом у забранного мелкими гранёными стёклами окна и, дождавшись, пока стоявший за высокой отполированной сотней локтей барной стойкой, хозяин заведения принесёт заказ, принялись сосредоточенно уничтожать простой, но обильный обед. Впрочем, простота блюд мало сказывалась на их вкусе. Готовить плохо в единственном кабаке маленького города - лучший способ испортить отношения с гостями и соседями, так что, блюда в "Круге и Выстреле" были вкусны и сытны. Оттого, густой горячий суп с копчёностями, поданный в горшках под хлебной "крышкой", улетел под равномерный, но шустрый стук ложек, в один момент. А за ним, оголодавшие напарники столь же споро расправились и с рыбным пирогом. Под пиво, самое то...    - Приятного аппетита, господин механик. - Голос советника-казначея, подошедшего к их столу, заставил Рида отвлечься от еды.    - И вам доброго дня, йор Диран. - Кивнул он в ответ. Домыч же, при виде полуорка еле заметно нахмурился и, кажется, даже постарался стать поменьше. Это тролль-то, с его почти восемью стопами роста. Ха.    - А я в мастерскую заглянул, хотел вас проведать, а там пусто. Ну, думаю, наверняка наш мастер обедать ушёл. - Без спроса устраиваясь за столом, с улыбкой проговорил Эрен. - Да мне помстилось, что вы к госпоже Минне отправитесь...    - Далековато идти. - Пожал плечами Рид, отставив в сторону опустевшую тарелку. - Чем обязан, йор Диран?    - Хотел узнать, как обстоят дела с ремонтом тракторов. - Тут же стерев клыкастую улыбку, резко посерьёзнел казначей. На что Лоу только пожал плечами.    - Полдня прошло, как их доставили. Или вы рассчитывали, что я махну рукой, дуну-плюну и готово? - Осведомился Рид. Энер покачал головой.    - Разумеется, нет. Но диагноз, доктор! Неужели у вас даже его нет? - Так же неожиданно и резко развеселившись, спросил он.    - Диагноз есть. - Стараясь не обращать внимания на эмоциональные всплески собеседника, ответил Рид. - В первом случае, вердикт: труп. Пальцем ткни и трактор ржой осыплется... в пыль. Надо чистить, менять железо. Работы на три-четыре декады, не меньше. Во втором, проблема в корзине... Выбитыми зубцами ведущего колеса размолотило две зубчатки. Дешёвые были из дрянной стали. Кстати, ваша кузня может изготовить нужные детали? Или мне ориентироваться на инструментарий мастерской?    - М-м... шестерни? Почему бы и нет? Станки у меня есть, сделаем. - Пожал плечами Диран, задумчиво почесав кончик широкого приплюснутого, как у всех орков, носа.    - Из подходящего металла. - Уточнил Рид. Казначей и, по совместительству, владелец городской кузнечной мастерской нахмурился.    - Поищем. Марку укажете, попробуем подобрать. Ну а если не выйдет...    - Если не получится, можно сделать их из чего попроще. - Кивнул Рид. - Пару месяцев такие зубчатки выдержат, а там... закажем нужную сталь почтой и сделаем замену. Это, кстати, будет дешевле, чем выписывать готовые детали.    - Да уж. - Ухмыльнулся его собеседник. - Немаловажное замечание. Для нашего-то скромного бюджета.    - Как и то, что выделку деталей на замену вышедших из строя, я собираюсь заказывать в вашей кузнечной мастерской. Это ведь тоже выгоднее для бюджета, чем вывоз денег на Большую землю? - Еле заметно улыбнулся Рид.    - Зрите в корень, йор Данни. - Солидно кивнул Диран, одновременно поднимая принесённую хозяином кабака кружку. - Если что-то можно сделать на Стиммане, оно должно быть сделано на Стиммане. Я рад, что вы, даже будучи новичком в наших местах, это понимаете.    Переход с почти панибратского тона на уважительное обращение вышел у казначея легко и просто. Вообще, чем дольше Рид общался с этим полуорком, тем больше тот ассоциировался у бывшего техфеентрига с водой, подвижной и непостоянной. Честно говоря, Лоу не удивился бы, если бы узнал, что орку хорошо даётся управление этой стихией. Но, холодка волшбы от казначея не чувствовалось вообще. Впрочем, сам Рид тоже не фонил магическими эманациями, что, правда, легко было списать на слишком малый дар... да, собственно, так оно и было. Возможностей Лоу не хватило бы даже на то, чтобы прикурить от пальца папиросу. Может быть, и полуорк-казначей из таких же слабосилков? Рид покосился на собеседника довольно присосавшегося к стеклянной квартовой кружке, наполненной пенным и излишне сладким на вкус Лоу пивом, и вздохнул.    - Я пришлю Домыча с чертежом и размерами в вашу мастерскую, йор Диран. - Заметил он.    - О, решили взять помощника? - Отставив кружку в сторону, откликнулся Эрен и окинул взглядом тихо сидящего рядом тролля. - Что ж, может быть у вас он придётся ко двору. Но я бы на вашем месте, Рид, был с ним поосторожнее. Уж очень он неуклюж. Верно говорю, Домыч?    - Ну-у... я ж это... не нарочно, да... - Стушевался тролль. Рид хмыкнул. В общении с ним, новый знакомец не был так стеснителен. Нормальный разумный, мозги варят, а вот подишь ты...    - Да ладно, ладно. Я же не со зла. Если сработаешься с новым мастером, оно и к лучшему. Всё не спины буянам ломать, а? - Расхохотался Диран и повернулся к Риду. - Вот что. По деньгам можешь не переживать, оплату материалов для работы, я проведу через казну, да и своим скажу, что от тебя чело... Домыч придёт, конечно. Но лучше бы тебе самому наведаться, поговорить с моим мастером. Глядишь, чего интересного присоветует.    - Он механику знает? - Улыбнулся Рид.    - Нет, с машинами Борри дела не имел, но железо чует лучше многих. - Вздохнув, пояснил Диран и, бросив взгляд на как раз начавшие отбивать третий час монструозные часы в углу зала, поднялся из-за стола. - Да, по поводу проржавевшего трактора... оставь его пока. Если вторую машину починишь, считай, место твоё. Но список деталей на замену или ремонт составить не забудь, зачтётся. Им, если что, и позже заняться можно. Договорились?    - Договорились. - Кивнул Рид и Диран исчез из зала, словно его и не было. Лоу повернулся к Домычу и смерил его долгим изучающим взглядом. - Ну что, идём в мастерскую? Или сначала поведаешь, кому это ты спины здесь ломал?    - Идём. - С готовностью подорвался с места тролль, отчего тяжёлый стол, сбитый из массивных лиственничных плах, заходил ходуном. Вопрос о "поломанных", он просто проигнорировал. Что ж, его дело. Раз местная полиция бедолагу ещё не разыскивает, значит, всё в порядке. А лезть в личную жизнь добровольного помощника, Лоу не посчитал правильным. Захочет, сам расскажет... или не расскажет.    - Вот только не надо неуклюжесть изображать. - Покачал головой Рид. - Опоздал ты с этим, Домыч. На полдня, как минимум.    - Да я... да это ж... - Промямлил детина, скребя лысый затылок плоскими чёрными когтями.    - Ой, не верю, Домыч. - Ухмыльнулся Лоу. - Поверь, театр, это не твоё. Лучше железом занимайся, у тебя это куда как замечательно получается.    - Эх... - Вздохнул тролль и, махнув рукой, потопал на выход, не забыв по пути своротить пару стульев и тут же вернуть их на место, под окрик хозяина кабака. Привычный, и от того ленивый окрик, надо заметить. Выходит, местные уверены, что Домыч глуп и неуклюж? Хм, а может он не такой уж плохой актёр, раз смог убедить в своей никчёмности, как минимум, двоих не самых доверчивых людей? Вот только зачем ему это понадобилось? Интересно...    Разговор с троллем состоялся уже в мастерской, за работой. Домыч недолго отмалчивался и, в конце концов потихоньку рассказал историю своих злоключений на островах Огненного архипелага, куда его принесло из владений Империи, ныне отошедших к Северному союзу.    - Мы же всегда своим умом жили. - Перемежая речь тяжкими вздохами, рассказывал Домыч. - При империи, да вроде как сами по себе. А как война началась, нам ту самостоятельность и припомнили. Сначала имперцы частым гребнем прошли. Мосты рвали, нас на фильтры отправляли. Вроде как, мы своими мостами дорогу северянам на юг выстлали! Это мы-то! Тем мостам не одна сотня лет уже, некоторые, ещё до объединения империи наши пращуры ставили! Потом эти, с Северного союза нагрянули, да погнали имперцев до самых равнин. Только, от наших к тому времени, в горах едва десятая часть оставалась. Остальные, кто в боях с имперцами и северянами полёг, кто в тех же фильтрах застрял, а кто на юга сбежал.    - А ты? - Поинтересовался Рид, протирая руки ветошью.    - А я в то время уже год как в имперских городах подрабатывал. Но как северяне прижали, народ потянулся прочь из северной марки, на юг. И я туда же... Вот только не думал, что там так троллей не любят. До сих пор понять не могу, за что... Вроде ж, мы никогда "мелких" не трогали, сидели себе в горах... а они... Что люди, что орки...    - А эльфы, асуры? - Спросил Лоу, на что Домыч только скривился.    - Эти ещё хуже. - Буркнул он. - За разумных не считают, а если ум покажешь, так и вовсе загнобить норовят. Я дважды из городских тюрем сбегал, чтоб на каторгу не попасть, куда меня, как раз, те самые эльфы с асурами и наладили, чтоб за работу не платить. Надоело.    - Так ты поэтому дурачка из себя строишь? Чтоб меньше доставали? - Хмыкнул Рид.    - И не я один. Большинство моих сородичей только тем и спасается. Так проще... да и какой с дурака спрос? - Грустно ухмыльнулся Домыч и вздохнул. - Мне бы обратно в горы вернуться, да... не пустят. Это ж теперь северянские земли. Таможен понаставили, егерские патрули, что имперские, что северянские гоняют почём зря. И горных духов, чтоб провели, не дозовёшься, мигом маги набегут... а им без разницы, кто и зачем, как шарахнут, только угольки останутся.    - А сюда-то как попал? Огненный архипелаг, всё же, мало твои горы напоминает, разве нет?    - Думал, отсюда проще к северянам уйти. А от них уже в родные горы. - Честно признался тролль. - Да вот, застрял.    Горы, да... Тролли - странные существа. Нелюдимые и довольно закрытые. Уже не одну тысячу лет живёт их община в Гроугебирге, знаменитых Серых горах, "сшивая" глубочайшие трещины ущелий нитками мостов. И сооружения эти, странны не меньше, чем сами тролли. Каждый мост, служит своеобразной крышей целым поселениям, в которых живут родами и кланами серошкурые гиганты. Удивительно искусные зодчие, о мастерстве которых и сейчас знают очень немногие. Ещё бы, всего полсотни лет назад считалось, что серые просто обжили мосты, построенные кем-то задолго до их появления. Никому и в голову не могло прийти, что кружево каменной резьбы и точнейший расчёт, с которыми возведены поражающие воображение мосты Гроугебирга, по праву считающиеся, точнее, теперь уже считавшиеся одним из чудес Империи, могут быть результатом труда огромных и неповоротливых серошкурых троллей. "Подмостных", как презрительно именовавли их равнинные жители разных рас. Да и сейчас, так же зовут, не желая признавать "этих каменных дикарей" за равных.    А вот Рид об искусности троллей знал не понаслышке. Замок его семьи когда-то строили как раз серошкурые. Правда, не из Гроугебирга, а восходные, из Белогорья. Те тоже большие любители с камнем возиться и мосты через ущелья перекидывать. Пусть не такие долговечные, как в Гроугебирге, известняк, всё же, но уж точно не менее красивые. Были... пока асуры не заинтересовались тем самым Белогорьем и не очистили его от серошкурых, частично уничтожив, а частично изгнав бедолаг из родных земель, обрушив родовые мосты. Вот тогда-то, несколько больших семей троллей и ушли на острова Дальнего океана, чему местные норы, тогда только принёсшие оммаж первому императору и изрядно страдавшие от набегов своих бывших коллег-пиратов, весьма порадовались... когда разобрались в умениях беглецов, как один одарённых в Тверди, и сведущих в строительстве. Так, белогорские тролли стали полноправными жителями архипелага Кройн, родины Рида, а островные норы обзавелись мощными крепостями, способными защитить их самих и небольшое население их владений от нападений пиратов, искренне ненавидивших своех бывших подельников.    Именно поэтому, у Лоу и не было никаких предубеждений относительно Домыча. И именно поэтому, он так удивился, увидев игру тролля. Ещё бы, на Кройне-то, серошкурым скрываться было не от кого, скорее наоборот, они там весьма уважаемые разумные, с мнением которых принято считаться. А тут... ну да, вряд ли местные жители часто сталкивались с троллями, вот и относятся к ним так же, как и большинство жителей метрополии.    - И давно ты здесь кукуешь? - Спросил Домыча Рид. Тот неуверенно пожал плечами.    - Да уж четвёртый год пошёл. То в кузнице на подхвате, то у рыбаков на разгрузке. - Протянул тролль. - А если работы нет, в лес иду. Он здесь щедрый, с голоду умереть не даст. Так и перебиваюсь.    - А живёшь где? Тоже в лесу?    - Зачем? - Хмыкнул тролль. - Есть тут на отшибе домик один заброшенный. Я его немного в порядок привёл, поправил где чего прогнило. Мне хватает.    - Ясно. - Кивнул Рид и, немного подумав, предложил. - Ко мне в помощники пойдёшь?    - О том и думал, когда подрядился трактора в мастерскую перегнать. - Признался тролль.    - Вот и славно. - Протянул Лоу. И то дело. Трактора чинить да с паровиками возиться, это не часы ремонтировать, без помощника тут не обойдёшься. - Ну что ж, тогда давай оговорим условия твоего найма, да займёмся делом. Нам ещё этого парового инвалида раскидать нужно, да размеры деталей снять, чтоб завтра кузнецу заказ отнести.    Обсуждение много времени не заняло. Договорились на делёж восемьдесят к двадцати, и тут Домыч даже не думал претендовать на более серьёзную долю. Железо-то он, может, и понимает, на уровне "расклепать-сварить-отвернуть-оторвать", но в механизмах не особо силён, в чём честно признался. Всё же не учился тролль на механика, больше грубой силой в мастерских на Большой земле работал.    - А хотелось бы? - Усмехнулся Рид. На что Домыч ответил куда более зубастой улыбкой.    - Ещё бы. - Кивнул он. - Среди нашего брата, механиков почти нет. Рудознатцы, строители, аркхи.... архике... зодчие, в общем. Этого добра полно, а вот мастеров по всяким хитрым механизмам по пальцам рук пересчитать можно.    - Что ж, лекций я тебе читать не стану, всё же не в университете, но практику обеспечу. Глядишь, чему-то да научишься, если ворон считать не будешь. - Проговорил Лоу.    - Да я со всем прилежанием! - Рыкнул довольный Домыч, потирая ладони. - Когда приступим?    - А вот прямо сейчас и начнём. - Ответил Рид, кивая на стоящий посреди мастерской трактор. - Помогай.    И закипела работа. Снять котёл и бак для воды с рамы, чтобы аккуратно разобрать "корзину", очистить от застывшей смазки и грязи зубчатые колёса привода и вновь внимательно осмотреть весь механизм.    Лишь когда солнце нырнуло за море и над островом раскинулся звёздный ковёр, шум и лязг царившие в мастерской весь день, стихли. Скрипнули створки ворот, качнулся подвешенный над ними неяркий газолиновый фонарь, чуть разогнавший сгустившуюся темноту. Одна из створок ворот распахнулась полностью, и на пороге, громыхая огромными вёдрами, показался Домыч, тут же рысцой рванувший в дальний угол двора. В темноте раздался звук работающей водяной колонки и шум воды, наполняющей вёдра.    Умывшись и приведя себя в порядок, напарники, не сговариваясь, отправились в "Круг и Выстрел". Правда, на этот раз, Рид не поленился сменить подаренную матросами "Рогача" одежду, ставшую для него рабочей, на более приличный костюм, купленный им уже в Спокойной. Это днём можно было вломиться в кабак в рабочих портах и блузе, никто и слова не скажет, а вечером... вечером лучше выглядеть пристойно.    - Тебе, кстати, тоже неплохо было бы подобрать что-то получше. - Заметил Рид. Домыч окинул взглядом свой изрядно замызганный наряд, и вздохнул.    - Вот, подзаработаю... - Протянул тролль и Лоу, чуть постояв на месте, вдруг решительно кивнул.    - Держи. - Бывший техфеентриг протянул Домычу выуженный из жилетного кармана империал. Один из трёх у него оставшихся. - Я видел в лавке йора Тоуна саржевые брюки и неплохие горные ботинки... орочьи, правда, но тебе по ноге должны подойти. Империала, как раз должно хватить, ещё и на бельё с рубахой останется.    Домыч бросил взгляд на свои босые ноги, бахрому разлохматившихся понизу порток и, вздохнув... взял монету.    - В счёт жалованья. - Спохватившись, рыкнул тролль и, чуть помолчав, добавил. - Спасибо, йор Данни.    - Ридан, Домыч. Просто, Ридан, мы же договорилсь. - Отмахнулся тот. - Давай, дуй в лавку, а я тебя в кабаке подожду.    Жалел ли Рид о потраченном империале, когда ещё не было известно, сможет ли он удержаться на должности механика? Нет, совсем нет. Во-первых, он был абсолютно уверен в своей квалификации, а во-вторых... отсутствие конкуренции. Судя по тому, как вцепился в него казначей, в городе просто нет других механиков. А значит, без работы Рид не останется. И даже если по какой-то причине, городской совет откажется от его услуг, местные жители не дадут пропасть без дела. Уж в этом-то, Лоу был уверен на все сто. Недаром же весь день мимо мастерской то и дело шастали любопытствующие. Вроде как случайно мимо проходили, ага... по пять раз.    И ужин в "Круге и Выстреле" наглядно доказал правоту Рида. Стоило ему войти в зал, заполненный отдыхающими после рабочего дня жителями Спокойной, как он тут же оказался под прицелом доброго десятка глаз. Впрочем, мешать ужинать Лоу и его напарнику, изрядно удивившему немногочисленных посетителей непривычно достойным видом, никто не стал. Дождались, пока сын кабатчика Гобса заберёт опустевшие тарелки, а Рид с Домычем откупорят квадратную бутылку местного джина и, лишь когда механик пропустил первый глоток крепкого можжевелового напитка, чуть смягчённого лимонной водой, к их столу потянулись местные. Первым стал всё тот же Тоун, владелец одноимённой лавки "универсальных товаров".    - Йор Данни. - Протянул пухлый Тоун, отсалютовав высоким бокалом, в котором плескался всё тот же джин, правда, вместо ароматной воды, сдобренный веточкой лимонника и парой кусочков льда, который хозяин заведения творил с лёгкостью необычайной    - Йор Тоун, доброго вечера. Присаживайтесь. - Откликнулся Лоу и, кивнув в сторону Домыча, довольно поправляющего рукава новой рубахи, улыбнулся. - Спасибо, что помогли подобрать одежду для моего помощника.    - Не стоит благодарностей, йор Данни. - Отмахнулся лавочник, устраиваясь за столом. - Хотя, должен признаться, это было непросто, да... Ну да, не зря же я держу лавку универсальных товаров! У меня найдётся всё!    - Уверен, что так и есть. - Заметил Рид.    - Даже не сомневайтесь. - Довольно улыбнулся Тоун, отхлебнув изрядный глоток из своего бокала. - Знаете, йор Данни, самая большая проблема в моей лавке: не заблудиться среди товаров. А уж на складе, и вовсе... да. Такая морока.    - Вот как? - Чуть недоумённо спросил Рид.    - Именно, йор Данни. - Вздохнул толстяк. - Особенно тяжко приходится с подержанными вещами. Места для хранения у меня не так много, давно старый хлам перебрать надо. Что почистить да на продажу выставить, что выкинуть... а что и починить можно.    - И тоже на продажу выставить, да? - Улыбнулся Лоу.    - Именно, йор Данни. Именно так. - Закивал торговец. - Я бы и выставил, да по какой цене? Вот лежит у меня пара больсенов, к примеру. Новенькие револьверы чуть ли не в заводском сале, из них и не стреляли ни разу. Да кому их продашь, если они капсюльные, какими уже лет сорок никто не пользуется. А выкинуть жалко, красавцы же! И ведь переделать их под патрон можно, да кузнец не берётся. Или вот, часы есть замечательные, на каминной полке в солидном доме им самое место. Но не идут ведь, зар-раза! И много чего ещё, такого же, что и выкинуть жалко и продать невозможно. Кстати, йор Данни... слышал я от судьи Одрика, что вы в тонкой механике разбираетесь. Глянули бы на мои "сокровища", посоветовали бы, что с ними сделать можно. А то и починили бы кой-чего, а?    - Почему бы и нет, йор Тоун? - Кивнул Рид. - Негоже хорошим вещам на полках пылиться. Они работать должны, на радость разумным. Если хотите, могу заглянуть к вам завтра после обеда. Посмотрим, ваши "сокровища", оценим...    - Это было бы славно. - Обрадовался лавочник. - Только вот что, заходите уж лучше к обеду. Тина, супруга моя, рыбник сделает. Приглашаю, йор Данни.    Договорились, чокнулись бокалами, выпили. А там и другие "переговорщики" потянулись. На обед, правда, больше не приглашали, но через полчаса у Рида на руках уже пяток заказов был. Небольших, но... лиха беда начало!   

Глава 5. Работа и оплата

   По расчётам Рида, эта ночь должна была стать последней в гостевом доме Минны Лиден. Так оно и вышло. Утром, плотно позавтракав, Лоу сердечно попрощался с хозяйкой гостиницы и, не забыв сообщить, что всегда будет рад ей помочь, потопал в мастерскую, где его ждал "недобитый" трактор и разложенные на верстаке шестерни, размеры которых, ещё только предстояло снять. Вчера они с Домычем излишне увлеклись разборкой древнего паровика, и Рид так и не успел обмерить вышедшие из строя зубчатые колёса.    Тролль ожидал Рида у ворот мастерской, чуть ли не пританцовывая от нетерпения. Но повозиться вволю с железом, ему не удалось. Уже к обеду Лоу заявил, что на сегодня работа окончена. Домыч вздохнул, но перечить не стал и, приведя себя в порядок, умчался в город.    Переговоры с кузнецом о выделке новых зубчатых колёс заняли у Рида не так уж много времени. Пайщик Дирана, Сидри Брокксон оказался вполне вменяемым цвергом, невысоким и лохматым, худощавым и носатым... в общем, классическим представителем своей расы, предпочитающим озаряемую красноватыми отсветами горна полутёмную кузницу не по-осеннему светлому солнечному дню, вынуждающему его недовольно щурить огромные сапфирово-синие глаза. Ну, не любят цверги яркое освещение, что поделать? Впрочем, темнота кузницы совсем не мешала шустрому седовласому Сидри читать записи Рида, а качество металла принесённых шестерён, он, кажется, способен был ощутить если не на ощупь, то по отзвуку, которым они откликались на лёгкий удар мастерского молоточка, точно.    - Эрен говорил о тебе. - После недолгого молчания проговорил цверг, царапнув острым ногтем скол на шестерне и, выдержав ещё одну довольно долгую паузу, добавил. - Сделаем. Заходи завтра к закату... или Домыча пришли.    - А что по деньгам? - Поинтересовался Рид. Цверг хмыкнул.    - Пусть это тебя не волнует. - Отмахнулся Брокксон. - Оплата всё равно пойдёт из казны.    - Не спорю. Но я же должен знать порядок цифр, на случай других заказов... частных. - Настоял Лоу. Его собеседник пожевал губами, но всё же вынужден был признать правоту механика.    - Согласен. Считай, по паре империалов за каждую шестерню... для частных заказов. - Буркнул цверг.    - Спасибо, йор Брокксон. - Понимающе кивнул Рид.    - Оставь, парень. Йоры-ремы... это не про меня. - Отмахнулся тот. - И давай, если дела нет, иди себе по холодку. У меня тут работы привалило.    - Всего хорошего, Сидри. - Улыбнулся Лоу.    - И тебе того же... Ридан. - Пробурчал цверг, кивком указывая на выход. И Рид, не став злоупотреблять гостеприимством кузнеца, выкатился из его владений.    Желудок бывшего техфеентрига заурчал, напоминая о приближающемся времени обеда и Лоу поспешил к лавке Тоуна, где ему был обещан рыбник... и заказы.    Тина Тоун, оказалась дамой под стать своему мужу. Такая же кругленькая, улыбчивая и шустрая, так и пышущая здоровьем и... лёгким ощущением волшбы Ветра. Стоило Риду оказаться на пороге её дома, как почтенная супруга торговца развила бурную деятельность и уже через пару минут гость сидел за столом в гостиной, расположенной аккурат над лавкой. Удобно. На втором этаже жилая часть, на первом - торговая. И ходить далеко не надо.    Обещанный рыбник оказался выше всяких похвал. В Спокойной, вообще, рыбацкий промысел один из основных, как понял Рид, и умельцев приготовить рыбку здесь хватает, но даже на фоне изрядных умений Минны Лиден и повара в "Круге и Выстреле", обед приготовленный супругой йора Огаста Тоуна, оказался на высоте. Если бы ещё не постоянный щебет хозяйки, чуть не превративший трапезу в натуральный допрос, вежливый но непреклонный, было бы совсем замечательно. Впрочем, с этим Рид справился, да и сам Тоун время от времени одёргивал слишком уж разошедшуюся жену, за что Лоу был ему очень благодарен. А уж когда хозяин дома, напомнив о деле, потянул своего гостя на склад, смотреть скопившиеся залежи подержанных вещей, неизвестно как попавших в руки торговца, бывший техфеентриг чуть было не поблагодарил своего спасителя вслух. Ну уж очень любопытная супруга оказалась у Огаста.    Склад почтенного торговца внушал, точнее, та его часть, где располагались новые товары, разобранные по номенклатуре и типу. Идеальный порядок на полках и в шкафах... и тем разительнее оказался контраст с той частью склада, где были свалены подержанные товары. Откуда столько? Даже если представить, что каждый житель Свободной, несёт Тоуну старые ненужные вещи, они что, все свои чуланы сюда перетащили?    - Кое-что несут нынешние жители, а кое-что осталось с тех времён, когда закрылись здешние шахты. Тогда, многие уезжали налегке. - Пояснил торговец, заметив удивление Рида.    - Понятно. - Кивнул Лоу. - Но тут ведь по моей части вещиц и не видно.    - Так они дальше. - Невозмутимо сообщил Огаст и кивнул в сторону невысоких двойных дверей. - Всяческие механизмы я сразу в отдельную кладовку сносил.    Звякнула связка ключей в руке торговца, открылись тяжёлые створки и Рид невольно крякнул. По сравнению с тем, что он увидел здесь, в соседнем помещении был образцовый порядок. Большая часть "железа" была свалена на полу, и лишь некоторые механизмы, очевидно, отобранные по пристойности внешнего вида, покоились на грубых полках вдоль стен. В коробах и ящиках были навалены целые груды, определить в которых назначение того или иного предмета, было просто невозможно. Пыль ровным ковром покрывала кладовку и лишь узкие тропинки в сером "ковре", протоптанные между кучами железа валяющегося на полу, свидетельствовали о том, что хозяин сюда наведывается, пусть и изредка.    - Ох, и дорого тебе встанет моя работа, йор Тоун. - Вздохнув, покачал головой Лоу.    - Договоримся, йор Данни. Договоримся. - Довольно хмыкнул торговец. - Опять же, всё сразу ремонтировать-то не нужно. Сначала хотелось бы понять, что можно восстановить без особых затрат, а что требует серьёзных денег... или просто невыгодно ремонтировать. Возьмёшься?    - Разумеется, йор Тоун. Разумеется. - Кивнул Рид. - Хоть сейчас начать можно.    - С полок. - Улыбнулся Огаст.    - Можно и с них. - Согласился Лоу. - Только, сюда бы пару светильников поставить, и стол.    - Сделаю. Через четверть часа всё будет. - Тут же откликнулся Тоун.    На том и порешили. Спустя полчаса, Рид водрузил на широкий стол саквояж с инструментами, принесённый из мастерской и, оглядевшись, довольно хмыкнул. Торговец не только оборудовал рабочее место для механика, установив в кладовке удобный стол и пару довольно ярких ламп, но и озаботился уборкой... минимальной, конечно, но Рид и этого не ожидал. Зато теперь, здесь, по крайней мере, можно было находиться, не рискуя вывернуться наизнанку от чиха. М-да, без владения Ветром, здесь точно дело не обошлось. Так быстро вымести пыль из всех уголков комнаты, иначе просто невозможно. Наверняка, госпожа Тина постаралась, не зря же вокруг неё постоянный флёр воздушной волшбы крутится, будто неосязаемый смерчик.    Рид стукнул пальцем по чистому прозрачному стеклу небольшого окошка, у которого был расположен рабочий стол и, довольно кивнув, отправился к полкам. Работы будет много, но... и прибыль это дело сулит немалую. А бывшему нору, сейчас каждый венинг в строку.    И то сказать, один костюм на выход, пусть и шерстяной, ноский и немаркий, этого мало. Да и одних осенних туфель мало. Расхаживать по двум мощёным городским улицам, их, конечно, хватит, но вот ходить по окрестностям в лакированных штиблетах просто неудобно. Нужны крепкие ботинки, вроде тех, что были у Рида на службе, нужна удобная одежда для походов по окружающим город лесам и горным кручам, да и зима впереди, а значит, без тёплых вещей не обойтись. И домашним скарбом обрастать надо. А то в доме, кроме одной сковороды и котелка, толком ничего нет. Миски-кружки, ложки-вилки... а это деньги. Пусть, не такие большие, но ведь и их пока нет. А ещё... оружие.    За те несколько дней, что Рид провёл в Спокойной, он видел только трёх человек без кобуры на поясе. Госпожу Минну, предпочитавшую носить револьвер в сумочке-ридикюле, судью Одрика... и Домыча. Ну да, последний и сам себе оружие, любого мишку голыми руками порвёт. У хозяйки гостевого дома, помимо пятизарядного "Горбда" в сумочке, в гостиной расположилась основательная такая, закрытая дубовая стойка, в которой не только дробовик имеется, но и приличный левер стоит. Ну а судья... как он сам говорил, по лесам не ходит, а в городе его закон защищает. Да и дурной дичины, волков или рысей, порой случайно в Спокойную забредающих, мастеру Пламени бояться не приходится. Остальные же местные жители, без огнебоя из дома не выходят.    По размышлению, Рид пришёл к выводу, что дыма без огня не бывает и хотя говорливый Тоун убеждал его, что волки забредают в Спокойную лишь по зиме, с большой голодухи, да и то крайне редко, бывший техфеентриг всё же нацелился на приобретение оружия. Вот только цены на него... не одни ботинки купить можно. И хотел бы Лоу сказать, что на Большой земле оружие не в пример дешевле, да только это не так. В том же Давре или недоброй памяти Этельброке, где Рид бывал ещё до войны, револьвер меньше двух десятков империалов не стоил, даже самый завалящий "велопёс", из которого, как и следует из названия, только злобных собак гоняющихся за велосипедистами, пугать. А что-то более серьёзное на тридцать-тридцать пять империалов тянет. Да и патроны недёшевы... совсем недёшевы. Мысли о покупке оружия вновь пришли в голову Рида, когда разбирая завалы на полках кладовой Тоуна, он наткнулся на аккуратную лакированную коробку, открыв которую, невольно присвистнул. Там, на чёрной бархатной подложке, матово поблёскивая костяными "щёчками", лежали два старомодных капсюльных револьвера. Должно быть, те самые "Больсены", о которых недавно толковал Огаст. Старьё, конечно, но красивые, как только может быть красиво хорошо сделанное оружие. М-да, это не армейский ширпотреб. Стволы никак не меньше восьми перстов, калибр в четыре северных линии... сравнительно лёгкие для своих габаритов, револьверы украшенные тонкой, лаконичной резьбой, притягивали взгляд.    Рид печально вздохнул. Красивые игрушки... но, игрушки. Кому сейчас нужен капсюльный револьвер, когда даже на прилавке Тоуна полно более современных огнебоев? Хочешь самовзводных, а хочешь новомодных магазинных. Впрочем, повозившись ради интереса с одним из "Больсенов", Лоу удивлённо хмыкнул. Самовзводный... конечно, ход туговат, со взведённого курка стрелять куда легче, но всё же, всё же... Сотворивший это оружие мастер был толковым оружейником. Очень толковым. А если...    Лоу выхватил из готовальни измеритель и, проведя пару манипуляций с револьвером, хохотнул, глядя на результаты своих измерений. Стволы у больсенов оказались неродные. Их явно заменили позже. Кажется, кто-то когда-то решил переделать револьверы под классический четырёхлинейный патрон, сохранив при этом исходный вид и стиль оружия, но дело не закончил. Или не успел, или не решился дорабатывать каморы барабана. А может...       - Что скажешь о моей затее, Тина? - Довольный, словно сытый кот, умявший миску сметаны, проговорил Огаст, дождавшись, пока супруга закроет чернильницу и отложит в сторону бухгалтерские книги.    - Затея хороша. Да только не дорого ли она нам встанет? - Проговорила госпожа Тоун, потянувшись так, что ткань платья, обтягивающая тяжёлую налитую грудь, только что не затрещала от напряжения.    - Куда дешевле, чем я смел рассчитывать. - Усмехнулся её муж. - Пятьдесят империалов за осмотр всего, что у нас скопилось с шахтёрских времён.    - Полсотни монет, Огаст! - Покачала головой толстушка. - И это ты называешь "дешёво"?    - Так ведь, половину он забрал недоделками твоего отца. Помнишь, старые больсены?    - О... - Тина улыбнулась. - Это неплохо. Значит, остаётся двадцать пять империалов, да?    - По окончании осмотра. - Тоун воздел пухлый палец к потолку. - Кроме того, ремонт каждой вещи будет оцениваться отдельно. А то, что невозможно починить, уйдёт механику по цене лома... которую определит наш кузнец.    - Хм. Думаю, в таком случае, мы внакладе не останемся. - Кивнула супруга.    - Вот-вот. А ещё не забывай, что молодому человеку нужно обживаться, так что все отданные ему монеты скоро вернутся в нашу кассу. - Произнёс Огаст.    - Уверен?    - Если бы ты видела, как он смотрел на леверы и дробовики в лавке, и ты бы поверила. Кажется, наш новый механик заядлый охотник. А эта братия жжёт патроны пачками. Ну, разве я не молодец?    - Молодец, конечно, молодец. - Рассмеялась Тина в ответ.       На ремонт трактора ушло почти две декады. Но вот, створки мастерской с натужным скрипом распахнулись, и со двора послышалось пыхтение парового двигателя и стук стальных зубцов огромных колёс по утрамбованной до каменной твёрдости площадке. Рявкнув гудком, трактор медленно выкатился на улицу и, потихоньку набирая скорость, двинулся вверх по улице, в сторону единственного присутственного места в Свободной, дому на центральной площади, под крышей которого располагались все официальные учреждения город: полицейский участок, суд, почта и зал городского совета.    Сидящий за рулём, Домыч сверкал улыбкой ярче, чем приведённая в порядок единственная фара трактора. Этот фанфарон даже очки свои авиаторские не забыл нацепить, чтоб ветром слезу не вышибало. Ну ещё бы! На бешеной-то скорости в десять миль в час... Сидящий рядом с троллем, Рид всю дорогу до площади пытался задавить лезущую на лицо улыбку. Тщетно. Уж очень комично смотрелся гордо рулящий паровым трактором серошкурый.    А вообще, Сидри замечательно выполнил свою часть работы. Так что, бывшему техфеентригу даже не пришлось заниматься подгонкой выточенных в городской кузнице деталей. Впрочем, с трактором были и другие заботы. Одна замена подшипников заставила Рида с Домычем изрядно попотеть. Но вот, все проблемы позади и старенький паровой трактор бодро катится по улочкам города.    Эрен Диран сдержал слово и честно оплатил выполненный заказ, а заодно, принял смету на ремонт второго трактора. Крякнул, увидев итоговые цифры, но спорить не стал. Ещё бы! Цены на заказанные в его собственной кузнечной мастерской детали, были известны ему лучше, чем кому бы то ни было, а Рид не был настолько нагл, чтобы их менять, так что, фактически, единственной неизвестной составляющей в грядущем ремонте второго, убитого в хлам паровика, для городского казначея была только стоимость работ. Но и тут новый городской механик особо не жадничал, затребовав за ремонт лишь пятьдесят процентов от стоимости деталей, необходимых для восстановления трактора, часть из которых, к сожалению всё же придётся заказывать на Большой земле. Нет, триста империалов, конечно, деньги не малые, но ведь новый трактор обошёлся бы казне куда дороже... Ели быть точным, то в пять с половиной раз дороже, причём не от стоимости работ, а от полной цены ремонта. А пять тысяч империалов, даже без пятидесяти монет, это сумма солидная для бюджета города покрупнее Спокойной.    В общем, стороны остались довольны результатом. Работник присутствия тут же забрал отремонтированный паровик, казначей вручил Риду его честно заработанные сто империалов, а сам отправился на почту, отправлять заказ на необходимые детали для второго трактора. Сам же новоявленный городской механик, окинув взглядом, довольного как слон Домыча, махнул рукой и потащил своего подчинённого в "Круг и Выстрел"... обедать.    Обмениваясь по пути приветствиями с горожанами, и то и дело приподнимая широкополую шляпу, при встрече с горожанками, Рид шёл по залитой солнечным светом улице и даже не пытался скрыть улыбку. На душе было спокойно и тепло. Безденежье и неопределённость остались позади и сегодня, бывший техфеентриг, пожалуй, впервые, за последние пару лет мог уверенно смотреть в будущее. А почему бы и нет? У него появился дом, уважаемая работа и некоторые средства. Он одет, обут и сыт... и имеет все шансы заслужить уважение в местном обществе. Чего ещё желать приговорённому к смерти беглецу, от которого отказалась семья, страна и сюзерен? Мести? Да чтоб она провалилась вместе с замком Лоу, ушастой свиньёй Ириамом и Его императорским величеством в придачу!    - Вот что, Домыч... - Проговорил Рид, когда хозяин "Круга и Выстрела", поставив перед гостями заказанные блюда, удалился за стойку. - После обеда заглянешь в мастерскую. Там стоит ящик от йора Тоуна. Он подписан, так что, не ошибёшься. В ящике лежат две ручных кофемолки и сепаратор. Разберёшь всё на запчасти и почистишь. Только я тебя умоляю, разложи детали каждого прибора в отдельные лотки, чтобы потом их не перепутать. Домыч?    Рид взглянул на странно засопевшего тролля, старательно отводящего взгляд и елозящего ложкой по тарелке.    - Да понял я. - Буркнул серошкурый. - Сделаю... а ящик, это жёлтый такой?    - Нет, военный вельдгро. - Внимательно глядя на помощника, произнёс Рид.    - Так их там четыре таких!    - Я же сказал, на нём написано, что это ящик Тоуна. Стоп. Домыч? - Лоу вскинулся, и с опаской поинтересовался. - А ты читать-то умеешь?    - Эм-м... умею... - Кивнул тот, и добавил. - Но только по-нашему, по-горски.    - Вот это номер. - Выдавил Рид. Такого он не ожидал. - Та-ак...    - Уволишь? - С тоской в голосе, спросил тролль. Лоу встряхнулся и смерил помощника долгим взглядом.    - Нет, конечно. Просто, работы у тебя теперь прибавится. Будешь по вечерам учиться читать. - Медленно произнёс Лоу, пытаясь уложить в голове только что озвученную Домычем новость.    - Э-э... - Протянул тролль, но наткнулся на серьёзный взгляд Рида и умолк.    - Именно. - Кивнул тот. - И начнём сегодня же.    Так и получилось, что после заката, Домыч, вместо того, чтобы в своё удовольствие возиться с железками, засел за верстак и, обложившись бумагой и письменными принадлежностями, принялся старательно вырисовывать буквы имперского алфавита, а Рид, тем временем, возился с первой партией устройств из бездонных запасов Тоуна, которые тот, после переговоров с механиком, счёл достойными ремонта. От работы Лоу отвлёкся только в тот момент, когда старые часы, взятые им у Тоуна "на лом", но бережно восстановленные и теперь отмеряющие время в мастерской, глухо бомкнули, отмечая наступивший девятый час вечера. Дело делом, но ужин никто не отменял!    Тролль пытался было отказаться от еды, сославшись на то, что дома его ждёт недоеденная оленья нога, но Рид даже слушать ничего не пожелал.    - Через полчаса в "Круге и Выстреле", Домыч. - Настойчиво повторил Лоу, и помощнику не оставалось ничего иного, как кивнуть и исчезнуть в наступивших сумерках. Ему ещё нужно было умыться и переодеться в купленную по настоянию Рида приличную одежду. Не появляться же в местном "клубе" в грязных рабочих штанах и старой поношенной блузе, правильно? Да и сам Лоу, проводив помощника, отправился приводить себя в порядок.    В "Круге и Выстреле" они привлекли внимание завсегдатаев, причём куда большее, чем когда появились здесь в первый раз. Может быть, тому виной было довольно позднее время их предыдущего визита, когда поднабравшимся посетителям уже и дела не было до всяческих несуразиц, а может быть, дело в том, что сегодня вечер сетты, последнего рабочего дня и в зале кабака просто не протолкнуться от гостей. "Сетта-клуб" в полном сборе, так сказать.    Удивлённо поглядывали в сторону устроившегося за угловым столом человека-механика и его помощника тролля, сидящие за барной стойкой работяги с единственной работающей на Стиммане угольной шахты. Кинув быстрый взгляд в их сторону, чуть заметно кивнул Риду городской казначей, коротающий вечер за дальним столом, в компании здешнего почтмистра - Райнера Мидда. Судья Одрик, пыхнув сигарой, на миг отвлёкся от партии в кодд и, остановив взгляд на Домыче, усмехнулся, не преминув сообщить об увиденном своим партнёрам по карточной игре, так что те не поленились обернуться и полюбоваться невиданным прежде зрелищем - прилично выглядящим серошкурым троллем, довольно ловко орудующим ножом и вилкой. М-да, в первый их вечерний визит, ни Рид, ни Домыч такого ажиотажа не вызвали, это точно.    Тролль от такого внимания явно нервничал, но старался не подавать виду, а Лоу... Бывшему техфеентригу было плевать. Всё, что его сейчас интересовало, это отбивная на его тарелке, и только. Может быть, именно поэтому, он не заметил, как сгустилось напряжение в зале.    - Гобс, с каких пор ты пускаешь в своё заведение горных дикарей? - Голос сидящего рядом с одним из шахтёров, франтоватого молодого человека, прозвучал достаточно громко, чтобы перекрыть шум и гам царившие в кабаке.    Домыч тихо вздохнул и, взглянув на Рида, пожал плечами. Мол, не виноват я...    - Что и следовало ожидать... - Тихо протянул тролль.    - Ты поэтому не хотел сюда сегодня идти? - Осведомился Рид. Домыч кивнул.    - Сегодня же сетта. Время собрания всех "уважаемых людей города". - Отозвался серошкурый.    - Это, вон тот юнец - уважаемый? - Чуть громче осведомился Лоу, кивнув в сторону подавшего голос франта в сером шерстяном костюме. - Интересно, за что? За модный вид? Ни вежливости, ни ума я у него не наблюдаю...    - М-м, вообще-то, это младший управляющий общественной шахты... с помощниками. - Тихо проговорил Домыч.    Франт, тем временем, услышав слова Рида, толкнул сидящего рядом шахтёра и тот, махнув рукой двум своим "собратьям", слез с высокого барного стула и решительно направился в сторону Рида и его помощника.    Лоу быстро огляделся и хмыкнул. Интерес, любопытство, ожидание зрелища... и ни малейшего желания помочь. Вот и всё что он увидел в глазах посетителей. Ну, не удивительно. Для местных, он - чужак. Пусть и полезный. А управляющий свой. Так что, ждать заступничества не приходится. Впрочем, если Рид правильно понял взгляд судьи, это не столько попытка показать новичку его место, сколько проверка. Уж очень внимательно следил йор Одрик за происходящим...    Шахтёры не стали терять времени на долгие разговоры. Оказавшись перед столом Рида и его напарника, первый из работяг - чистокровный орк, рослый и мощный, одним движением смахнул на пол тарелки и приборы и, оперевшись ладонью на столешницу, растянул губы в широкой усмешке.    - Я такой неловкий, да... а-ах! - Лапища орка потянулась к Риду, а в следующий миг громилу завернуло хитрым узлом, так что морда со всей дури впечаталась в тяжёлую дубовую столешницу. Двое его подельников замерли от удивления, и прижимающий хрипящего орка к столешнице, Рид кивнул троллю.    - Домыч, проводи господ шахтёров на свежий воздух.    Уговаривать тролля не пришлось. Взмыв из-за стола, гигант подхватил кряжистых орков, словно они ничего не весили, и... выметнулся на улицу со скоростью, которой просто невозможно было ожидать от такой туши. Секундное замешательство и тишина в заведении были нарушены клацаньем взводимого курка.    - Уберите оружие, Ноун. - Голос Гобса заставил вздрогнуть схватившегося за револьвер франта. - Хотите устроить дуэль, идите на улицу. А в моём заведении я стрелять не позволю.    Может быть, младший управляющий и не послушался бы владельца кабака "Круг и Выстрел", но когда в спину тебе утыкается ствол дробовика, способного одним выстрелом вывернуть наизнанку, спорить глупо. И франт убрал ладонь с рукояти револьвера, покоящегося в расшитой серебряной нитью кобуре.    - Прошу прощения, йор Гобс. Я погорячился. - Тонкие усики на лице управляющего брезгливо дёрнулись, когда он обратился к Риду. - Механик... беги. Или завтра на рассвете я отправлю тебя на свидание с Деволом.    - Я бы взглянул на то, как у вас это получится, господин невежа. - Усмехнулся Рид. - Завтра на рассвете, да? Встретимся на площади.    - Йор Данни, отпустите бедолагу. - Подал голос судья, всё так же невозмутимо попыхивая сигарой. Рид, хмыкнув, ослабил хватку, и орк безжизненно сполз на пол. - Надеюсь, он жив?    - Вполне. - Взяв со стола случайно уцелевший стакан, Рид выплеснул его содержимое на лицо шахтёра и тот, вздрогнув, заблымал глазами. Лоу перевёл взгляд на успевшего дойти до дверей управляющего, и ткнул мыском ботинка заворочавшуюся на полу тушу орка. - Заберите, йор Ноун. Это ваше.    Спустя пять минут, ничто в заведении не напоминало о происшедшем здесь инциденте. Исчез, будто его и не было, дробовик из рук Гобса и мусор с пола у стола Рида, исчезли со двора помятые Домычем орки-шахтёры, ушли, поддерживая своего покачивающегося после стычки с механиком, собрата, вместе с управляющим Ноуном. И только разговоры о завтрашней дуэли, свидетельствовали о происшедшем. Даже отношение окружающих к Риду не изменилось. Впрочем, было бы чему меняться... Любопытство, как было, так и осталось, но хоть никто из "зрителей" не бросал на Рида осуждающих взглядов. По крайней мере, Лоу не заметил, чтобы кто-то из присутствующих открыто встал на сторону Ноуна. В этом, он успел убедиться, пока сын кабатчика вновь накрывал на стол. Жаль, конечно, что не удалось сделать ставку на исход дуэли, судья Одрик, вооружённый мелком и небольшой грифельной доской, наотрез отказался принимать у Рида деньги... даже просто на победу. Нельзя, и всё тут. А жаль.    - Вы бы лучше потратили эти монеты на приличное оружие, Рид. - Заметил судья, указав на торчащую из кобуры Рида рукоять больсена. - Выходить против такого стрелка, как йор Ноун, с капсюльным револьвером... не лучшая идея.    - Благодарю за совет, господин судья. Но я доверяю этому "старичку". - Улыбнулся Рид.    - Что ж, ваше право, Ридан... ваше право. - Протянул Одрик, стирая часть цифр на доске. Соотношение в ставках довольно резко изменилось. Но, какое дело Риду, если ему всё равно запрещено участвовать в тотализаторе? Хотя...   

ЧАСТЬ 2. В СПОКОЙНОЙ ВСЁ СПОКОЙНО

Глава 1. Три выстрела и одна виселица

   Рид открыл глаза, обвёл взглядом полутёмную комнату и, вздохнув, принялся выбираться из постели. Неловко повернувшись, он тихо охнул от царапнувшей плечо боли, но почти тут же справился с собой и, как был, в одних кальсонах двинулся к выходу из спальни. Миновав совмещённую с кухней гостиную и, прихватив по ходу движения, несессер и полотенце со специальной полочки, Рид вышел на широкую веранду, протянувшуюся вдоль жилой части мастерской. Поёжившись от холодного ветра, налетевшего с моря, механик печально взглянул на стоящую у опорного столба веранды бочку, заполненную холодной водой и, скинув с плеча полотенце, приступил к утренним гигиеническим процедурам, стараясь не задеть при этом повязку, перехватившую грудь и плечо. Да, дуэль прошла совсем не так, как рассчитывал Рид... или его противник.    Хотя начиналось всё в лучших имперских традициях, уже основательно забытых в больших городах, но ещё сохранявшихся на таких вот окраинах. Утро, пустая площадь и два поединщика на линии. Кто быстрее выхватит огнебой, кто окажется точнее. Один выстрел при удаче... или всё, что есть в револьверах, до первого попадания. Это, конечно, не схватка на мечах или шпагах, которые так любили имперские дворяне лет двести-триста тому назад, но и не идиотская судебная тяжба, где за нанесённое оскорбление виновник расплачивается золотом, по назначенному судом ценнику. Честь за деньги, ха! И даже точная стоимость известна. Так кто кого оскорбил? Здесь не то. Честный бой... по крайней мере, именно таким он и должен быть.    Противники замерли напротив друг друга. Никаких курток, пиджаков или плащей, несмотря на утренний холод. Ничто не должно мешать... или скрывать возможную защиту. Никаких панцирей или нагрудников, столь популярных в штурмовых и сапёрных подразделениях имперской армии, никаких залитых свинцом фляжек "с джином" в нагрудных карманах.    Одинаково обманчиво расслабленные позы, ладони у открытых кобур... и тишина на пустой площади. Хотя за окнами окружающих домов, наверняка, полно зрителей ожидающих развязки вчерашнего спора между городским новичком - механиком и младшим управляющим общественной шахты Стиммана. Но и они молчат, застыв в ожидании. Это не дворянская дуэль с её жёсткими установлениями, командами и чёткой очерёдностью выстрелов из дульнозарядных пистолей. Здесь всё проще. Никаких сигналов, никаких "кто стреляет первым"... кто успел, тот и съел.    С тридцати шагов рассмотреть движение руки можно, но зачем? В лицо Риду знакомо пахнуло смертельным холодом, и больсен сам прыгнул в ладонь. Сдвоенный хлопок пронёсся над площадью, резкий, нервный... и Ноун тяжело осел на брусчатку. Больсен занял место в кобуре и Рид, похлопав по ней ладонью, словно поблагодарив сослуживший хорошую службу револьвер, двинулся к своему противнику. Он оказался рядом как раз в тот момент, когда двери "Круга и Выстрела" распахнулись и на пороге показались судья и... очевидно, его брат-близнец. Такой же худощавый, седой и затянутый в строгий чёрный костюм пожилой человек, разве что, вместо широкополой шляпы с низкой тульей, столь любимой судьёй, у его брата на голове "котелок", да веет от него не огненной волшбой, а Ветром и Влагой. Ну и характерный докторский саквояж в руке, выдаёт профессию. Доктор Одрик... кто бы сомневался. Приятно познакомиться, да...    Лоу приподнял шляпу, в свою очередь представившись доктору, и перевёл взгляд на лежащего у ног противника. Живой, как и ожидалось. Убивать младшего управляющего, Рид не собирался, стрелял ему в руку. На то и Домыч ставил на тотализаторе. И Рид не подвёл. Попал куда и целился, а значит, можно рассчитывать на небольшой доход.    Взгляд Лоу споткнулся на бешеных, налитых чернотой глазах противника... по спине продрал мороз смертельного холода, механик попытался отпрыгнуть, и почти успел. Но только почти. Рявкнул ствол "велопса", маленького пистолета почти невидимого в левой, здоровой руке младшего управляющего, и Рида развернуло от удара пули в плечо. А ведь если бы не дёрнулся, схлопотал бы свинец прямо в голову. А с двух шагов, это верная смерть.    Невзирая на боль, бывший техфеентриг схватился было за один из своих больсенов, и тут же был остановлен судьёй, стальной хваткой удержавшим его левую руку, только-только дотянувшуюся до рукояти револьвера.    - Спокойно, йор Данни. Спокойно... - Проговорил Одрик и окликнул брата, уже успевшего сковать Ноуна, заключив его в ледяную глыбу по самую шею. - Что там, Дерек?    - Грибы, братец. Чёрный паан, без сомнений. - Сухо отозвался тот, покачав головой, и обратился к скованному им управляющему. - Что, йор Ноун, правила забыл? Или совсем от страха ума лишился?    Но в ответ не раздалось ни звука. Франтоватый Ноун, сейчас совершенно не похожий на самого себя, лежал на брусчатке, бешено вращая глазами, и только неслышно открывал и закрывал рот. А через пару секунд в уголке его губ показалась ниточка чёрной слюны, побежавшая вниз по подбородку, и управляющий вдруг потерял сознание.    - Передозировка. - Удовлетворённо проговорил доктор под возмущённые возгласы неизвестно когда успевшей собравшейся толпы горожан. - Кто не верит, может убедиться сам. Белки глаз чёрные, слюна тоже... классическая картина отравления пааном.    - Что это за грибы такие? И причём они здесь? - Выдохнул Рид, когда Домыч перенёс его в заведение Гобса, где доктор Одрик тут же занялся его раной.    - Чёрный паан... о, дорогой мой йор Данни, это бич наших мест. - Вздохнул доктор, нацеливаясь зондом на дырку от пули в плече Рида. - Потерпите... та-ак...    В глазах Лоу потемнело от боли, но, спустя пару секунд, вроде бы немного отпустило. Слух уловил глухое звяканье.    - Вот и замечательно. - Доктор усмехнулся, приподняв стакан, в который упала смятая пуля, и продемонстрировал его Риду. - Сохраните её на память? Нет? Ну и правильно. Так вот, йор Данни, чёрный паан, как и настойка на нём, это страшный яд, способный вызвать привыкание. Наркотик, проще говоря. Но, как говаривали наши предки: всё яд и всё лекарство, зависит лишь от дозировки. В малых количествах, эта грибная настойка весьма серьёзно влияет на принявшего её разумного. Увеличивает скорость реакции, повышает пределы выносливости и даёт немалый прирост сил. Некогда эльфы даже использовали её для обучения своих детей стрельбе из лука. Тренировали глазомер и точность... Но, как и любое средство, тем более, способное вызвать привыкание и зависимость, настойка весьма требовательна к дозировке. Слишком малая доза не даст ничего кроме головной боли. Слишком большая же приведёт к неадекватности поведения. При передозировке чёрного паана, принявший настойку разумный теряет всякое, прошу прощения за тавтологию, благоразумие. Им начинают руководить эмоции... что в таком состоянии способен совершить человек, вы только что имели возможность увидеть сами и даже испытать на себе. Сильно сомневаюсь, что будучи в трезвом уме, йор Ноун стал бы так грубо нарушать правила поединка. Именно поэтому, в Свободной, как, впрочем, и на всём Огненном архипелаге, употребление сего средства строго запрещено.    - Понятно. - Рид кивнул и, скривившись от укола боли, пронзившего плечо, аккуратно выдохнул. - И что теперь?    - В смысле, что будет с йором Ноуном? - Уточнил доктор и пожал плечами. - Это уже как решит мой любезный братец. Либо высылка с архипелага, либо петля.    Чем закончился этот день, Рид не помнил. Напичканный успокоительным, он уснул ещё до того, как доктор закончил обрабатывать рану, и проснулся лишь на следующее утро в собственной постели от хлопка двери и донёсшегося из соседней комнаты запаха жареного мяса. Как выяснилось чуть позже, это Домыч взял на себя труд по ведению хозяйства, пока Рид валяется в кровати. Он и принёс свежие новости и выигрыш в тотализаторе, устроенном судьёй перед поединком. Полторы сотни империалов поделили по-честному, то есть, пропорционально поставленным суммам. Сотня досталась Лоу, а пятьдесят монет оказались в распоряжении жутко довольного Домыча.    Новости же, принесённые троллем Рида лишь порадовали. Судья Одрик не стал затягивать процесс и ранним утром йора Ноуна благополучно вздёрнули на виселице. Могли бы и выслать, но из-за отягчающих обстоятельств, присяжные из числа уважаемых горожан Свободной, решили вопрос кардинально. Ведь одно дело - приём наркотика, и совсем другое, бесчестная попытка убийства противника после явного проигрыша на дуэли. У местных поединков немного правил, но их нарушение недопустимо! Так приговорили присяжные, так утвердил судья. И закачалось тело назадачливого наркомана на верёвке под перекладиной. Сплясал с конопляной подругой, йор Ноун, под общее одобрение толпы.    Ровно декаду Риду пришлось провести в кровати, почти не вставая. Ежедневно появлявшийся у него в гостях для осмотра и перевязки, доктор Одрик весьма серьёзно настаивал на постельном режиме. Будь его воля, он бы, наверное, и в туалет заставил своего пациента ходить исключительно в утку, но тут уж Рид взбунтовался и всё-таки уговорил врача смягчить режим, за соблюдением которого был приставлен наблюдать Домыч.    А сейчас, спустя ещё две декады, Рид уже на ногах, и даже работает в мастерской. В основном, правда, занимается починкой различных мелких механизмов, и замерами сломанных деталей, для последующего изготовления новых частей. В общем, занимается тем, что не требует особой силы. Можно было бы, конечно, напрячь Домыча, чтобы поработал грубой силой, но... действительно тяжёлых работ, где его помощь была бы незаменима, сейчас нет, а приставить того же тролля к станку? Запорет же любую деталь без присмотра! Стоять же у него над душой, значит зря терять время. Нет, учиться Домычу, конечно, нужно. Но ведь не на заказанных же механизмах?    Так что, пока Рид корпел над рабочим столом, тролль активно обращал всяческий железный лом в хитро высверленный гейдельсхофский сыр, нарабатывая навыки работы со станками. Сваркой и резкой металла он тоже не пренебрегал, превращая всё тот же лом в затейливые конструкции, заодно учился читать чертежи, подкидываемые ему механиком, точнее, эскизы, поскольку называть громким словом "чертёж" набросанные на дешёвой бумаге рисунки с проставленными размерами, со стороны Рида было бы, как минимум, самонадеянно. Хотя, на службе он видал техническую документацию оформленную куда как хуже. К тому же, качество эскизов совсем не влияло на обучение Домыча чтению специальных обозначений и сокращений, которыми рисунки Рида постро пестрели.       - Не останемся ли мы снова без механика? - Покрутив в руке бокал с джином, украшенный веточкой лимонника, Эрен Диран перевёл взгляд на сидящего напротив судью.    - После этакого происшествия? - Усмехнулся тот. - Думаю, Руддер даже глянуть косо в сторону нашего нового жителя не посмеет. Тем более, что в смерти этого молодого выскочки Ноуна, вины йора Данни нет вовсе, и старый Руд не может этого не понимать. Сколько раз он сам своего любимца на паане ловил? Трижды?    - Дважды. - Поправил его казначей.    - Ну а мы ему третий раз обеспечили. Точнее, механик наш. - Усмехнулся в усы судья. - Это ж надо? Оказывается, чтоб Ноуна перепугать, достаточно было его охранника башкой в стол впечатать...    - Кхм. - Эрен сделал глоток джина и, поболтав бокалом, так что звякнули кубики льда на дне, вздохнул. - Я бы тоже испугался. Человек, способный скрутить орка так, что тот и пискнуть не успеет... есть чего опасаться. У зелёных же и сила и скорость не в пример людям.    - Не скажи, Эрен. - Погрозил пальцем своему собеседнику судья. - Тут от тренировки многое зависит. Одно дело, природные данные. Ими, орки, действительно, наделены в достатке. Но видел я людей, тренированных, конечно, что и с бойцами орков схлестнувшись, победителями выходили.    - На службе? - Осведомился Диран.    - И там тоже. - Кивнул судья.    - То есть, наш механик может быть из служивых? - Уловил казначей.    - Пф! А он того и не скрывал. По крайней мере, от меня. - Рассыпался тихим скрипучим смехом Одрик. - Три года в республиканской воздушной пехоте на Даамере отслужил. И знаешь, я тебе скажу так: если и есть в бывших колониях настоящие войска, то это именно воздушная пехота. Пороху они понюхали изрядно, и крови не боятся. Неудивительно, что наш механик так легко справился с охранником Ноуна.    - Что, вот так сам взял и сказал? Не стал скрывать? - Удивился Диран. - Не побоялся, что мы его на Большую землю отправим, к жандармам в гости?    - Так ведь, он не дурак, понимает, что выправку не скрыть. А врать? Мне? - Судья покачал головой. - Этот Данни, парень, может и молодой, но жизнь его пообтесала, так что кому соврать можно, а кому крайне нежелательно, он понимает лучше многих. Кроме того... ну, служил наш механик в армии республики, так не у северян же, правильно?       Рид погладил цевьё левера и, глянув на вершину горушки, решительно двинулся вверх по склону. Выпавшие по случаю дни отдыха, он решил посвятить тому, чем не занимался уже лет десять, с того самого дня, как покинул отчий дом под бешеный рык отца и облегчённый вздох матери. Охота.    Кто-то может спросить: не настрелялся за три года войны? Но в ответ, Лоу только презрительно фыркнет. Работа техфеентрига, "пастуха" отделения десантных кадавров далека от пехотной ружейной пальбы. Нет, бывало и так, что ему тоже приходилось браться за оружие, но сравнивать мясорубку боя и охоту? Бред. Может быть, если бы Риду довелось служить в егерях, сейчас он и смотрел бы на охотников с отвращением, а может быть, и нет. Особенно, если вспомнить тех эльфов, что гнали его по предгорьям северной марки. Тоже ведь егеря, а азарта у этих остроухих хватило бы на сотню охотников, точно. Так что, кто знает, кто знает...    Собственно, на эту вылазку в окружающие Спокойную леса, Рида сподвигло не столько жгучее желание поохотиться, сколько усталость. Процесс выздоровления шёл довольно долго, и бедолаге просто осточертели стены мастерской, в которой он оказался заперт на долгие четыре декады. Целый месяц в доме, безвылазно! Не спасали даже заглядывавшие в гости знакомые. А от вечно улыбающейся физиономии врача, ежедневно наведывавшегося к своему единственному на данный момент, пациенту, Рида уже тошнило почти всерьёз. К концу этого своеобразного "заключения", обеспеченного по настоянию доктора Одрика добросовестным Домычем, он готов был выть от скуки. Не спасала даже любимая работа, тем более, полная ограничений, за соблюдением которых следил всё тот же тролль. Наседка серошкурая... И вот, наконец, свобода!    Первым делом, после "освобождения", Рид отправился в гости сам. Надо же было поблагодарить за внимание и заботу горожан, не забывших механика, пока он болел, и подкармливавших его домашними блюдами. Особенно, за те самые блюда, изрядно разнообразившие меню болящего... Потому как Домыч, хоть и учился активно поварскому ремеслу, готовил в основном мясо, да и обеды-ужины из заведения Гобса не отличались разнообразием.    Именно поэтому, едва обретя свободу передвижения, Рид отправился с ответными визитами. Навестил Минну Лиден, с удовольствием отведав её знаменитых блинчиков, а заодно отремонтировал хозяйке гостиницы вставшие часы. Заглянул к Миддам, по ходу дела вручив почтмистру список заказов для "Рогача", наведался к Тоунам... и ушёл от них с обновкой: замечательным винтовым левером Императорских оружейных мастерских, кстати, "кушающим" те же патроны, что и доведённые Ридом до ума больсены. Разумеется, левер под револьверный патрон в четыре линии, это не винтовка образца восемьсот семидесятого года, что стоит на вооружении имперской армии, с её мощным трёхлинейным патроном и прицельным боем на шесть тысяч стоп... если верить "Наставлению Стрелка". Но для охоты достаточно и втрое меньшей дистанции, а в здешних лесах и она избыточна, по крайней мере, в большинстве случаев. В общем, приобретённый Ридом левер, это как раз то, что нужно для охоты и самообороны.    Вот с этой обновкой Рид и отправился побродить по окрестностям, наслаждаясь свободой, свежим воздухом и замечательной погодой, удивительно сухой и ясной для начала зимы на островах, пусть и омываемых тёплым течением, но расположенных едва ли не на широте столицы Северного союза, а там в это время уже давно лежит снег. Здесь же... днём температура ещё ни разу не опускалась ниже пяти рисок. Курорт!    Горушки и распадки с шумными ручьями сменяли друг друга, и Рид сам не заметил, как перешёл на тот почти забытый уже "горный" шаг, каким разгуливал по каменистым осыпям и холмам когда-то родного острова. Но тут и удивляться нечего, навык вроде езды на велосипеде, раз научившись, уже не разучишься. И как знать, может быть именно это умение и спасло его от горных егерей в северной марке? Тогда-то у беглеца не было времени, чтобы обращать внимание на подобные вещи... да, какая теперь разница? Спасся и спасся.    Укрывавший казалось весь холм, густой хвойный лес вдруг расступился, открыв взору "путешественника" вид на абсолютно лысую вершину горушки и совершенно великолепную панораму долины, за которой виднелся вздымающийся к небу серо-чёрный, совершенно безжизненный склон горы. Не холма, каких в округе больше, чем хотелось бы, а натуральной горы, возвышающейся над окрестностями, словно тролль в толпе цвергов. Вулкан?    Рид полной грудью вдохнул свежий напоенный смолистыми ароматами воздух и, чуть потоптавшись у края поляны, двинулся в обход. Оказавшись с противоположной стороны от того места, где он выбрался из леса, механик бросил взгляд вниз и хмыкнул. Теперь ясно, почему с этой стороны холма не растут деревья, и открывается вид на долину. Похоже, что здесь не так давно бушевал пожар и просто выжег все деревья на склоне... А почему не пошёл дальше? Так нашлись, очевидно, те, кому этот пожар пришёлся не по нраву. Они-то и справились с огнём. Вон и засеки по краям горелого пятна, и земля выворочена.    Молодой человек покачал головой, рассматривая пепелище. Чёрное выгоревшее пятно уходило вниз по склону, виляя, словно горный ручей... будто здесь не обычный лесной пожар бушевал, а огненная змея проползла. Хм... элементаль? Рид перевёл взгляд на возвышающуюся по ту сторону долины серо-чёрную, совершенно лишённую растительности гору. А что? Если это действующий вулкан, то огненные духи вполне могли облюбовать его для своего "гнезда".    Не факт, конечно, что дела обстоят именно так, но... перестраховаться не мешает, не хотелось бы попасть на зуб какому-нибудь не в меру игривому пламенному духу. Так что, проверим! Тем более, что здесь всё равно никто ничего не заметит. Всё же, остров далеко не центр цивилизации, с её системами контроля. Да и до Спокойной отсюда больше десятка миль. Должно получиться. Эх, жаль только, что нет под рукой кое-каких реактивов, с ними процесс пошёл бы куда быстрее. Ладно, поехали...    Рид резко развернулся и, совершенно не по-человечески взревев, вскинул левер к плечу. Взбудораженная этим невообразимым, пугающим звуком, из лесных зарослей взметнулась целая стая птиц и с испуганным разноголосым гомоном устремилась куда-то к югу. Выстрел, ещё один... и пара наиболее медлительных особей рухнула наземь.    На поиск добычи ушло не так много времени, так что уже через полчаса Рид занимался её разделкой, а на краю поляны в заботливо выложенном камнями круге весело потрескивал небольшой костерок, грея воду в установленном на стальной треноге котелке. Идиллическая картинка. Но вот охотник бросил в котёл с кипящей водой, ещё горящую головню, и тут же снял его с огня. Вместо него, место на треноге занял небольшой лист тонкой жести, по старой привычке прихваченной Ридом в поход. Сверху, окропив металл кровью, легли головы убитых птиц. Очередная порция сцеженной с обезглавленных птичьих тушек крови плеснула в огонь, взметнув вверх облако пепла и смрадного дыма, и Рид затянул невнятный речитатив. Это не было песней или заклинанием из бабушкиных сказок. Монотонно повторяющийся низкий горловой звук приказа летел над поляной, поднимаясь вверх, и дым костра, следуя за ним, закручиваясь тугой спиралью, потянулся к небу, с каждой секундой наливаясь темнотой, словно грозовое небо.    Серая пелена, вставшая над костром, дрогнула и Рид, всмотревшись в неё, оборвал звук. Повелительный взмах рукой и пепельный столб снесло в сторону, словно порывом ветра, и соткавшиеся из облака пепла призрачные птицы с неслышным для смертных клёкотом взмыли ввысь, чтобы сделав над поляной широкий круг, струйками почти невидимого дыма умчаться в сторону заинтересовавшей призывателя горы. А Риду осталось только подивиться, насколько легко ему далась эта волшба. На редкость легко, словно само место помогает...    Бывший техфеентриг вздохнул и, поднявшись на ноги, взялся за котелок, отставленный в сторону перед самым началом действа. Ещё горячая вода залила костёр, чтобы, обернувшись белоснежным паром, рвануть вверх и в стороны, смывая последствия только что проведённой волшбы. Риду совсем было не нужно, чтобы кто-то чувствительный обнаружил происходившее здесь. И проточная вода напитанная силой чистого огня, ещё не замутнённого ритуалом, подходила для этого как нельзя лучше. Маленькая хитрость, сама по себе не несущая ни грана волшебства, а сколько от неё пользы... Да, если бы Рид знал об этом приёме до того, как начал свои эксперименты, глядишь, вся жизнь сложилась бы иначе. Не было бы позорного изгнания из дома, работы в порту за империал в декаду... и много другого. Впрочем, в этом случае, он вряд ли поступил бы в Политехнический, и открыл для себя огромный мир мощных машин и кадавров. Но тогда, и последующей службы в армии, войны и плена, тоже не было бы. А, к деволу всё!    Рид прибрал все остатки волшбы и, в ожидании возвращения своих посланцев, занялся розжигом нового костра и окончательной разделкой своей добычи. А что? Время уже далеко за полдень, пора бы отдохнуть и перекусить. Воду в котёл для приготовления чайного взвара он набрал из того же родника, что пробил себе дорогу в горной породе, чуть ниже по склону, а убитая птица, зажаренная на вертеле, станет очень неплохим обедом... благо, здешние дикуши достаточно жирны, а их мясо мало уступает домашней птице по вкусовым качествам вообще, и мягкости в частности.    "Разведчики" вернулись как раз к тому моменту, когда Рид нанизал тушки на ветки и разместил их над костром. Невидимые и неощутимые для большинства разумных, призраки отвлекли Рида от приготовления обеда, и тут же вывалили на своего временного хозяина целый ворох сведений. Сильны... на удивление сильны! Всё увиденное и услышанное в полёте, духи поведали призывателю и... отправились в круг перерождений, прихватив с собой память о прошлой жизни в качестве платы за короткую службу. Нет, если бы на их месте были разумные существа, Рид не стал бы так рисковать. Терять собственную суть, нарушив один из основополагающих законов бытия, он точно не желал. Но в случае с птицами, риска не было. Не тот масштаб... ну, родятся где-то когда-то чуть более умные, точнее опытные существа, чем масса их сородичей, подумаешь, мелочь какая. В общем, в данном случае, оплата соответствует работе.    А работа была выполнена хорошо. Это Рид смог оценить, разложив по полочкам все полученные сведения. Гора, столь отличающаяся от своих "соседей", как размером, так и почти полным отсутствием какой-либо растительности, действительно оказалась вулканом, правда, определить, действующий он или спящий, Рид был не в состоянии. Ну не специалист он в геологии, что тут поделаешь. Единственное, что он мог утверждать с уверенностью, никакого огненного ада в жерле вулкана не наблюдается. Зато там есть мерно булькающее озеро некой жидкости, мало похожей на воду и несколько курящихся дымом трещин в породе. И огненные духи... по крайней мере, один из разведчиков чётко видел пламенного элементаля, скользившего огненной ящерицей меж камней на берегу кислотного озера. Но самое интересное было не в жерле вулкана, а за ним, в узкой и длиной, явно труднодоступной долине, зажатой меж двух отрогов и вытянувшейся к югу до самого моря, где с высоты в добрых триста стоп, со скал срывался в океан мощный поток воды. Красиво, конечно, но Рида заинтересовала не сама река, с шумом несущаяся через долину и не красоты водопада на высоком, больше похожем на крепостную стену, скалистом берегу, а люди и нелюди, работающие в той самой долине. И вот хоть режьте, но не уголь они там добывают, совсем не уголь!    Придя к такому выводу, Лоу вздохнул... и встрепенулся, услышав хруст. Щёлкнул рычаг левера, досылая патрон...    - Эгей, кто там есть, выходи! - Голос Рида прокатился над поляной, и из кустов с противположного края выбрался человек, тут же демонстративно перекинувший своё ружьё за спину. Впрочем, учитывая наличие у гостя двух револьверов в открытых набедренных кобурах, поддаваться благодушию Рид счёл несвоевременным.    - Доброго дня, уважаемый. - Проговорил "гость", демонстрируя пустые руки. - Позволите отдохнуть у вашего костра?    - Доброго, доброго... - Протянул Рид, настороженно поглядывая по сторонам. Но, не почуяв поблизости никаких иных гостей, всё же кивнул. - Прошу.    - Благодарю. - Произнёс "пришелец", пересекая поляну и, присев на сброшенную со спины скатку, обратился к Риду с явным вопросом в голосе. - Йор?    - Ридан Данни, городской механик... йор? - С усмешкой Рид отзеркалил вопрос, и его собеседник фыркнул.    - Адрахэм Дюйт, траппер. - Приподняв широкополую шляпу, ответил тот и, потянув носом воздух, бросил быстрый взгляд на жарящиеся тушки. - Дикуши, да? Повезло. Эти хитрые бестии совершенно незаметны по осени. Окрас удачный, да и молчат почти постоянно. Поделитесь секретом, как вам удалось их взять?    - Как вы и сказали, йор Дюйт, просто повезло. Их, наверное, серая кошка спугнула, сами под выстрел вышли. - Ответил Рид и, кивнув на поджаривающиеся тушки, предложил. - Присоединитесь к моей трапезе?    - С удовольствием. - Кивнул Дюйт и тут же принялся извлекать из своего рюкзака какие-то плошки, свёртки и миски. Вклад в совместный обед, это правильно. - Но насчёт кошки, вы уверены?    - Нет. Но медведи так не ревут, это я могу сказать точно. А других столь же крупных зверей, способных издавать рык такой мощи, здесь вроде бы не водится.    - О... тут вы правы. - Кивнул траппер и ткнул пальцем в накрытую хлебной крышкой плошку. - Кстати, о медведях! Попробуйте этот джайм, моя сестрица делала. Если чем отдариваться за жареную дикушу, то только им. Специалитет!   

Глава 2. Ты туда не ходи...

   Джайм из медвежьего сердца действительно оказался весьма вкусной штукой, да и жареная дичь не подкачала, так что новые знакомцы с удовольствием отдали должное столу. И за обедом, сдобренным парой глотков джина для аппетита, механик и траппер разговорились. Так, Рид узнал, что к охоте на здешних обитателей, Дюйт не имеет никакого отношения. Трапперами, оказывается, здесь зовутся вовсе не охотники, а добытчики элементалей. И именно из-за пламенных духов новый знакомец Лоу и кружил вокруг вулкана.    - Точно знаю, не один огневик там был. Не встречаются они поодиночке. - Рассказывал Адрахэм, вновь прикладываясь к фляжке с джином, пока Рид тянул чайный взвар. - Вот и думаю, как оставшихся добыть. Да только на сам вулкан мне не забраться. Вот и хожу, пытаюсь придумать, как их выловить без того, чтоб в жерло самому лезть.    - А что так? - Удивился Рид. Траппер покосился на него с недоумением.    - В кратере вулкана облако ядовитое. Без снаряжения соваться, за смертью ходить. - Всё же пояснил он. - Да и угольщики эти демоновы мешают. Понаставили охраны, боятся, что ещё один пламенный выберется, как в тот раз... Видал пепелище на склоне? Его работа, огненного духа. Четверо мастеров Тверди его пеленали, еле угомонили. Нет, в принципе, угольщиков тоже понять можно. Если на шахты такая тварь полезет, полыхать всё будет не хуже чем в подземном мире... Ну так и помогли бы мне её поймать! Так ведь нет. Увидят кого, тут же гонят чуть ли не пинками. Только что не стреляют вслед... идиоты.    - Однако. - Покачал головой Рид, одновременно вспоминая картинки, переданные ему призраками. Шахты, да? Угольный разрез? Ну-ну...    - Так что, йор Данни, советую в ту сторону даже не соваться, подстрелить, может и не подстрелят, а вот по мордам надают точно. Уж поверьте моему опыту. - Прокряхтел Дюйт, потерев челюсть. Неужто ему тоже перепадало?    - Да мне как-то без надобности. - Пожал плечами Рид. - А вы, я смотрю, даже после встречи с шахтёрами, мысли поохотиться на элементалей не оставили. Что, такое прибыльное дело?    - Прибыльное. - Кивнул тот. - Даже пара духов воды год жизни обеспечить может. А уж огненные-то... Хе, пару тысяч империалов можно на одной особи заработать, не меньше.    От таких новостей, Лоу присвистнул. Нет, в принципе, за ремонт тракторов он получил не меньшие деньги... в общей сложности. Но от тех сумм львиную долю составила оплата работ кузницы, стоимость материалов, да и жалованье Домычу, пусть и невелико, но из тех же сумм платилось. Так что, "чистыми" Рид получил едва ли больше трёхсот империалов, и работ подобной сложности и стоимости в ближайшее время можно было не ждать. В общем, было чему позавидовать... белой завистью, поскольку менять возню с железом на беготню по лесам и горам, Лоу совершенно не желал.    - Так может, стоило попробовать договориться с управлением шахты? Поделиться прибылью... - Предположил Рид, на что его собеседник только фыркнул, взъерошив свои чёрные как смоль волосы.    - Пробовал, а как же. Старый Руд даже слушать ничего не стал. Выпер из конторы и... а, да девол с ними! Сам разберусь. - Махнул рукой траппер и, на миг застыв, вдруг вперил в Рида взгляд тёмных, чуть раскосых глаз. - Хм, йор Данни, а вы ведь новый городской механик, так?    - Именно. - Кивнул Рид. - Я вроде бы об этом уже говорил.    - Да-да... - Сделав очередной глоток из фляжки, произнёс Дюйт. - А могли бы вы сделать для меня такой костюм, в котором можно было бы без опаски забраться в жерло этого вулкана?    - Мог бы. Если, конечно, вулкан не действующий. От лавы никакой костюм не спасёт. - Спокойно ответил Лоу.    - Да нет, наша гора спит крепко. - Еле заметно усмехнулся траппер. - По крайней мере, ни одного извержения в последние триста лет не было, точно.    - Что ж, тогда не вижу проблем. Но должен предупредить, что заказ такой вещи с Большой земли обойдётся вам в разы дешевле. После войны приобрести костюм химической защиты с изолирующим противогазом должно быть несложно.    - Да я бы и заказал... - Почесав затылок, вздохнул траппер. - Но чтобы знать, что именно заказывать, в этом деле нужно разбираться, а я в подобных вещах, ни уха ни рыла, как говаривают орки.    - Ну, это несложно. - Улыбнулся Рид. - Сильно сомневаюсь, что вулкан плюётся газом кожно-нарывного или нервно-паралитического действия с большой проникающей способностью, а значит, можно обойтись лёгким костюмом для работы с агрессивными средами и дыхательным аппаратом.    - Вы уверены? - Нахмурился Дюйт.    - Если бы это было не так, то вместо того, чтобы тратить огромные средства на лабораторные исследования и разработку боевых газов, военные просто оседлали бы все доступные вулканы. - Ухмыльнулся Рид, но тут же посерьёзнел. - Правда, если в жерле высокая температура...    - Примерно шестьдесят рисок. - Тут же заметил траппер и пояснил. - До того, как шахтёры догадались перекрыть большинство троп и выставить свои посты наблюдения, я имел возможность побывать на вершине.    - Жарковато, конечно, но не так чтоб уж очень. - Чуть подумав, кивнул Лоу. - Но всё же, я бы рекомендовал взять костюм с теплообменом. Вроде тех, что делали для защиты кочегаров на кораблях, в случае химической атаки. Они относительно лёгкие, удобные, и двигаться в них сподручней. Хотя, конечно, бегать кросс в таком снаряжении я бы не советовал. Но ведь вам это и не нужно?    - Это точно. Моя задача - пройти на территорию обитания элементаля, выставить ловушки... и ждать результата. После чего, вернуться, забрать добычу и ходу домой. - Согласился Дюйт и, чуть подумав, добавил. - Знаете, йор Данни, пожалуй, мы поступим следующим образом: я закажу почтой каталог снаряжения, а вы поможете мне выбрать подходящий. Естественно, за консультацию я заплачу. Как вам такая идея?    - Никаких возражений. - Отозвался Рид. - Но на вашем месте, прежде чем затевать дело с приобретением костюма, я бы отправил запрос в Горный Кабинет. Наверняка у них есть сведения о вулканах Огненного архипелага. Будет проще выбрать подходящую защиту, наверняка зная, что именно ждёт вас в жерле, а не предполагать, опираясь на мои предположения, которые легко могут оказаться ошибочными. Согласитесь?    - Хм. А они мне ответят? - Засомневался Дюйт.    - Если представитесь натуралистом и путешественником, исследующим места обитания стихийных духов, ещё и рекомендации дадут. - Улыбнулся Рид. - По крайней мере, отец рассказывал, что именно так он получил необходимые сведения о составе почв, когда покупал землю в Империи. Правда, это было лет тридцать назад, но я сильно сомневаюсь, что с тех пор что-то изменилось.    - Я подумаю над вашими словами. - Медленно кивнул траппер, хотя было видно, что идея пришлась ему по душе.    - Буду ждать вас в мастерской. - Отозвался Рид.    Двигаться в сторону "запретного" вулкана, после разговора с Дьютом, бывший техфеентриг посчитал нецелесообразным. Во-первых, призраки и так показали достаточно, чтобы отказаться от этой идеи, а во-вторых... Рид готов был поверить в историю траппера, если бы тот, распрощавшись и исчезнув в густом хвойном лесу, действительно ушёл дальше по своим делам. Так ведь нет, Адрахэм Дьют сделал небольшой крюк и вернулся к поляне, не показываясь своему новому знакомцу. Наблюдатель... может быть, он и смог бы обмануть кого-то другого, благо на этот раз траппер двигался действительно бесшумно, но чутьё Рида при необходимости позволяло безошибочно определять нахождение живых на втрое большем расстоянии, чем та дистанция, которую выбрал для наблюдения его недавний знакомец. В общем, Лоу решил не дразнить гусей и, свернув лагерь, спокойно отправился вниз по склону, в противоположную от вулкана сторону, подальше от неприятностей.    А в том, что они могут последовать, если он продолжит проявлять интерес к вулкану, точнее, к долине за ним, Рид не сомневался. Вряд ли, работающие там люди обрадуются присутствию чужака на своей территории, а учитывая простоту нравов, царящую на Стиммане, одним мордобоем дело, скорее всего, не ограничится. Так зачем лезть на рожон, рискуя получить пулю в лоб?    От сопровождения траппера Риду удалось отделаться лишь спустя добрый час, когда его новый знакомец, очевидно, убедившись, что механик не собирается менять маршрут и возвращаться к охраняемой территории, наконец снял наблюдение и довольно резво попёрся куда-то на север.    В Спокойную Лоу вернулся незадолго до заката. К сожалению, дикуши по пути домой ему не попадались, поэтому пришлось ограничиться подсвинком пеккана, местной дикой свиньи. Тем более, что долго искать его не пришлось. Благодаря своему чутью на живое, Рид, даже не особо отклоняясь от выбранного пути, смог обнаружить поляну, где обосновалась целая семья этих существ. Он предусмотрительно не стал бить отца "фамилии" или его самку, ограничившись одним из шести полугодовалых подсвинков, чтобы не надрываться в попытках дотащить добычу до Спокойной. Всё же, сорок либр донести куда проще, чем пару сотен. Так что, в мастерскую он явился не с пустыми руками, чему Домыч неподдельно обрадовался. Что-что, а схарчить пять-шесть либр мяса, тролль был готов в любое время суток.    Рассказывать Домычу о подробностях встречи с траппером, и уж тем более, о том, что обнаружили "разведчики", Рид не стал, но вот о самом Абрахэме Дьюте расспросить не забыл. Но тут Домыч почти ничем не мог помочь своему работодателю. С траппером тролль не встречался, хотя и слышал пару раз это имя в разговорах горожан, и поведать что-то конкретное, кроме этих слухов, не мог. А они были невнятными: да, есть такой Абрахэм Дьют, постоянно шастающий по горам Стиммана отшельник, довольно нелюдимый тип, редко заглядывающий в город. Да, он не в ладах с управлением общественных шахт и их бессменным управляющим Рудом Руддером, но отчего и почему? Тайна сия великая есть.    В общем, чтобы пролить свет на личность местного охотника на элементалей, Риду пришлось задуматься о поиске другого... "прожектора". Домыч на роль источника информации в данном случае не подходил вовсе. В принципе, это не удивительно, учитывая, что до недавнего времени, сам тролль занимал довольно низкое положение в городском сообществе и вынужден был довольствоваться лишь случайно услышанной из чьих-то разговоров информацией, поскольку общаться с "подмостным дикарём" жители города не спешили.    Конечно, нельзя сказать, что с получением работы в мастерской, отношение горожан к Домычу сразу и резко изменилось, но... тролль перестал выглядеть, как клошар, у него завелись какие-никакие деньги, а вечная неуклюжесть и заторможенность, которые он до недавних пор старательно демонстировал окружающим, сменились осторожностью большого и тяжёлого существа, не желающего причинить вреда окружающей обстановке, а потому двигающегося аккуратно и чуть замедленно, можно сказать, степенно. В общем, тролль сильно изменился, и не заметить этого было невозможно. Но рассчитывать на то, что общество, восхитившись такими переменами, тут же примет вчерашнего бродягу за своего, было бы глупо. Пренебрежение сменилось настороженным любопытством, и то ладно. Но до того момента, когда с ним станут здороваться на улице и что-то обсуждать за стаканом джина в "Сетта-клубе" у Гобса, ещё далеко, очень далеко.    - Так что, помощи от меня в пересказе всяческих слухов можно не ждать. - Заключил своё объяснение Домыч и, чуть помолчав, проворчал. - Да и... неужто я так похож на городских клуш, которым без свежей сплетни жизни нет?    - Прости, не подумал. - Развёл руками Рид и кивнул в сторону лежащей в корыте тушки подсвинка. - Разделаешь? Половина твоя, в качестве моего извинения. Пойдёт?    - Договорились. - Тут же блеснул клыками тролль и, уже взявшись за нож, висевший на поясе, буркнул. - А на счёт клуш, подумай, мастер Рид. Если кто и знает всё и про всех в городе, так это они.    - Точно. Спасибо за совет, Домыч. - Хлопнул себя ладонью по лбу Лоу и, окинув взглядом пустой рабочий стол, решительно поднялся со стула. - Работы сегодня всё равно нет... Вот и пойду, прогуляюсь. Заодно с "городской службой новостей" пообщаюсь.    - И дался тебе этот Дюйт? В округе с десяток подобных отшельников проживает... - Со вздохом пробормотал Домыч, примериваясь, как бы поудобнее взяться за разделку добытого механиком подсвинка.    - Надо же знать, с кем меня судьба свела. Никогда прежде с трапперами дела не имел. Интересно. - Пожал плечами Рид, направляясь к выходу. В ответ, тролль только проворчал что-то маловразумительное и махнул рукой.    В одном Домыч был прав. Дюйт не та персона, чтобы уделять ему много внимания. Слишком настырные расспросы о человеке, который, судя по всему, находится в "первой линии обороны" долины за вулканом, могут привести лишь к настороженности со стороны... а, собственно, с чьей стороны? Сам траппер говорил об управлении общественной шахты... может быть и так. А сама шахта, точнее, находящийся под управлением некоего Руддера горнодобывающий комплекс, между прочим, принадлежит городу. Единственному городу на острове Стимман, тому самому в котором Рид работает механиком. Вывод простой. Если не каждый горожанин, то уж городской совет точно в курсе того, чем занимаются "шахтёры" и какой уголь на самом деле они добывают. Характерный такой, золотисто-жёлтый... Хм.    Призраки-разведчики, сотворённые Ридом, пусть и скользившие над долиной на приличной высоте, всё же довольно отчётливо показали хозяину проложенные по течению реки желоба, отчего-то бесшумно вращающиеся бутары и десятки старателей с лотками по берегам. Перепутать невозможно. И девол бы с этой явно незаконной добычей золота, если бы не одно "но". Добровольных старателей там не было. Люди и нелюди в оборванной одежде, едва ли не худшей чем та, в которой сам Рид появился на борту "Рогача", мыли золото под наблюдением вооружённой охраны. Может быть, конечно, все эти бедолаги, обычные "вечные" каторжники, выкупленные общественной компанией у Империи, такой вариант нельзя исключать, поскольку подобная практика существует не первую сотню лет, но... Рид помнил визиты специальных комиссий во владения отца, раз в пять лет приезжавших на принадлежащие норам Лоу каменоломни с проверкой содержания работающих там каторжан. Но кто пустит министерскую комиссию на "чёрный" прииск? Или может, им заливают глаза сказочкой про общественную шахту? Не получается. Право на выкуп каторжан для тяжёлых работ есть только у компаний первой линии, тех, что находятся в собственности дворян или имеют миллионные обороты и платят тягло напрямую в казну Империи. Общественная шахта Стиммана же, не относится ни к первым ни ко вторым. Физически не может относиться.    Рид вздохнул. Выводы, следующие из этих умозаключений, его откровенно не радовали. Нашёл, называется, тихую гавань! Незаконный золотой прииск, рабство и полное отсутствие имперской власти. Впрочем, последнее всё же в плюс, будь здесь хоть один представитель империи и сам Лоу уже давно куковал бы за решёткой в ожидании очередной казни.    Так может, действительно, оставить в покое этого самого траппера? А то, оглянуться не успеешь, как окажешься среди тех бедолаг, что моют золото под присмотром вооружённых орков, получая в качестве жалованья пинки и зуботычины?    - Йор Данни? - Остановившийся рядом со столом, за которым устроился потягивающий ягодный сок, задумчивый механик, владелец заведения дождался пока тот вынырнет из своих мыслей и, поймав взгляд очнувшегося посетителя, кивнул в дальний угол зала, где собралась тёплая компания завсегдатаев. - Судья Одрик просит вас присоединиться к нему и его друзьям.    Сидящий лицом к Риду, судья, словно услышав слова Гобса, махнул механику рукой.    - Благодарю, йор Гобс. - Кивнув одновременно обоим, откликнулся Рид и принялся выбираться из-за стола.    - Позовите меня или моего сына, если что-то понадобится. - Проговорил владелец "Круга и Выстрела", удаляясь на своё рабочее место за барной стойкой.    - Доброго дня, йор Данни. - Судья, чубуком дымящейся трубки, указал подошедшему к столу механику на свободный стул напротив его собственного. - Присаживайтесь. Джина?    - Благодарю, судья. Рановато для крепких напитков. Обойдусь соком. Йормены... - Кивком поприветствовав составивших компанию Одрику, почтмистра и доктора, произнёс Рид, устраиваясь за столом.    - Бережёте здоровье, Ридан? - Усмехнулся в седые усы тот, покосившись на своего брата. - Смотрите, как бы наш уважаемый доктор не вовлёк вас в свою секту умеренных.    - Боюсь, я не достаточно обеспечен, чтобы следовать уставу этого уважаемого общества. - С улыбкой отозвался Рид. Доктор же только фыркнул.    - А вы знакомы с этим документом, йор Данни? - Осведомился брат судьи, с интересом взглянув на молодого человека.    - С общей его частью. - Ничуть не смутившись, ответил тот.    - Откуда же? - Изумился врач.    - Доктор, я учился в Амсдаме, а там довольно много последователей теории умеренности... среди уважаемых членов общества, разумеется. - Укоризненно покачав головой, произнёс Лоу. - Студенты и рабочий люд эту философию не очень-то привечают.    - Отчего же? - Приподнял бровь его собеседник.    - Ну, на этот вопрос и я могу ответить. - Неожиданно хохотнул почтмистр Мидд. - Обеспеченный человек, дорогой доктор, обычно ест, пока не пропадёт аппетит. А бедняки едят, пока не пропадёт чувство голода... и то не всегда получается. Так что, если я, например, откажусь от половины своего стейка, хуже мне не станет. А вот если какой-нибудь докер откажется от половины своей вечерней похлёбки, то очень скоро отбросит копыта. Потому, нет ничего удивительного в том, что ваша теория умеренности не встречает у бедняков понимания.    - Сытый голодного не разумеет, а? - С насмешкой протянул судья, зыркнув на своего братца. На что тот развёл руками.    - Давайте оставим это, йормены. - Вздохнул он и, окинув взглядом наряд Рида, так и не переодевшегося после своей вылазки в холмы, чему-то кивнул. - Слышал, сегодня вы гуляли по окрестностям Спойкойной... охотились?    - Было дело. - Согласился со словами доктора Лоу.    - Удачно?    - Вполне. На лысом холме, так он, кажется, называется, если Дюйт не ошибся... взял двух дикуш. Их какая-то громко ревущая тварь спугнула прямо под выстрел. Но обеих птиц мы вместе с траппером и приговорили. А на обратном пути, удалось взять подсвинка пеккана. - Похвастался Рид и вздохнул. - Можно было бы и секача завалить, благо, там целая семья была, но тащить тушу весом в двести-триста либр, пять миль до города... я всё же не Домыч.    - И не побоялись, что взрослые кабаны на вас пойдут? Они, твари умные и за своих обычно мстят. - Удивился судья.    - Магниевая хлопушка отпугнёт и разъярённого медведя, не только кабана. - Отмахнулся Рид. Ну не объяснять же, что даже после малого ритуала обращения к Смерти, адепт запретного искусства может, как минимум, сутки не опасаться и самых отмороженных хищников. Чуют звери коснувшихся Предела. Чуют и боятся до ступора... или бегут так, что никакая пуля не догонит. Хорошо ещё, что расстояние играет свою роль. Иначе, Риду сегодня пришлось бы возвращаться в мастерскую задворками, старательно обходя основную часть города по большой дуге, чтобы домашняя живность с ума не сходила.    - Вот так просто? - Хмыкнул доктор.    - Ну, не совсем, конечно. С хлопушками сноровка нужна. - Вздохнув, согласился Рид. - Но у меня опыта хватает. В Новом свете не раз такими приспособами пользоваться доводилось.    - Вот, кстати, о приспособах... - Протянул судья, глядя куда-то поверх головы механика. - Тут управляющий общественной шахты обмолвился, что для дальнейших работ нужно новые подъёмные машины сделать... или старые отремонтировать. Возьмётесь, Ридан?    - Отчего не взяться... - Кивнул тот. - Помнится, заказ на тракторы принёс неплохой доход. Если совет сочтёт необходимым обратиться к моим услугам, с удовольствием приму такой заказ.    - Доброго дня, йормены. - Бесшумно возникший за спиной Рида, посетитель может и рассчитывал на эффект неожиданности, но добился лишь того, что Лоу лениво обернулся, чтобы взглянуть на гостя. Полукровка с изрядной примесью орочьей крови, наряженный в строгий костюм, с постным выражением лица... в Тавре про таких поговаривают: застёгнут на все пуговицы.    - Йор Руддер. - С долей почтения в голосе, кивнул судья, а следом за ним и почтмистр с доктором молча поприветствовали гостя. - Рад видеть вас. Ридан, позвольте представить, перед вами управляющий общественной шахты Стиммана, Руд Руддер. А это наш новый...    - Механик, Ридан Данни. - Договорил за судью полуорк, окинув Рида цепким взглядом. - Гобс!    - И незачем так кричать. - Владелец "Круга и Выстрела" поставил к столу ещё один стул, а в руке Руддера, словно по мановению волшебной палочки, возник высокий бокал с неизменным местным джином и обязательной веточкой лимонника.    Устроившись за столом, управляющий сделал большой глоток из стакана и, поставив его на тяжёлую массивную столешницу, вновь обратил своё внимание на Рида.    - А я ведь на вас изрядно сердит, молодой человек. - Вдруг проговорил Руддер, правда, в голосе его не было и намёка на злость. Скорее уж, лёгкий отстранённый интерес и... всё.    - Полагаю, виной тому, недавнее происшествие с вашим подчинённым? - Еле слышно хмыкнув, отозвался Лоу.    - Ноун? - Приподняв бровь, уточнил управляющий и махнул рукой. - Нет, вовсе нет. Рано или поздно, чем-то в этом роде всё и должно было закончиться. Бедолага был слишком несдержан и самоуверен. А это вредно в любом деле. Так что, вы не угадали. Причина в другом... вы живёте в Спокойной уже сколько? Два месяца? Три?    - Чуть больше трёх. - Уточнил Рид.    - Во-от, и даже не заглянули в управление шахт. А у нас ведь есть немало вещей и устройств, требующих внимания хорошего механика.    - Мы, как раз, об этом говорили перед твоим приходом, Руд. - Заметил судья. - И не дави на юношу, эти три месяца оказались для него весьма насыщенными, так что у Ридана просто не было времени, чтобы заглянуть к тебе в гости.    - Одрик, ты судья или адвокат? - Фыркнул полуорк. - Не мешай мне торговаться.    - А мы уже торгуемся? - Удивился Рид под тихие смешки доктора и почтмистра. Управляющий вздохнул и, расстегнув пиджак, как-то сразу потерял свой чопорный вид.    - Вот так всегда. Стараешься на благо города, пытаешься снизить расходы, а тебе свои же палки в колёса вставляют. Как так можно? - Вопросил потолок полуорк и, переведя взгляд на Рида, ткнул его кулаком в плечо. - Йор Данни, давай отсядем от этих... саботажников и поговорим о делах, как говорится, нос к носу.    - Йормены? - С вопросительной интонацией обратился Лоу к компании судьи. Тот только махнул рукой.    - Идите-идите. Дело есть дело. Не будем вам мешать и саботировать...    - Слава духам! - Рявкнул полуорк, моментально перемещаясь за другой стол. Рид кивнул тёплой компании, и последовал за управляющим.       - Ну, и что ты о нём думаешь? - Судья пыхнул трубкой, сквозь дым внимательно глядя на управляющего, пересевшего за их стол почти сразу после ухода механика.    - Ты меня с Минной не перепутал? - Вопросом на вопрос ответил полуорк, но заметив похолодевший взгляд судьи, вздохнул. - Если за ним нет хвостов, то я не возражаю против работы с этим Риданом.    - Хвостов нет. - Заверил почтмистр. - Наш человек на "Рогаче" врать не станет. Да и островок тот проверили от и до. К тому же подводить нам таким странным образом соглядатая... глупо и совершенно ненадёжно.    - Что ж, если уж йор Мидд ручается, и ты, Руд, непротив... - Протянул судья. - Тогда, на днях я представлю Рида главе совета, и начнём работы по проекту.    - Не слишком ли мы торопимся, братец? - Поинтересовался доктор, на что тот только вздохнул.    - Не слишком. Тебе напомнить, чем закончился последний налёт? Так могу уверить, дальше будет только хуже. Нужно завершить работы до того момента, как противник догадается обрушиться на нас со всеми имеющимися у него силами. Успеем, возьмём весь банк. Не успеем - пойдём на корм рыбам. - Судья умолк и над столом повисла тишина.    - У тебя есть какие-то новости? - Нахмурившись, произнёс управляющий.    - Нет. Считай это предчувствием. Ещё одно нападение, мы, может быть, и переживём, если твои "шахтёры" не будут отсиживаться в долине, как в прошлый раз. Но следующий нас сомнёт, это точно. - Ответил тот.    - Что ж, я понял. Значит, будем ускоряться. - Кивнул полуорк, поднимаясь из-за стола. - Всего хорошего, йормены.   

Глава 3. Рутинные будни?

   Ремонт подъёмных машин... это было больше похоже на предлог, чем на реальную необходимость. Мощные паровики, поднимающие шахтёров и тянущие тачки с добытым углём, оказались во вполне рабочем состоянии. Понятно, что в постоянно работающих механизмах всегда найдётся что подтянуть и отрегулировать, но ничего критичного, Рид так и не обнаружил. Что в принципе, неудивительно, поскольку осмотрев паровики, он пришёл к выводу, что за механизмами ухаживал если не профессиональный техник-универсал, то разумный, по крайней мере, неплохо разбирающийся в паровых машинах.    А вот что Рида действительно удивило, так это работающие шахты. После недавней охоты, он как-то уверился, что эти выработки лишь прикрытие для другой... добычи. Но то, что он увидел здесь, вовсе не походило на театр ради одного зрителя. Уж что-что, а шахт в отцовских владениях Рид повидал достаточно, учитывая, что с четырнадцати лет и до той самой последней ссоры, закончившейся изгнанием, нор Лоу дук Кройн, с упорством достойным лучшего применения, натаскивал своего среднего сына, пытаясь сделать из него управляющего делами семьи. И уж отличить настоящую работу от её имитации, Рид был вполне способен. Так вот, никаким изображением деятельности, здесь и не пахло. Всё на полном серьёзе. Пустые вагонетки уходящие в темноту выработки, натужный скрип шкивов, поднимающих добытый сверкающий слюдяным блеском на сломах уголь, разгрузка его на грохочущую ленту, доставляющую груз к бункеру. Свисток небольшого, будто игрушечного паровоза, протаскивающего состав из насыпных платформ под раструбом воронки... Не похоже на игру, совсем не похоже. Впрочем, какое Риду дело до тайн городского совета? Соваться туда, где люди делят золото? Ну уж нет. Хотя, если сами пригласят... но это вряд ли.    Впрочем, как оказалось чуть позже, тут Рид несколько ошибся. Или это духи решили наказать его за любопытство?    - Что скажете о наших машинах, йор Данни? - Поинтересовался Руддер, когда Лоу, после осмотра техники, вернулся в здание управления и устроился с чашкой чайного взвара в кабинете управляющиего. Но если в первую встречу тот сначала изображал застёгнутого на все пуговицы начальника, а потом вдруг превратился в ценящего хорошую шутку и говорящего на равных, но не забывающего о собственной выгоде, вполне вменяемого полуорка, то сейчас, Рид встретил совершенно другого... разумного. Здесь, казалось, старый Руд чувствует себя не просто как дома, а настоящим хозяином.    Полуорк был одет, как и большинство его подчинённых, в тёмно-синие саржевые брюки и красную клетчатую фланелевую рубаху, на поясе болтается гремящая при малейшем движении, чуть распущенная сбруя с двумя набедренными кобурами, из которых торчат рукояти натуральных слонобоев, как раз под руку двухметрового нелюдя. Управляющий с удобством развалился в массивном кресле. Движения вальяжные, даже ленивые... в руке огромная чашка с одуряющее пахнущим кофе, а на ногах, "по-республикански" возложенных на столешницу, красуются огромные меховые тапки. Ни дать ни взять, фермер в той же республике, отдыхающий после тяжёлого дня. Только надвинутого на глаза "нельсона" не хватает, да небольшие круглые очки в золотистой проволочной оправе, прочно сидящие на мясистом носу, выбиваются из стиля. Хотя, тапки, конечно... м-да. Ну, значит, сумасшедший фермер.    - Машины почти в полном порядке. - Ответил Рид, когда справился со смешком вызванным нелепым видом собеседника. Впрочем, тому явно было плевать на отношение окружающих к его наряду. Хлебнув взвар из кружки, Лоу чуть помолчал и, окончательно успокоившись, договорил. - Честно говоря, понятия не имею, зачем вам понадобилось приглашать меня. С нынешним уходом, паровики спокойно проработают ещё лет пять-шесть, как минимум.    - То есть, эти агрегаты вам знакомы? - Уточнил управляющий. Рид кивнул и полуорк оскалился в весьма зубастой ухмылке. - Это замечательно. А что можете сказать об имеющихся в них... нет, не неполадках, узких местах, скажем так.    - Патрубки у первой машины, возможно, потребуют замены месяца через два. У второй неплохо было бы почистить форсунки... да и топливопровод проверить не мешает. - Чуть подумав, заключил Рид. Управляющий покивал, отхлебнул кофе из своей кружки и, чуть согнувшись, поднял со стола какой-то листок. Длинные ручищи у полуорка.    Пробежавшись взглядом по тексту, Руддер что-то невнятно фыркнул и, бросив лист на стол, неожиданно резко кивнул.    - Замечательно, всё как вы и сказали. Йор Данни, прошу прощения за эту небольшую проверку. Я стараюсь не доверять чужим словам, не увидев их подтверждения в деле. Заключение имеющегося у меня мастера паровых машин полностью соответствует вашим выводам, и это хорошо. Так же, как и тот факт, что вы совершенно не боитесь штолен и шахт. И в этом я тоже имел возможность сегодня убедиться лично. - Полуорк скинул ноги со стола и, отставив кружку с кофе, сплёл пальцы рук на животе. - Я хочу предложить вам небольшую работу...    - Хм, какое интересное начало. - Усмехнулся Рид.    - Ридан... - Чуть укоризненно произнёс полуорк, глядя на собеседника поверх очков. Да так, что Лоу, действительно, чуть не стало стыдно. - Прошу, выслушайте, не перебивая. Мне и так довольно непросто об этом говорить. Так вот... Да... работа. У нас есть ещё четыре машины, которые сейчас находятся в другом месте. Именно их и нужно привести в порядок. Всё просто, да?    Рид кивнул.    - Не вижу проблем.    - Проблем и нет. - Со вздохом подтвердил Руддер. - Есть нюансы. Но прежде чем говорить о них, хочу пояснить следующее: есть определённые условия, которые вам необходимо будет принять ещё до того, как вы их увидите.    - Условия? Да ещё и непременные? - Поморщился тот, хотя в любопытство в его душе уже подняло кошачьи уши.    - Именно. Но я не думаю, что они станут для вас невыполнимыми. - Кроткое выражение глаз в сочетании с клыкастой разбойничей физиономией полуорка выглядело бы потешно, если бы не серьёзный тон и автоматическое поглаживание тяжёлой ладонью одного из револьверов.    - Внимательно вас слушаю. - Вздохнул в свою очередь Рид.    - Замечательно. Итак, требования просты. После того, как возьмётесь за заказ, вы обещаете в течение года не покидать Стимман и не сообщать никому об увиденном.    - Вообще никому?    - Кроме членов городского совета. - Уточнил Руддер.    - Что-то мне всё это не нравится. - Протянул Лоу, исподлобья посматривая на собеседника. Тот покачал головой.    - М-м... хорошо. Я так понимаю, мои слова о молчании вас напугали. Попробую объясниться... Ридан, вы знаете, как появилась Спокойная?    - Нет. - Ответил тот, удивившись такому резкому переходу.    - Пятьдесят с лишним лет назад, здесь не было ничего, кроме дышащей на ладан шахты с сотней вахтовиков, да пары рыбачьих времянок на берегу. - Не обращая внимания на недоумение собеседника, заговорил полуорк. - Так было, пока в один далеко не прекрасный день, здесь не появился потрёпанный в бою парусно-винтовой фрегат.    - Пятьдесят лет назад? - Переспросил Рид... и вдруг прищурился. - Адмиральский мятеж?    - О, вы неплохо знаете историю империи. - Усмехнулся полуорк.    - Мой отец бежал в республику, поскольку был сыном мятежника, а старый император считал, что за грехи одного, должна отвечать вся семья. - Легко соврал Лоу. Ну, не сообщать же собеседнику, что эскадра родного деда Рида участвовала в знаменитом морском сражении, поставившем точку в восстании Громового имперского флота? Тогда, для подавления мятежа императору пришлось привлечь островных норов. И как рассказывал дед, приказ о сборе эскадры Дальнего океана и о её переходе через полмира, пришёл едва ли не за полгода до начала мятежа. Что наводит на определённые размышления. А если учесть последовавшее за подавлением восстания переформирование всех имперских флотов и лишение островных норов права иметь океанские боевые корабли, правда, сдобренное жалованьем немногочисленным выжившим участникам того похода всяческих преференций, выводы из тех событий следовали довольно интересные. В результате, император полностью лишил своё адмираалтейство всех прежних вольностей, превратив самую строптивую часть своих вооружённых сил в идеальную военную машину так же, как его прадед в своё время поступил с обнаглевшей гвардией. И кто знает, может быть и тех зарвавшихся вояк, тогдашний император точно так же спровоцировал на мятеж? Хм... Империя сильна традициями, что тут ещё скажешь!    - Да... Освальд был крут. - Покивал Руддер и неожиданно улыбнулся. - Надо же, какой выверт истории. Внук мятежника бежал из республики, чтобы оказаться в компании тех же мятежников и их потомков, бежавших из империи. Да... Впрочем, я не о том. Спокойная стала прибежищем изгнанников. Поначалу, это был лишь экипаж уцелевшего в сражении фрегата, потом к ним присоединились семьи, благо, морской пехоте, четыре плутонга которой были прописаны в судовой роли фрегата, было не привыкать к тайным вылазкам. Постепенно обросли семьями и неженатые члены экипажа. Кто-то нашёл себе супругу среди жителей архипелага, а кто-то рискнул обзавестись дамой сердца на Большой земле. Обломки фрегата, к тому времени, уже давно и весьма предусмотрительно "выбросило на берег" у Серых скал, что к югу от Стаатгемта, так что экипаж мятежного корабля никто и не искал. Потоп и ладно. А после смерти Освальда Второго, когда вышли все сроки давности, мы и вовсе перестали таиться. Понятное дело, что специально о своём прошлом не распространялись, но и только. Принимали всех желающих жить своим умом, вновь открыли старые шахты... И, в общем-то, до недавнего времени жили вполне спокойно, в полном соответствии с названием города. До тех пор, пока кое-кто кое-где не удержал язык за зубами, и мирное время для нас закончилось.    - Но... если все сроки давности вышли... - Нахмурился Рид.    - О, Империя здесь ни при чём. И не в мятеже дело. - Отмахнулся полуорк. - О событиях тех лет и судьбе экипажа "Рёрика" я упомянул лишь для того, чтобы вы понимали, большая часть жителей Спокойной приходится друг другу больше, чем просто соседями. А в чём-то и больше, чем роднёй. За адмираалом Лиденом, державшим свой вымпел на "Рёрике", каждый из нас готов был идти и в огонь и в воду, и к Деволу на дно! Но кроме нас, его команды и наших семей, на Стиммане развелось слишком много посторонних людей. И кое-кто из них не удержал язык за зубами. Знаете, Ридан, адмираал ведь не просто так выбрал этот остров для нашего убежища. Думаю, он был прекрасно осведомлён о том, что хранят здесь недра. И мы искали... облазили все здешние кручи. Нашли, конечно, спустя двадцать лет. Ещё добрых десять лет ушло на осторожную подготовку к добыче. Закупку необходимого оборудование, поиск надёжных покупателей и так далее... под это дело даже пришлось возобновить добычу угля, которая, к нашему удивлению, оказалась весьма прибыльной. Но, к сожалению, раньше, чем мы смогли начать разработку коренного месторождения, кто-то из "новеньких" отыскал вымытые из породы самородки и... слухи разошлись по архипелагу.    - А вы ведь не оставляете мне путей к отступлению. - Проговорил Рид, неожиданно перебив полуорка. Тот хмыкнул.    - Почему же? Пока, вам известно не больше, чем знает любой житель Стиммана, из непосвящённых, конечно. - Усмехнулся Руддер, но тут же посерьёзнел. - Впрочем, в одном вы правы. Ещё два слова, и пути назад у вас не будет.    - Так может, вы их и не будете произносить? - Уже скорее для успокоения собственной совести, спросил Лоу, хотя любопытство так и подзуживало его согласиться на предложение полуорка. Тот же только руками развёл.    - Извините, Ридан. Но нам, действительно, ОЧЕНЬ нужен толковый механик. Никакой другой с аппаратурой покойного Лидена не совладает. - Ответил управляющий. - Кроме того, я уполномочен предложить вам весьма щедрую оплату и даже половинную долю в добыче. Вторая половина, уж извините, отойдёт наследнице Лидена, госпоже Минне. С вашей стороны требуется лишь добросовестное исполнение своих обязанностей и полное молчание в течение года, о чём я уже говорил в начале нашей беседы. Итак?    - Ну, положим, болтать мне, вообще-то, и не с кем. - Вздохнул Рид. - Писем и телеграмм, как наверняка уже сообщил совету почтмистр Мидд, я не отправляю, да и на архипелаге знакомых не имею, о метрополии вообще молчу. Там у меня знакомых никогда не было, а родственники? Я их даже не знаю. Связываться же с кем-то в бывших колониях, мне и вовсе не с руки. Так что, молчание - не проблема. А вот вопрос моего выживания...    - Ридан, мы не бандиты. И всего лишь хотим получить то, что обещал нам адмираал, когда уводил разбитый "Рёрик" к этому острову. - Со вздохом объяснил полуорк. - Если желаете, городской совет может заключить с вами официальный договор на работу, с чётко обозначенной суммой гонорара... под защитой духов четырёх стихий.    - Стихийный хранитель, это здорово, но... - Рид даже головой покрутил от удивления. Предложение было более чем щедрым. Оно начисто исключало возможность покушения на его жизнь со стороны всех магов-участников договора, и, фактически, гарантировало выживание при любом покушении устроенном обычными разумными. - Йор Руддер, а вы не боитесь подписывать документ о разделе незаконно добытого золота? Попади он в руки фискалам...    - А кто говорит о золоте? - Усмехнулся полуорк. - Помните про два слова, Ридан? Вот они: синяя ломма.    Синяя ломма... услышав это название, Рид испытал смешанные чувства. Удивление, страх... интерес. С одной стороны, по стоимости, этот материал всего на треть уступает золоту при равном весе, с другой же, ни в одной стране мира не существует запрета на добычу ломмы. Будь иначе, и государства, скорее всего, испытывали бы перманентный недостаток этого, поистине, стратегического материала, а чёрный рынок, раздулся бы до неприличных размеров.    В отличие от золота, драгоценного самого по себе, синяя ломма очень востребована в производстве. Особенно, когда речь идёт о магических изделиях. И пусть артефакты на основе ломмы и драгоценных камней уже лет пятьдесят как стали уделом ювелиров, и спрос на их поделки, в основном, поддерживают богачи и аристократы, желающие подчеркнуть свою индивидуальность, но ведь этот материал требуется не только для того, чтобы сильные мира сего, или мнящие себя таковыми, тешили чувство собственной важности. Производство кадавров или, например, механизмов с использованием стихийных духов не обходится без синей ломмы. На тот же КШ-112, иначе говоря, "кадавр штурмовой тип 112", отряд которых находился в подчинении Рида во времена службы на "Тинау" необходимо ровно три унции, то есть четверть либры этого тяжёлого материала. Немного, но учитывая его цену... стоило посочувствовать тому "пастуху", что потеряв машину в бою, не успевал забрать с неё ломмовое ядро. Нередко, на такого несчастного вешали обязанность возместить стоимость утерянного. Не всего кадавра, конечно, до такого маразма не додумались даже имперские интенданты, но вот цену исчерченного многочисленными управляющими пиктограммами ядра...    Собственно, была у этого материала ещё одна особенность, которая и определяла его высокую стоимость. Естественные жилы находили крайне редко и обычно в таких местах, куда даже самый безбашенный асур не полезет, зато значительно чаще везучие искатели обнаруживали небольшие "пятна" месторождений синей ломмы. И находили их там, где когда-то изрядно повеселились "запретники", коллеги Рида. Но факт этот... мягко говоря, малоизвестен. Сам Лоу узнал о нём совершенно случайно, и тоже не горел желанием распространяться на эту тему, здраво опасаясь за свою жизнь.    Не хотелось бы стать "генератором" синей ломмы, устраивая гекатомбы и призывая сотни тварей из-за Грани, и не важно, по чьей-то указке или по собственной воле. Совершенно неважно. Зачем это нужно? Так ведь, иначе добиться образования в месте волшбы пятна ломмы, невозможно. Да и собственное посмертие такими призывами можно испоганить до полного непотребства. А этого, Рид, пожалуй, страшился куда больше, чем даже самой смерти. В конце концов, ему ли, адепту Серых Пределов бояться того, что неминуемо коснётся каждого без исключения жителя этого мира... да и самого мира, когда-нибудь, в конце времён? Другое дело, посмертие. Круг перерождений, штука сложная и непонятная, и рисковать своей следующей жизнью ради обогащения в этой, и уж тем более, ради обогащения посторонних разумных, в планы Рида никак не входило. Так что, рот на замок и молчок...    Зато стало понятно, почему недавний вызов призраков-разведчиков дался так легко, и почему они оказались столь сильны. Близкое месторождение ломмы сказалось... близкое или очень большое. Естественная жила? Хм... Тогда, становится понятно, что именно мыли старатели на той реке за вулканом. Если в недрах горы есть такая жила, то вода вполне могла размыть её часть и вынести на поверхность.    М-да, но застрять на острове и потратить полсотни лет на поиск этого самого месторождения и подготовку к его разработке! Положительно, на такое способны только долгоживущие. Орки, цверги, эльфы... асуры. Вот, кстати, за все три месяца жизни в Спокойной, Рид ни разу не видел ни одного асура... впрочем, если верить истории, род Лиденов имел весьма сложные отношения с этим племенем. Так что, ничего удивитель... стоп! Лиден? Госпожа Минна?    Лоу шумно выдохнул. Да, для долгоживущих, пятьдесят лет не срок, но адмираал был человеком, а для нашего племени, полстолетия, это, как минимум, треть жизни, если не считать магов, конечно. Учитывая же, что сам мятежный адмираал уже тогда был далеко не юношей... хм. Его дочь? Или супруга? А что известно про семью адмираала? Дед говорил, что большую часть родственников мятежников казнили или сослали на Белый берег. Но были ли среди них родные адмираала? Эх... внимательнее нужно было деда слушать и... преподавателя геральдики. Ну да, что уж теперь! Впрочем, здесь возможен и другой вариант. Магия. Известно, что стихийники высоких рангов способны продлевать свою жизнь на весьма внушительный срок. Но опять же, в памяти нет и намёка на то, что адмираал был магом. Да и от госпожи Минны волшбой совсем не тянет... Да к деволу всё!    Покачивающемуся под мерный ход двуколки и поёживающемуся от холодного ветра, наконец принёсшего на острова Огненного архипелага зиму, Риду откровенно надоело терзать себя бессмысленными на данный момент рассуждениями. Тем более, что для него лично, вся эта история с мятежом ничего не значила. И с чего он, вдруг, так возбудился? Ну, какая разница, является ли хозяйка единственной гостиницы в Спокойной женой одиозного адмираала или его дочерью? Что, от этого как-то изменится обещанная Риду доля в добыче? Нет. Ну и демоны с этой древней историей.    - О чём задумались, Ридан? - Окликнул его сидящий рядом управляющий, в далёком прошлом, как оказалось, возглавлявший отряд морской пехоты "Рёрика". Хорошо сохранился полуорк... хотя, для них и сто лет не возраст.    - О превратностях судьбы. - Вздохнул Лоу. - Стоило сыну мятежника бежать из империи, чтобы его отпрыск вернулся в метрополию для сотрудничества с теми же мятежниками... Шутка судьбы, иначе не скажешь.    - Вас так беспокоит этот факт? - Усмехнулся Руддер. - Потомку восставшего совесть не позволяет якшаться с единомышленниками его деда?    - Да нет, просто боюсь, что когда эта история выплывет наружу, путь в метрополию мне будет заказан. - Вздохнул Рид. На что его собеседник покачал головой.    - Ерунда. - Веско обронил полуорк, поправляя свой щёгольский "нельсон". - Кому интересны дела давно прошедших лет? Никому, кроме, разве что, историков... да родовитых хлыщей. Но в общество последних, уж извините, Ридан, вас всё одно никто не пустит. Как и меня. И что мы имеем в сухом остатке? Полную свободу действий, молодой человек. Тем, кому может быть интересна судьба экипажа "Рёрика", абсолютно не интересен некий механик из бывших колоний. Да и мы не собираемся жить в Свободной вечно. Добудем ломму и только нас тут и видели.    - И куда же вы направитесь? Если не секрет, конечно.    - Ну уж точно не в Империю и не в Северный союз. - Рассмеялся полуорк, но тут же осёкся и вздохнул. - Вот там, как раз, адмираала помнят замечательно, как и рейды нашего славного фрегата. Чучела всего офицерского состава "Рёрика" до сих пор болтаются на реях их плавучего музея "Грозный", в ожидании, пока их заменят настоящими телами. Этакое напоминание под самыми окнами их Адмиралтейства. Злопамятные они, эти северяне, вот что я скажу.    - И что, так и будут ждать? - Удивился Рид. Как-то во время службы подобные подробности о противнике прошли мимо него. Да и не замечал он за северянами какой-то особой мстительности.    - Будут, конечно. - Беспечно кивнул Руддер. - А почему бы и нет? Для них, мы - коронные преступники. Учитывая же умения и знания северян в морской волшбе... они ведь точно знают, что экипажа погибшего "Рёрика" на дне и в помине нет. Так что, пока не получат подтверждение наших смертей, болтаться чучелам на реях.    Морская волшба, да? Или, может, виной тому, возможные "запретники" на службе северян? Рид хмыкнул. А ларчик-то просто открывался. Пятьдесят лет на подготовку, изыскания... чушь всё это! Предусмотрительный адмираал просто знал, где прятаться от "ока запредельного". Жила синей ломмы на острове надёжно прикрыла его самого и экипаж от поисков методами "запретников". Мудро. Дальновидно.    Хотя, скорее всего, берёгся старый морской волк вовсе не северян, а возможных происков... и поисков своего противника, старого императора. Наверняка ведь, несмотря на все официальные запреты и гонения, у Империи имеются свои "запретники", крепко сидящие на крючке... Но развивать эту тему в разговоре с Руддером, Лоу не собирался.    - Йор Руддер... А Минна Лиден, кем она приходится адмираалу? - Спросил Рид.    - Супругой, разумеется. - Пожал плечами тот, чуть прихлопнув вожжами по крупу лошади, отчего та прибавила ходу.    - Да? - Удивился Лоу. - А как же её рассказ про покойного мужа-часовщика? Да и по возрасту...    - Ну, насчёт часовщика, пожалуй, уважаемая госпожа Минна слегка лукавила. - Усмехнулся полуорк. - А так, всем на флоте было известно, что адмираал Лиден увлекается артефакторикой. - Усмехнулся полуорк. - Как он сам не раз говорил: "если уволят с флота, без куска хлеба с маслом не останусь". Да... будь у него желание, мог бы продавать свои поделки за немалые деньги. Великого мастерства был человек. И знаете, Ридан, совершенно не жадный. У нас весь экипаж ходил с артефактами его работы. Так-то. И ведь не жалел на них Лиден времени и сил, ни когда на "Рёрике" капитанствовал, ни позже, когда адмираальское звание получил и рейдерский отряд под команду. Ну, казалось бы, что ему какой-то там матрос или юнга? Так ведь нет. Сколько раз бывало, кликнет боцман какого-нибудь марсового и тычками гонит его на шканцы. Тот, бедолага, в уме все свои прегрешения вспомнит, пока до места дойдёт, а очухается, глядь, ему вместо линьков, сам Лиден коробочку с артефактом вручает. Подарок на день рождения... или в награду за службу. Эх, доброе время было! Весёлое! - Руддер аж зажмурился, должно быть, действительно, хорошие воспоминания были у него о походах под командованием Лидена. Впрочем, через несколько секунд, полуорк вынырнул из воспоминаний и покосился на Рида. - А что касается возраста нашей госпожи Минны, так ведь она из Нар-Даррейна. Магов там немного, зато долгожителей, каждый пятый. А уж в кланах и вовсе каждый второй. О, приехали! Выбирайтесь, йор Ридан.    Двуколка замерла на обширной пустой площадке в низине меж холмов, где-то в западной части острова Честно говоря, Лоу предполагал, что они едут в известную ему долину за вулканом, но нет, это совершенно другое место. Спрыгнув наземь с качнувшейся на рессорах коляски, Рид огляделся и покачал головой. Пусто, совершенно пусто. Такое впечатление, что кроме них двоих, тут вообще никого нет. И это при том, что место выглядит вполне обжитым. Как и полагается долгоживущим, обустроились они тут весьма основательно. Сложенные из толстых брёвен, покоящиеся на мощных каменных фундаментах дома для работников и склады окружили площадку с трёх сторон, а с четвёртой...    Рид подошёл к краю площадки и невольно присвистнул. То, что при взгляде со стороны выглядело обычным обрывом, оказалось огромным котлованом, широкими уступами уходящим вниз на добрых пятьсот-шестьсот стоп. Аккуратный такой карьер, в работе над созданием которого ощущалась рука опытного инженера.    А внизу, на самом дне виднелась небольшая, старательно выровненная площадка и какой-то хлипкий дощатый сарай, задней стенкой опирающегося на практически вертикальный срез породы. По сравнению с постройкой наверху, он выглядел откровенно убого.    - Там вход в пещеру. Мы прикрыли его... на всякий случай. Мало ли кого принесёт в гости. - Скрипя мёрзлой галькой под ногами, Руддер подошёл к механику и махнул рукой в сторону одного из складов. - Машины, которые необходимо привести в порядок тут, в третьем амбаре. Идёмте?    - Да, конечно. - Чуть заторможено кивнул Рид, отходя от края площадки. Порыв ветра, заблудившегося меж холмов, заставил вздрогнуть от полоснувшего по лицу холода. Хорошо ещё, что механик, перед тем как выбраться "в гости" к управляющему шахт, надел новое шерстяное пальто. Иначе сейчас, у него были бы все шансы подхватить инфлюэнцу. И всё равно, чувствуется морозец, чувствуется. Холода пришли на острова и, скорее всего, уже не уйдут до самой весны.    - Прохладно. - Заметил вышагивающий рядом полуорк и, вдруг замерев на месте, хлопнул себя ладонью по лицу. - Постойте, Ридан. Согреться не желаете? А то ведь, осмотр машин, дело не быстрое, а в амбаре холодно!    Руддер вытянул из внутреннего кармана бушлата фляжку, щёлкнул открученной в одно движение пробкой, и в воздухе поплыл знакомый аромат джина. Лоу взглянул на протянутую ему плоскую фляжку и... не стал отказываться от угощения, так что, спустя секунду, глоток джина огненным комком пролетел через пищевод и упал в желудок, согревая продрогшее тело. Иллюзия, конечно, но приятная. Вернув фляжку хозяину, Рид встряхнулся и замер в ожидании, пока полуорк опрокинет в глотку свою порцию алкоголя.    - Вот, другое дело! Теперь, можно и поработать, а? - Завернув пробку, Руддер с улыбкой выдохнул и, упрятав обратно ополовиненную фляжку, повёл мощными плечами, затянутыми в простой чёрный бушлат... не застёгнутый ни на одну из пяти огромных медных пуговиц. Сколько лет прошло, а морской пехотинец всё никак не забудет старые привычки. Это ведь именно их братия предпочитает щеголять расстёгнутыми бушлатами в любую погоду, демонстрируя белоснежные рубахи и рискуя получить взыскание за неуставной вид. Зато, каждый встречный может видеть, что перед ним не матрос в синей форменке, а "мокрый десант", гроза прибрежных городов. Традиция, что тут скажешь...   

Глава 4. Договор договору рознь

   Машины... их оказалось не так много, и все они были абсолютно новыми. Точнее, не так, механизмы пролежали на складе явно не один год, но всё ещё были в заводской смазке и... в разобранном состоянии. Подъёмники, генераторы, паровые машины, воздушные и водяные насосы, здесь было всё необходимое для работы в шахте. И Рид прекрасно понял причины, по которым местные не решились собрать эту технику самостоятельно. Без обширного и довольно специфического опыта, любые попытки смонтировать из разрозненных деталей работающий механизм, могли привести к крайне плачевному результату. У самого Рида такой опыт был. Будучи на службе, ему не раз приходилось заниматься сборкой самых разнообразных машин и механизмов после очередного перебазирования полка, да и работу с кадаврами тоже не стоит сбрасывать со счетов.    - А я думал, речь шла о ремонте. - Заметил он, когда осмотр был окончен.    - Будет вам и ремонт, Ридан. - Кивнул управляющий. - Старые агрегаты находятся в соседнем амбаре. Пара эскаваторов, кран и три паровых трактора. Всё требует внимания хорошего механика, а кое-какая мелкая техника, вроде пылесосов, отбойных молотков и малых паровозов ждёт не дождётся ремонта.    - Малые паровозы? - Удивился Рид.    - Да, небольшие четырёхколёсные машины, рассчитанные на одного седока и способные тащить двести-триста кегг груза в прицепе. Маленькие, вёрткие... одна проблема, вместо жидкого топлива и воды, они используют капсулы с огненными и водными духами, малыми, разумеется.    - Управляться с ними я не умею. - Напомнил Лоу и полуорк кивнул, мол, помню.    - И не придётся. Судья Одрик обещал помочь, если будет необходимость. Он неплохо разбирается в рунах подчинения элементальных духов, по крайней мере, огненных. Но там проблема не в элементалях, а с железом.    - Надо посмотреть. - Неуверенно проговорил Рид. - Если с метафизической частью проблем нет, и дело только в механике, то я справлюсь, но если это не так... увы. Я буду бессилен помочь.    - Что ж, идёмте. - Кивнул Руддер, поднимаясь с ящика, сидя на котором, он коротал время, пока механик осматривал склад.    Столь заинтересовавшие Рида "малые паровозы", оказались весьма примечательными агрегатами на паровой тяге, работающей благодаря двум капсулам размером с указательный палец человека. Одна из них заключала в себе малого огненного духа, а во второй содержался малый водный. Опасное сочетание, но благодаря корпусам капсул из синей ломмы, возможность того, что духи учуят друг друга и взбесятся, сводилась к минимуму. Интересное решение, и машины интересные. Небольшие, уверенно стоящие на четырёх колёсах "обутых" в толстенькие пневматические шины, этакие боровички, помесь бициклета с обычным паромобилем. А вот с механической частью у этих творений оказалось всё не так радужно, и после того, как Рид смог завести один из агрегатов, он почти тут же понял в чём дело. Слишком мощный двигатель оказался у этого аппарата. Неудивительно, что сделанные из дурной стали, детали этого паромобиля начали разрушаться. Выхода два, либо менять шестерни механизма изменения передач на более прочные, либо ставить менее мощный двигатель. Впрочем, последний вариант, явно не пришёлся по душе Руддеру, так что решили заказывать новые шестерни у Брокксона, а заодно, отдать ему рамы этих самоделок, пусть усилит, насколько возможно. Конечно, денег эта затея будет стоить немало, но полуорк не пожелал оставить машины в их нынешнем состоянии.    - Когда придётся таскать грузы, без них не обойтись. - Проговорил Руддер, запирая ворота склада. - Места на площадке мало, сами видите, и расширить её мы не можем, тут сплошной гранит. А значит, и проложить пути для вагонеток, возможности нет. Таскать грузы тачками? Долго и муторно. Нет, без этих малышей, йор Ридан, нам никак не обойтись. И ставить менее мощные двигатели на них, снижая тем самым грузоподъёмность, нам тоже не с руки. Так-то.    - Понимаю. - Кивнул Рид. - Что ж, тогда, предлагаю поступить следующим образом: сначала соберём кран, заодно, я приведу его механизмы в приличное состояние. Затем, соберём машины из третьего амбара и опустим их на нижнюю площадку. А пока вы будете заниматься монтажом механизмов, мы с Брокксоном отремонтируем этих малышей.    - Эм-м... в принципе, я не возражаю. - После недолгого размышления, произнёс полуорк. - Но точный план работ мы пока не составляли... Давайте вынесем этот вопрос на решение городского совета?    - Почему бы и нет? - Пожал плечами Лоу. - В конце концов, в мою задачу входит лишь ремонт механизмов, а не планирование работ.    - Значит, договорились. - Довольно кивнул Руддер.    В город они отправились уже на закате. Прыгающий свет фонаря выхватывал из сгущающейся темноты то кусок укатанной промёрзшей дороги, то голые ветви кустов на обочинах, то возвышающийся за ними густой ельник. И лишь спустя пару часов, копыта флегматичной лошади тащившей поскрипывающую на ходу двуколку, застучали по одной из двух мощёных улиц Спокойной... и замерли у здания городского совета, окна которого, несмотря на позднее время светились так же ярко, как в окружающих единственную площадь домах.    - Отцы города ждут. - Кивнул на вход в здание Руддер, спрыгнув наземь.    - Однако, споро. - Вздохнул Рид.    - Ничего удивительного. - Пожал плечами полуорк. - В отличие от нас, вы пока не связаны договором, а следовательно, беззащитны. И это нужно исправить как можно быстрее.    - Логично. - Согласился Лоу. А ещё, немедленное заключение договора четырёх стихий свяжет ему язык до того, как Рид успеет кому-то проболтаться о том, что узнал сегодня. Мера безопасности, действующая во все стороны разом, так сказать. Но об этом лучше промолчать...    Среди собравшихся на втором этаже здания "отцов города", удобно устроившихся в просторном зале за длинным столом, Лоу не без удивления узнал не только городского казначея Дирана, судью Одрика с братом, но и Минну Лиден, почтмистра Огаста Мидда и даже Гобса, до сих пор остающегося для Рида безымянным хозяином "Круга и Выстрела". Но была среди них пара человек, абсолютно неизвестных. Довольно молодой мужчина в щегольском тёмно-сером костюме, сидящий во главе стола и, устроившийся в кресле справа от него, старик весьма болезненного вида. Оба неизвестных были похожи друг на друга, как только могут быть похожи отец и сын. А вот выражение лица у старшего было куда миролюбивее, чем у его родственника. В отличие от сына, отец смотрел на Рида с любопытством и без неприязни. А вот младший... впрочем, прочитать что-либо по его абсолютно бесстрастному лицу, было нереально.    - Йор Данни, не так ли? - В холодном голосе сидящего во главе стола мужчины не было и намёка на приветливость.    - Именно так, йор... - Рид сделал паузу, на которую собеседник не обратил никакого внимания.    - Полагаю, Руддер ввёл вас в курс дела? - Осведомился он. Лоу глянул на полуорка стоящего рядом с ним перед столом, обвёл взглядом сидящих напротив "отцов города" и, вздохнув, молча двинулся к дальней стене зала. Прихватив один из стоявших там стульев, провожаемый взглядами, Рид вернулся к столу, поставил принесённый предмет мебели у свободного торца и, с усталым вздохом опустившись на сиденье, с видимым наслаждением вытянул ноги. Переглянувшись, судья с доктором понимающе усмехнулись, а сам Рид удостоился улыбки от хозяйки гостиницы, явно недовольной холодным приёмом, оказанным её недавнему постояльцу главой совета. Руддер же, чуть помялся, но, в конце концов, плюнул на всё и, при полном молчании зала проделал тот же фокус, что и Рид только что.    - Ну, теперь, когда все устроились, может быть, мы перейдём к делу? - Невозмутимо спросил старик, сидящий рядом с главой совета. Его сын дёрнул щекой под послышавшиеся за столом смешки, к которым не присоединился разве что Эрен Диран - казначей, да Гобс.    - Пожалуй. - Кивнул судья Одрик, поворачиваясь к Риду.    - Йор Ридан, позволь тебе представить главу городского совета Мартина Бода и его первого советника, Гюнтера, как легко догадаться, тоже Бода. Именно они, вместе с госпожой Лиден будут свидетелями подписания договора, а мы с братом и знакомым тебе йором Гобсом проведём призыв духов-защитников.    - Прежде чем говорить о подписании договора, следовало бы узнать, согласен ваш механик на нас работать или нет. Не находите, судья? - Чуть повернув голову, осведомился Мартин Бода.    - Если бы не был согласен, вряд ли бы я сюда пришёл. - Пожал плечами Лоу.    - Вот видите, как всё замечательно складывается, йор Бода. - Растянул губы в улыбке старший Одрик и обратился к Риду, катнув по столу тяжёлый пергаментный свиток. Ну ещё бы, магические договоры на иных и не пишут. - Ознакомьтесь, Ридан и если согласны, подпишите. Я бы предложил вам подписать договор с одним из выборных, но совет решил, что вы должны подписать основной контракт, а не производное от него соглашение.    Прочитав довольно короткий документ и, не отыскав в нём каких-то подводных камней, Рид чуть подумал и, уже вытащив тонкую иглу, по военной привычке воткнутую за отворот лацкана, чуть притормозил.    - У меня есть два вопроса. - Проговорил он. Глава совета еле заметно скривился, а вот судья только разрешающе кивнул. - Первый вопрос, как быть с моим помощником? Без него мне будет сложно управиться с тяжёлыми работами.    - Даже идиот должен понимать, что магические договора заключаются именно для того, чтобы стороны не болтали лишнего. - Холодно произнёс глава совета.    - А я считал, что смысл договора в защите всех его сторон от возможной недобросовестности любой из них. - Мило улыбнулся Рид. Ну не нравится ему этот Мартин Бода, не нра-вит-ся! - Но я вас понял. Тогда, второй вопрос: йор Руддер говорил, что оплата пойдёт из расчёта стоимости половинной доли, вторая часть которой отойдёт госпоже Лиден. Получу ли я всю плату деньгами или могу рассчитывать на часть выплаты в натуре?    Бода явно хотел ответить какой-то колкостью, но его удержали...    - Мартин. - Тихо, но с заметной укоризной, проговорил отец главы совета и, тяжело откашлявшись, обратился к Риду. - О включении в число посвящённых вашего тролля, йор Рид, не может быть и речи. Привлекайте его к работе в мастерской, мы не возражаем, но без всяких объяснений. На площадке же, вам помогут подчинённые йора Руддера. Это не обсуждается. А по поводу оплаты стоит спросить нашего казначея...    Но вместо Дирана, вдруг заговорил почтмистр.    - Большой объём материала, выброшенный в продажу любым из участников концессии, может привлечь внимание, нам абсолютно ненужное. - Устремив неожиданно тяжёлый взгляд на Рида, произнёс Мидд.    - Кроме того, у нас есть договорённость о сбыте практически всей расчётной добычи. - Поддержал его казначей.    - Считаете, моя доля будет настолько велика, что её появление в продаже вызовет переполох? - Удивился Лоу. Советники переглянулись.    - Дело не в этом, йор Ридан. - Медленно проговорил почтмистр и пояснил. - Самородки, намываемые в реках, даже крупные, не такая уж редкость в мире. Но вот обломки породы... это прямое свидетельство наличия где-то большого пласта, ради обладания которым многие пойдут на... многое, уж простите за корявость.    - Стоп-стоп-стоп! - Замахал руками Лоу. - Я понял, что вас беспокоит, но мне не нужно "много". Нескольких унций будет вполне достаточно.    - Решили попробовать себя в артефакторике? - Прищурилась хозяйка гостевого дома. Рид кивнул.    - Что ж, если так... думаю, для нас не составит проблемы выделить часть доли механика в натуральном виде, не так ли йоры? Госпожа Минна? - Спросил судья и, дождавшись кивков советников, улыбнулся. - Вот и славно. Точный вес причитающегося нашему механику материала, определим по завершении работ. Глава?    - Согласен. - Процедил Бода.    Игла проколола палец и внизу свитка, под одним из доброго десятка имён выборных появилась нанесённая кровью подпись Рида. Три мага, судья Одрик, его брат и Гобс не стали терять времени и, повинуясь их воле, вокруг сидящего за столом Лоу закружили четыре призванных старших элементаля, запоминая того, чью охрану им поручили. Прежде, Риду не доводилось участвовать в подобных ритуалах, и он был удивлён некоторой будничностью его исполнения.    - А вы что думали, Ридан? - Усмехнулся судья Одрик, когда волшба закончилась и духи исчезли из виду. - Что мы будем разводить церемонии, нарядимся в балахоны и будем долго-долго призывать духов, распевая песни на каких-нибудь мёртвых наречьях?    - Да нет... но всё-таки... - Пробормотал Лоу.    - Маги давно оставили все эти красивости для театра и старинных рыцарских романов, друг мой. - Проговорил доктор, покачав головой. - Меньше пафоса, больше толку. Так-то...    Грохот отодвигаемых стульев и стук каблуков отвлекли Рида от диалога. Глава совета ушёл, не прощаясь.    Стоя в своей комнате, Рид пытался рассмотреть в специально принесённом из общей комнаты зеркале отметину, оставленную волшбой стихийников, на память о заключённом договоре, и довольно сильно жгущую ему правое подреберье. Зеркало было маленьким, и увидеть в нём что-либо было непросто, но молодому человеку удалось извернуться и внимательно рассмотреть рисунок, прописавшийся на его коже на ближайшие пять лет, то есть, пока не истечёт срок слова молчания, как было сказано судьёй Одриком, чей огненный элементаль и выжег на его коже этот круг, разделённый фигурным крестом на четыре равные части. Такой же, как у остальных десяти выборных. Но сам Рид отвечает лишь за себя, а выборные за всех своих подчинённых, с кем подписали производное соглашение.    Вообще, магические договоры, подтверждаемые стихийниками, не были чем-то совсем уж редким и невообразимым и, несмотря на то, что в обычной жизни они почти не встречаются, во всём мире прекрасно знают о таких договорах и их особенностях. По крайней мере, в Империи и Северном Союзе это было именно так. Когда стороны не доверяют друг другу, но вынуждены по каким-то причинам сотрудничать, или беспокоятся о сохранении конфиденциальности, они отправляются к сильным магам-стихийникам и те призывают четырёх старших элементалей Влаги, Ветра, Тверди и Пламени, возлагая на духов обязанность следить за тем, чтобы стороны не перебили друг друга тем или иным способом, и не вздумали болтать на прописанные в договоре темы с посторонними, до истечения определённого в нём срока.    Разумеется, абсолютной гарантии исполнения всех условий договора, такая защита не даёт, но это и не является задачей духов. Они защитники, а не надсмотрщики. Призванные элементали способны оградить почти от любой угрозы... если она будет исходить от одной из сторон договора или магов, его поддержавших. Последним, в этом случае, пожалуй, приходится тяжелее всего. Духи не карают за попытку навредить, они лишь защищают стороны от возможного вреда со стороны контрагентов и сообщают, если какой-то из сторон была нарушена конфиденциальность. Ну не считать же наказанием метку на лбу нарушителя? А вот маги... призвавшие духов-защитников, стихийники, попытавшись нанести вред любой из сторон, одной несводимой меткой не отделаются. Родная стихия откажется от мага предавшего договор, а значит и призванного для его защиты духа, что обернётся для идиота потерей дара, а это для любого стихийника хуже смерти... впрочем... Рид на миг представил, что потерял способности к магии, и вздрогнул от продравшего внутренности мороза. Сама мысль о том, что он может лишиться дара, пусть и считающегося запретным чуть ли не во всём мире, вызывала у Лоу ужас. И это притом, что творить свою волшбу ему приходилось довольно редко и с оглядкой. Опасное это дело, заниматься запретной магией... поймают, и казнь на костре станет не просто закономерным, но желанным финалом. И неважно, кто именно поймает: государственные службы или какой-то из синдикатов магов. Боль и смерть гарантированы.    - Мастер Ридан? - Голос тролля, донёсшийся из общей комнаты, отвлёк Лоу от невесёлых мыслей.    - Иду, Домыч! - Откликнулся Рид, торопливо надевая тёплую фланелевую рубаху и, застегнув костяные пуговицы, вышел из спальни. - Что тут?    - Да вот, почтмистр приходил, передал какое-то письмо. - Указал на стол тролль. - Я предложил ему чаю, но он отказался, сказал, дел много. Да, ещё он просил передать, что если будет необходимость, вы можете воспользоваться его коляской. Супругу он на этот счёт предупредил.    - Письмо, говоришь... - Рид покрутил в руке небольшой жёлтый конверт из плотной бумаги без каких-либо надписей, и, пожав плечами, решительно его разорвал. Из конверта выпал сложенный вдвое лист дешёвой писчей бумаги, на котором аккуратным почерком был выписан порядок, в котором увиденные вчера Ридом механизмы должны быть введены в строй.    Пробежав взглядом по длинному списку, Рид на мгновение задумался, но почти тут же поднял взгляд на выжидающе застывшего у печи тролля.    - Вот что, Домыч. Сейчас позавтракаем, и я напишу записку. Отнесёшь её управляющему Руддеру, а потом... - Рид кивнул в сторону двери ведущей в рабочую часть мастерской. - Работа ждать не будет.    - Понял. А вы? - Почесав затылок, прогудел тролль.    - А я отправлюсь по делам города. У нас, видишь ли, появился большой заказ. Так что, не удивляйся, когда в мастерскую начнут свозить разное железо.    - Очень большой заказ? - Почти с предвкушением пробормотал тот. Рид кивнул.    - Тысяч на пять, как минимум. Так что, по завершении работ можешь рассчитывать на премию. Если, не станешь косячить, конечно.    - Да я ж... я же со всем старанием, мастер Рид! - С явным возмущением в голосе, пробурчал Домыч.    - Ладно-ладно. - Махнул рукой тот. - Предупредить-то я должен. И вообще, что у нас на завтрак?    - Уф. - Тролль встряхнулся и потянул из зева печи накрытую крышкой большую сковороду. - Рыбный омлет.    - Как-как? - Удивился Рид.    - Ну... филе золотой форели взбитое с куриными яйцами и сметаной. Получается рыбный омлет. - Пояснил Домыч, поднимая крышку, и по комнате поплыл дразнящий аромат. - Вот. Я сам выдумал.    - О! - Рид принюхался и, не теряя времени, выложил на стол взятые из поставца вилки и тарелки. Тролль тут же поставил по центру стола подставку и плюхнул на неё сковородку. Заморачиваться с нарезкой хлеба ни механик, ни его помощник не стали. Ещё тёплая булка, принесённая предусмотрительным троллем из пекарни, была безжалостно разодрана руками.    - Зачем тебе эти железки, Домыч? - Сыто отдуваясь и прихлёбывая горячий чай с лимонником, пробормотал довольный Рид, когда тарелки и сковорода опустели. - Открывай собственный трактир. С такой готовкой, ты живо потеснишь Гобса и "сетта-клуб" точно переедет в твоё заведение!    - Не хочу. - Лениво отозвался тролль, наполняя собственную двухлибровую кружку ягодным взваром собственно приготовления.    - А что так? - Вскинул вверх бровь его собеседник.    - Собственное заведение, это как гири на ногах. Куда я от него денусь? - Пробурчал Домыч. - Так и осяду тут в Спокойной. А я... я домой хочу. Вот, подзаработаю денежек и подамся на север, в Союз, а уж оттуда в родные горы.    - Хм... может ты и прав. - Рид кивнул. - Но, раз уж речь зашла о деньгах, то допивай свой взвар и вперёд, к управляющему шахты. Чем быстрее мы начнём работу, тем быстрее получим деньги и тем скорее сбудется твоя мечта.    - Это не мечта. - Вздохнул тролль. - Это цель.    Одним махом допив содержимое кружки, Домыч вскочил со стула и протянул Риду руку в требовательном жесте.    - Что? - Не понял тот.    - Записку, мастер. - Ухмыльнулся тролль. - Что я должен отнести управляющему?    - Тьфу... забыл. - Хлопнул себя рукой по лбу Рид и, взяв из стопки бумаги, лежащей на подоконнике, листок, набросал несколько слов для Руддера. - Держи.    - Ага. - Кивнул Домыч, аккуратно складывая записку пополам и отправляя её в карман рубахи. - Я побежал... а вы, мастер, прежде чем уйти, помойте посуду... пожалуйста.    - Эх, не дал мне почувствовать себя состоятельным человеком. - С улыбкой вздохнул Рид. Тролль хохотнул и почти моментально исчез из комнаты, словно и не было его здесь. Большой-то он большой, но шустры-ый!    Лоу покачал головой, в очередной раз отметив удивительную для такой туши ловкость, которую, к тому же, Домыч умудрялся успешно скрывать от жителей Спокойной, как и недюжинный ум. Шутка ли? Тролль, привычный к иероглифической письменности своего народа, освоил алфавит ниддера за какую-то жалкую декаду. Мало того, основы правописания тоже не стали для него проблемой. Конечно, писать пространные сочинения он сможет ещё не скоро, но и то, что есть сейчас, уже достойно уважения. А скорость, с которой он изучает всё связанное с работами в мастерской? Нет, разумеется, сейчас Рид не допустил бы его до самостоятельного ремонта любых устройств, но разобрать сломанный механизм, Домыч вполне способен, как и обнаружить поломку... не всякую, конечно, но... лиха беда начало? Такому помощнику и ученику стоит только порадоваться.    И Рид радовался... если бы ещё Домыч посуду после завтрака помыл, радости механика вообще не было бы предела. А так, пришлось возиться с этим делом самому. Хорошо ещё, что Домыч, явившись в мастерскую с утра, первым делом затопил печь, так что сейчас проблем с тёплой водой у Лоу не было.    Закончив с немногочисленными домашними делами, Рид застегнул тёплую, подбитую мехом жилетку, привычным движением нацепив оружейный пояс с больсенами, надел пальто и, схватив с полки перчатки и шляпу, вышел во двор. С каждым днём на Стиммане становилось всё холоднее, а Рид с некоторых пор очень не любил мороз, напоминавший бывшему техфеентригу о промороженных казармах лагеря для пленных.    Как и обещал Райнер Мидд, его супруга без всяких возражений позволила механику взять принадлежащий их семье транспорт, так что, вскоре Рид уже нагружал коляску инструментами из мастерской, которые, как он посчитал, могут понадобиться при сборке и ремонте крана, работоспособность которого, по плану работ, должна быть восстановлена в первую очередь. Нагрузив лёгкий экипаж железом, насколько это было возможно, Рид вывел её со двора, закрыл ворота и, забравшись на сиденье, хлопнул вожжами. Лошадь фыркнула, но послушно потянула коляску вверх по улице.       - Гюнтер, мне не нравится поведение твоего сына. Очень не нравится. - Судья отложил в сторону тлеющую трубку и уставился на сидящего напротив него собеседника. Гюнтер Бода ответил ему коротким взглядом и, вытянув руки к камину, у которого они грели свои старые кости, покачал головой.    - Он заботится о городе, судья. Так, как понимает. И ему не нравится то, во что основатели втягивают наших жителей. Можно ли его в этом упрекать? - Тихо проговорил отец главы городского совета и натужно заперхал.    - По-моему, его действия больше похожи на саботаж, а не на заботу о городе. - Дёрнул губой Одрик, откидываясь на высокую спинку кресла.    - Руперт, давай поговорим без экивоков. - Промокнув губы платком и убрав в карман покрасневший лоскут, с сипом вздохнул старик. - Цели основателей Спокойной и цели нынешних жителей расходятся кардинально. Сроки давности вышли, мы заберём свою часть ломмы и уйдём, а большинство молодёжи останется здесь, согласись?    - Как и договаривались. - Кивнул судья, со скрытой жалостью глядя на товарища. Сдал Бода, сильно сдал.    - А что, кроме их части добычи, мы оставим городу? - Спросил Гюнтер.    - К чему ты клонишь?    - Мы оставим кучу проблем, Руперт. Слухи о добыче ломмы на одной из речек Стиммана уже разошлись. Напомни мне, сколько неудачливых налётчиков уже моют на нём ломму, под присмотром нашей мокрохвостой пехоты?    - Шестьдесят восемь. - Протянул судья. - Так считаешь, они станут проблемой после завершения дела?    - Как будто я не знаю, что этот вопрос наш Руддер уже решил. - Фыркнул Гюнтер, но тут же посерьёзнел. - Нет, Руперт. Я говорю о том, что из-за слухов о богатом на ломму месте, расползшихся по архипелагу, срок следующего нападения исчисляется уже месяцами. И он не будет последним. Допустим, до полной выработки основного месторождения, мы отобьём один-два, пусть даже четыре налёта бандитов, но работы будут завершены... пехотинцы, как я помню, решили уйти все. И кто защитит город от пятого приступа?    - Вот вы как заговорили... - Прищурился Одрик. - А скажи мне, господин бывший эрстехлёйт, о чём думали люди твоего сынка, когда орали, что им "надоела власть стариков"? Мы пошли навстречу и согласились отдать управление островом в их руки, сразу по окончания дела. И даже пообещали убраться отсюда, чтобы не мешать молодёжи строить жизнь на Стиммане так, как они хотят. Какие проблемы?    - Кто тогда знал, что о ломме пронюхают шакалы? - Вздохнул Гюнтер. - И кто знал, что с нами уйдёт вся пехота?    - А твой сын надеялся, что его покой всю жизнь будут охранять лучшие волкодавы империи, да? - Усмехнулся Одрик. - На чужом горбу в небесные чертоги въехать решил? Зря. Он получит, что хотел, а как защищать взятое, пусть думает сам... и не плачется о тяжёлой доле. Глава совета, понимаешь.   

Глава 5. Неожиданные странности

   Да, орки и полуорки, это вам не шустро соображающий Домыч. Больше чем на исполнение простых указаний вроде: "принеси-подай-подержи-в сторону, идиот!", можно не рассчитывать. А хотелось бы, чтобы помощники были способны отличить накидной ключ от разводного. Впрочем, на то, чтобы восстановить работоспособность крана, хватило и того, что есть.    Рид вздохнул и, глянув на установленную у среза верхней площадки конструкцию, удовлетворённо кивнул. Теперь можно и в город вернуться. Следующим этапом должна стать сборка двух генераторов и паровиков, которые уже три дня лежат в мастерской, доставленные туда подчинёнными Руддера. И это хорошо! Полдекады на сухпайках и довольно посредственной готовке местного "шеф-повара", не доставили Риду большого удовольствия. Тратить же по два-три часа на дорогу до города и обратно каждый день, он посчитал расточительством, потому и провёл эти дни безвылазно на площадке, работая с утра до позднего вечера, и ночуя в одном из жилых домиков, поставленных здесь для проживания будущих добытчиков ломмы. Не то, чтобы выставленные городским советом сроки так уж поджимали, но хотелось закончить побыстрее с самой муторной частью работы, и Риду это удалось. Пять дней на починку и установку крана, даже с учётом помощи трёх силачей-орков, это достойный результат!    Теперь, дело за малым... весом в несколько тысяч кегг. Лоу уселся на скрипучее кожаное сиденье коляски, благодушно уступленной ему почтмистром до окончания ремонтных работ... "за совершенно мизерную плату в десять империалов"! Вожжи хлопнули по крупу лошади и та, тихо всхрапнув, потянула коляску по укатанной колее, прочь от оживающего на глазах прииска.    Температура на Стиммане опустилась до десяти рисок ниже нуля, и Рид теперь вынужден был вешать оружейный пояс с больсенами поверх пальто, поскольку любая попытка изобразить морского пехотинца с их вечно расстёгнутыми бушлатами, при гуляющих по острову холодных ветрах, грозила уложить в постель с инфлюэнцей, как минимум, на декаду, и никакое искусство врачевания не поможет скостить этот срок.    А быстрый доступ к оружию здесь необходим. С наступлением холодов, лесные хищники осмелели настолько, что не далее как вчера одному из будущих работников прииска, возвращавшемуся из Спокойной, пришлось отбиваться от совершенно сумасшедшей серой кошки, чуть не схарчившей бедолагу. Его спасло только появление пары "коллег", прибежавших на выстрел с прииска. Но вот саму кошку они так и не взяли. Ушла серая бестия, оставив на память о себе лишь пару кровавых пятнышек на снегу, изрядные рваные раны на руке несчастного полуорка, да расколотое ложе у выбитой из рук горе-охотника укороченной винтовки. И ведь было это недалеко отсюда... буквально в пятистах-шестистах стопах.    Рид невольно потянул носом воздух, не то чтобы это было обязательно, но почему-то так ему всегда было легче "прочуять" окружающую местность... и напрягся. Если не считать пылающего огня жизни везущей коляску лошади, то вокруг было пусто, но... где-то в отдалении, почти на самой границе чувствительности, бился маленький, но яркий костёр новой жизни, а рядом... рядом с ним отчётливо ощущалось морозное дыханье Запределья, опаляющее ещё один огонёк, тусклый, колеблющийся... гаснущий. Лоу остановил флегматично перебиравшую копытами лошадь и, убедившись, что рядом действительно никого нет, ни разумных, ни зверей, решительно спрыгнул наземь. Поправив кобуры, он накинул поводья на торчащий у самой дороги пенёк и, тяжело вздохнув, сошёл с колеи. Обогнув пару елей, Рид вышел на склон гольца и, недовольно покачав головой, двинулся вверх. Туда, где дрожали два огонька разумной жизни. Или неразумной? Да нет, звери ощущаются совершенно иначе...    Он нашёл их почти на самой вершине холма, в небольшой выемке среди заметённых снегом камней. Но людьми или нелюдью здесь и не пахло. Довольно большая, хотя и страшно худая, серая кошка лежала, привалившись спиной к огромному валуну, а у её брюха тихо и жалобно пищал чёрный меховой комок.    Кошка приоткрыла глаза и глянула на стоящего перед ней человека, сжимающего в руке револьвер... Взгляд животного, усталый и больной, скользнул по фигуре, замер на куске железа и... вдруг стал пустым, обречённым. Зверь шевельнул лапой, накрывая котёнка, подгребая пищащий комок под себя, а в следующий миг из глотки кошки вырвался рык. И оборвался на высокой ноте.    Рид охнул, неверяще глядя на животное, оцепенев на миг от того, что увидел и учуял. Ум, понимание... смирение перед неизбежным... и готовность защищать детёныша до самого конца. Сжимающая больсен, рука опустилась и револьвер перекочевал в кобуру. А потом, Лоу сделал то... что сделал.    Как обычно и бывает, простое решение несёт в себе не только положительные стороны, но и отрицательные. И запрет одной из граней магического искусства в этом смысле не стал исключением. Да, "запредельщики" опасны и пугают. Их силы неудобны и... порой, откровенно страшны. Не мощью даже, а своей разрушительной направленностью. Но есть в нём и другие стороны. Докторам-стихийникам остаётся лишь мечтать о том, что доступно любому "запредельщику" даже не получившему должного обучения, на интуитивном уровне. Удержать умирающего на пороге, дать время тому, чьи часы не просто сочтены, закончились, а сердце, этот маятник жизни, уже сделало свой последний удар. Доктора-стихийники могут лечить живых, но они бессильны перед смертью, "запредельщик" же способен преградить душе умирающего путь в Серые пределы, вернуть её обратно в тело... правда, лечить это самое тело, маги-запретники не в состоянии. Но ведь никто и не говорил, что они всемогущи, не так ли? Зато, если под рукой окажется толковый доктор-стихийник, то и этот вопрос решаем. Во многих случаях.    Опустившись на колени, молодой человек вытянул вперёд руки и, не обращая никакого внимания на тихое предупреждающее рычание странного животного, то и дело срывавшейся на болезненный стон, открылся Серым пределам. Замогильный ветер, старательно задувавший огонь жизни лежащей перед ним кошки, повинуясь воле заклинателя, закрутился невидимым смерчем, окутывая умирающее существо... создавая островок спокойствия внутри, позволяя затухающему огоньку воспрянуть, удержаться в израненном теле, вопреки всем законам природы.    Рык утих, глаза удивительной серой кошки подёрнулись белёсой плёнкой, а тело расслабилось. Вытащив из-под него не прекращающего пищать котёнка, Рид решительно сунул этот меховой комок себе за пазуху и, поднатужившись, закинул тело его матери на плечо. Удивительно лёгкое тело, надо заметить. Впрочем, кошка явно была истощена до предела. Странно, что она вообще могла столько прожить... в её-то состоянии. И перебитая передняя лапа была не единственной проблемой. Да, скорее всего, именно из-за этого ранения хищница не смогла охотиться и оголодала... и именно из-за него она рискнула напасть на единственного предположительно неповоротливого противника, давешнего полуорка, который и обеспечил ей вторую рану. Пулю в живот. Отсюда и малое количество крови на снегу, и нежелание пришедших на помощь полуорку обитателей прииска, преследовать кошку. Посчитали, что она получила лишь царапину, а охотиться на такого подранка, да в наступающей темноте... дело не столько безнадёжное, сколько опасное.    Все эти мысли крутились в голове Рида, пока он с великой осторожностью спускался с гольца, стараясь не поскользнуться на обледенелых каменных россыпях. Как бы то ни было, с трудом и матерком, но ему удалось добраться до дороги. Лошадь покосилась на ношу своего временного хозяина с явным неудовольствием и даже попыталась шарахнуться прочь от мощного запаха хищника, но Рид "придавил" её своей волей и кобылка тут же присмирела, благо, на такой фокус с неразумным зверьём, способен почти каждый одарённый. В той или иной мере.    Сгрузив свою ношу на сиденье коляски, механик распустил узел, которым завязал поводья, чтобы его транспорт не ушёл без хозяина и, усевшись рядом с истощённой, пребывающей в наведённом сне серой кошкой, тронул лошадь с места. Правда, позволять ей идти привычным "малым ходом", он не стал и погнал кобылку лёгкой рысью. Хотелось бы ещё быстрее, но на более скорый шаг, она, всё равно, не перешла бы, даже под угрозой смерти.    Сказать, что доктор Одрик был удивлён новым пациентом, значило бы сильно погрешить против истины. Доктор был в шоке, изумлении и ужасе, который плавно перешёл в негодование. Но Рид быстро пресёк фонтан возмущённого красноречия эскулапа, уверенно заявив, что животное хоть и одичало, но происхождения самого что ни на есть домашнего и он ручается за этот факт собственным именем... и полусотней империалов.    В доказательство, Рид совершенно спокойно погладил очнувшуюся, но смирно лежащую на столе кошку по голове... а та в ответ лизнула его руку, будто так и надо. Чуяла хищница, благодаря кому именно, она ещё жива. Вот только... голова кошки требовательно ткнулась лбом в ладонь Рида...    - Живой он, живой. - Успокаивающе проговорил Лоу, выудив из-за пазухи котёнка, и продемонстрировал заснувшего в тепле ребятёнка его матери. - Пока тебя доктор подлатает, я его покормлю.    Кошка успокоено опустила голову на стол и замерла.    - Видал я чудеса дрессировки, но такое... - Покачал головой доктор.    - Это у нас семейное. - С гордостью в голосе ответил Рид. И наигранности в этих словах не обнаружил бы даже самый ушлый следователь. - Батя, вон, на ферме южных лис держал, так они свою территорию от волков охраняли, куда там собакам! И ни разу даже цыплёнка на скотном дворе не тронули.    - Эльфийская кровь? - Поинтересовался Одрик, на что Лоу пожал плечами.    - Духи его знают. Может и есть капля-другая... - Ответил он.    - Ладно. Уговорил. - Доктор смёл со стола пять золотых монет и, позвонив в колокольчик, кивнул вошедшему помощнику. - Йохан, передай на кухню, чтобы согрели молока, налили его в миску и отдали йору Ридану, а сам подготовь кабинет, у нас есть работа.    Тот невозмутимо кивнул и вышел вон. А следом за ним на выход из комнаты нацелился и Рид.    - Э, нет, господин механик. А кошку вашу, кто в операционную понесёт? - Притормозил его доктор. Лоу пожал плечами и, взяв на руки хищницу, двинулся следом за доктором.    Четыре часа спустя, Одрик вышел из операционной и, устало взглянув на сидящего в холле у окна Рида, поглаживающего довольно урчащий клубок меха на своих коленях, хмыкнул.    - Закончили. Досталось зверюге, конечно... как в ней жизнь ещё держалась, непонятно. - Проговорил доктор, присаживаясь рядом и с любопытством поглядывая на чёрного котёнка, затеявшего ловить гладящую его руку. Толстые лапы били воздух, огромные тёмно-зелёные глаза с любопытством следили за каждым движением ладони, а кончик хвоста прямо-таки дрожал от азарта. Умилительное зрелище... если не знать, что через три-четыре года, этот "котик" наберёт вес под семьдесят кегг, и будет способен убить косулю одним точным ударом лапы.    - Так что, я могу забрать Рыську домой? - Спросил Рид. Доктор усмехнулся.    - Уже придумали для неё имя, да? Хм... конечно, забирайте. Но учтите, состояние у неё... в общем, хотя бы первые два-три дня кормить её чем-то кроме бульона, нельзя. Помрёт от заворота кишок. Да и потом... декаду-другую стоит подержать "пациентку" на протёртых продуктах.    - На каких? - Почесав затылок, спросил Рид. - Что-то я сомневаюсь, что она станет есть какую-нибудь кашу...    - Я составлю список и подготовлю необходимые лекарственные смеси. - Успокаивающе ответил доктор. - Счастье ваше, что во время обучения мне пришлось пройти курс ветеринарии, так что, с диетой вопросов не будет. Правда, лечить серых кошек мне не приходилось, но думаю, что отличия от обычных домашних мурлык, тут несущественны.    - Вы учились лечить домашних кошек? - Удивился Лоу.    - Ох, йор Ридан... вы бы знали, сколько имперских докторов начинали частную практику, как ветеринары. - Покачав головой, усмехнулся Одрик и, поймав взгляд собеседника, развёл руками. - Удивлены? Но в этом нет ничего странного. Выучиться на ветеринара куда дешевле, чем на целителя и не занимает столь много времени, а доход от практики вполне сравним. Люди и нелюди в городах очень привязаны к домашним питомцам и готовы платить за их лечение немалые деньги, позволяя тем самым ветеринарам копить на оплату дальнейшего обучения. Для многих небогатых студентов, это самый простой и верный путь. Так-то... Ладно, что-то я разболтался. Подождите четверть часа, пока я напишу список разрешённых продуктов для вашего питомца.    - Да, конечно. - Кивнул Рид, и доктор скрылся в приёмной.    Устроившийся на коленях механика, наевшийся и уставший от игр, котёнок уже было задремал, когда дверь приёмной громко хлопнула и вернувшийся в холл, Одрик отдал Риду небольшой, но густо исписанный листок бумаги.    - Вечером пришлите ко мне Домыча, я передам с ним микстуры и смеси, а с ними и рекомендации по приёму. - Проговорил доктор.    - Спасибо, йор Одрик. - Поднимаясь на ноги и пряча проснувшегося котёнка за пазухой, кивнул Рид. В этот же момент, из кабинета выглянул помощник и пригласил механика забрать "пациентку". Вот теперь можно и домой.    На то, чтобы понять, в чём заключается странность его питомцев, Риду понадобилось почти четыре декады. Немало, конечно, но ведь он не учился ни на доктора ни на ветеринара. Да и времени непосредственно на сами изыскания, у него за эти четыре декады было не так уж много. Работу-то никто не отменял, так что возиться с серой Рыськой и её отпрыском, Лоу мог только по вечерам. Эти серые кошки, действительно, сильно отличались от обычных животных. Они определённо умнее, а в огне их жизни отчётливо ощущается дыхание Запределья. Отчётливо для Рида.    Вряд ли любой другой одарённый сможет распознать этот "аромат" но, рыбак рыбака, как говорится... И возможное объяснение такой странности, могло быть только одно. Точнее, два, но выведение породы каким-то древним химерологом, можно отмести, поскольку это не объясняет разумности кошек, чрезмерной для животных. Да, в прежние времена среди некоторых магов, особенно эльфийских, была распространена эта ветвь искусства, но даже искуснейшие из долгоживущих химерологов, обладавших огромными запасами времени и сил, не смогли уйти дальше создания существ, "заговоренных", как это называлось, на беспрекословное подчинение. Ни о какой разумности и свободе воли, там и речи не шло, только безусловная верность хозяину и чёткое выполнение заложенных приказов, простых и коротких. Тогда как Рыська и её сын показывали просто-таки удивительную разумность и понимание. Конечно, понимают они не речь, а лишь мысленный посыл, но и это уже недостижимый уровень для химер. Так что, вывод может быть только один: влияние синей ломмы.    Но лишь от одной этой мысли, Рида передёрнуло. Это, каких же размеров должно быть "месторождение", чтобы эманации Запределья смогли ТАК повлиять на жизнь?! Тут, пожалуй, речь уже идёт не о сотнях кегг и тоннах, а о десятках тонн, как минимум! И какой же ритуал нужно было провести, чтобы получить такой результат?!    Возможен, конечно, вариант, что разум Рыськи и её сына, лишь следствие ошибки её родителей, выбравших для выращивания потомства место близкое к выходу на поверхность пласта ломмы, и это... успокаивает. Впрочем, так или иначе, но предположение обязательно нужно проверить. Иначе, в окрестностях прииска разработчиков могут ждать большие неприятные сюрпризы. Рыська-то, не единственный обитатель тех мест. Думать же о том, что может сотворить не в меру умный медведь, чьи предки изрядно "нажрались" эманаций синей ломмы, Риду совсем не хотелось.    Но поход с Рыськой в места её прежнего обитания, для проверки идеи, пришлось отложить, хотя Лоу ни на секунду не сомневался, что кошка легко поймёт, чего он от неё хочет и проведёт к нужному месту. Но... время, где взять время?    Работа над городским заказом совершенно не оставляла механику возможности для долгих прогулок по окрестностям, да и сама серая кошка, несмотря на быстрые темпы выздоровления, всё же ещё недостаточно окрепла, чтобы совершать даже короткие переходы по лесам и кручам Стиммана. Хотя, уже через две декады после операции, она стала выползать во двор мастерской, чтобы следить за своим любопытным отпрыском, моментально освоившимся в незнакомой обстановке и норовившим сунуть свой любопытный нос во все углы и дыры.    Рыська, устроившись на подстилке, специально для неё притащенной откуда-то Домычем, наблюдала за носящимся по двору Хвостуном, как назвал котёнка Рид, за длинный пушистый хвост, а зачастившие в гости к механику, горожане с интересом наблюдали за самой серой кошкой. Появление в городе двух хищников наделало немало шума, и даже встречи "сетта-клуба" не обходились без обсуждения этой новости.    А вот кто совершенно не был удивлён прибавлением в хозяйстве, так это тролль. Едва Рид притащил новых питомцев домой, Домыч глянул в глаза Рысе, ткнул толстым пальцем в пузо котёнка и, потерев укушенную шустрым меховым комком фалангу, довольно ухмыльнулся.    - Совсем как наши барсы. - Проговорил тролль, заметив интерес с которым Рид наблюдал за их знакомством. Оказывается, у горных троллей тоже были свои домашние любимцы... А если учесть разницу в габаритах, то кто ещё кроме водящихся среди горных склонов и ущелий снежных барсов, мог подойти троллям на эту роль? В общем, Домыч отнёсся к оригинальным питомцам без особых эмоций. Привычное дело, подумаешь...    Воспоминания Рида прервал карабкающийся по его ноге Хвостун, активно цепляющийся острыми когтями за жёсткую саржевую ткань брюк. Урча, котёнок упорно полз вверх. Лоу подхватил за шкирку неугомонного, изрядно потяжелевшего за прошедшие четыре декады зверя и тот тут же обвис, полуприкрыв зелёные глаза. Водрузив его на колени, Рид погладил пока ещё мягкую и пушистую чёрную шерсть котёнка и вновь вернулся к документам на генератор, от чтения которых отвлёкся четверть часа назад, чтобы дать отдохнуть уставшим от мелкого убористого текста глазам. Этот генератор был последним устройством из той кучи устройств и механизмов, что Лоу получил на складе прииска. И последний находившийся в процессе сборки в его мастерской. Рид не хотел, чтобы после пробного включения его пришлось перебирать по узлам, тем более, что конкретно этот механизм, почти полностью собирал Домыч, правда, под надзором мастера, и именно поэтому сам Рид сейчас возился с инструкцией, проверяя себя, тролля и их общие действия.    Следующим утром сборка была завершена, и генератор подключили к оставленной во дворе мастерской специально для этой цели паровой машине. Вот она запыхтела, уверенно выходя на рабочий режим, закрутился маховик, раскручивая зажужжавший плоский ремень, а следом заработал и генератор.    Проверочный двухчасовой прогон прошёл без сучка без задоринки, так что по её завершении, Домыч сверкал словно свежеотчеканенный червонец, который он тут же и получил от довольного испытанием мастера, в качестве премии. Благо, нужды в деньгах Рид сейчас не испытывал. Сказались и заказы горожан и честность городского совета, оплатившего прежние работы без проволочек и задержек.    Набросав короткую записку, Лоу отослал своего помощника к Руддеру, а сам отправился на прогулку к морю. С некоторых пор он полюбил гулять по небольшому песчаному пляжу в сопровождении вальяжно вышагивающей рядом Рыськи и её вечно носящегося кругами неугомонного отпрыска. Кошка недовольно жмурилась и встряхивалась каждый раз, когда на её жёсткую серую шкуру попадали капли солёной воды сорванные холодным ветром с белопенных гребней волн, но упрямо продолжала идти рядом с Ридом, оставляя в припорошенном снегом песке глубокие отпечатки тяжёлых лап, и искоса посматривая в сторону Хвостуна, то и дело пытающегося поиграть с облизывающими берег холодными волнами, и тут же отпрыгивающего назад, когда очередная порция воды окатывала его лапы. В этом случае, Хвостун недовольно шипел на ни в чём не повинное море и, отряхнув намоченные в солёной и холоднющей воде лапы, срывался вперёд, чтобы догнать и обогнать медленно идущую мать и её спутника. А уж его охота за снежными крабами вызывала не только улыбку у Рида, но и насмешливое фырканье Рыськи. В общем, отдых и есть отдых...    С прогулки они вернулись как нельзя более вовремя. Несмотря на то, что уже давно подошло обеденное время, во дворе мастерской за распахнутыми воротами царила деловая суета. Один из тракторов, починенных Ридом в качестве своеобразного экзамена на профпригодность устроенного ему городским советом, пыхтел, время от времени со свистом стравливая излишнее давление, а Домыч и пара ребят из шахтной команды Руддера, с натугой грузили на низкий прицеп паровую машину и генератор. Заметив входящего в ворота Рида, оба полуорка приветственно кивнули, но тут же напряглись, увидев идущих за ним следом кошку с котёнком. Один из подчинённых Руддера автоматически схватился за предплечье... Совпадение, однако. Кажется, встретились недавние противники.    В отличие от занервничавшего полуорка, Рыська даже ухом не повела, только отвесила погнавшемуся за её хвостом котёнку лёгкий подзатыльник и, гордо прошла мимо своей несостоявшейся добычи.    Оказавшись на веранде, Рыська одним шлепком загнала сына в открытую ею же дверь, ведущую в домашнюю часть мастерской, а сама разлеглась на подстилке, и с видом королевы на троне, принялась наблюдать за вернувшимися к погрузочным работам подчинёнными Руддера, нет-нет, да косившими настороженными взглядами в её сторону.    Мешать работе Рид не стал и ушёл следом за Хвостуном в дом. Загремели миски-плошки, и котёнок тут же принялся вертеться под ногами хозяина, в ожидании еды. Молоко и прочие детские радости остались для него в прошлом и вот уже почти полторы декады, Хвостун питался по-взрослому, сырым мясом и требухой. Впрочем, последняя ему доставалась только в том случае, если мать решала, что сын вёл себя хорошо, и оставляла ему кусок-другой деликатеса... ну, с их точки зрения.    За вознёй кошек Рид всегда следил с интересом. Может быть, ему просто кажется, но с появлением в мастерской этой парочки, жилище стало куда более уютным и, как бы неожиданно это не звучало, наконец, начало ассоциироваться с домом, своим местом, куда хочется вернуться, невзирая на то, сколько ты отсутствовал и где был. Очень необычное чувство для Рида, лишённого такого удовольствия с момента изгнания из замка Лоу. Да и вернись он сейчас туда, вряд ли, почувствовал бы то же самое, что ощущал, открывая скрипучую, сбитую из тяжёлых лиственничных плах, входную дверь этого бревенчатого дома, выстроенного на отшибе у мелкого городка, затерявшегося на самой окраине Империи.    Пока Рид занимался кормлением своих зверей, Домыч с полуорками закончили погрузку и трактор, запыхтев ещё громче, вытащил прицеп на улицу. Хлопнули ворота, прогрохотал засов и вскоре на веранде послышался скрип досок. Ходит-то Домыч почти бесшумно, но рассохшееся дерево под его ногами скрипит немилосердно. Полторы сотни кегг, что тут ещё скажешь...    - Мастер, Руддер велел передать, что завтра будет ждать вас у склада в полдень. - Проговорил тролль, потихоньку оттесняя Рида от печи. Обязанности повара, изрядно поднаторевший в этом деле, Домыч не отдаст никому. То есть, любые попытки Лоу приготовить обед или ужин после долгого рабочего дня, он старательно пресекает на корню.    - О, спасибо. - Откочевав к обеденному столу и налив себе горячего чайного взвара, откликнулся Рид. А вот грохочущий посудой, тролль отчего-то замялся. - Ты что-то хотел спросить?    - Да... нет... - Домыч почесал затылок и, вздохнув, решительно произнёс. - Мастер Ридан, а можно мне с вами?    - В смысле? - Не понял тот.    - Ну, работать на складах общественной шахты... - Пояснил тролль и, заметив, как Лоу покачал головой, сник.    - Домыч, это не моя прихоть. Руддер поставил обязательное условие, что работать на его складах я буду лично. И только если не буду успевать к сроку, или для ремонта понадобятся станки мастерской, можно будет привезти сломанное сюда. Тут я ничего не могу поделать, хотя поверь, я бы лучше взял с собой тебя, чем продолжал работу с его косорукими подчинёнными, ни девола не соображающими в механике.    После этих слов, тролль повеселел и ещё шустрее завозился у печи. Рид даже головой покачал.    - Ты трудоголик, Домыч. - Со вздохом констатировал Лоу.    - Так ведь, скучно без дела сидеть. Был бы хоть один паромобиль, можно было бы по окрестностям покататься, а так... - Ответил Домыч, пожимая плечами. Да уж, если и была вещь, которая нравилась троллю больше, чем возня с железом и кулинария, то только вождение. Наблюдать за Домычем, с широченной улыбкой на полускрытой очками-консервами физиономии, гонявшим на испытании отремонтированных малых паровозов, было забавно, да...    Как и потребовал Руддер, к полудню следующего дня, Рид был у складов на прииске, и не один. Едва одолженная им в очередной раз у Мидда, коляска остановилась на утоптанной площадке, среди гомона суетящихся вокруг шахтёров, с мягкого сиденья на мёрзлую землю спрыгнула Рыська. Оглядевшись по сторонам, она дождалась, пока Рид окажется рядом и последовала за ним, прямиком к стоящему у спуска в выработку, Руддеру.    - А, мастер Ридан. - Управляющий отвёл взгляд от суетящихся на нижней площадке подчинённых и, отхлебнув из своей "неиссякаемой" фляжки добрый глоток джина, кивнул в сторону сидящей у ног механика, серой кошки. - Решил выгулять своих питомцев?    - Только старшую, йор Руд. - Улыбнулся в ответ Лоу. - Младший слишком любопытен. Ещё придавят чем, ненароком.    - Тоже верно. - Задумчиво проговорил, явно пребывающий где-то "не здесь", Руддер. Но тут же встрепенулся. - Да, я почему вас позвал... хотите взглянуть, ради чего был затеян весь этот... балаган?    - Не откажусь. - Протянул Рид, хотя и был удивлён этим предложением. Ну, что может быть интересного в шахтах?    - Тогда, идёмте. - Резко кивнул бывший командир морской пехоты и, мельком глянув на внимательно следящую за их беседой серую кошку, добавил, - Можете взять её с собой, в штреки мы всё равно спускаться не будем.    Рид кивнул и двинулся следом за направившимся к спуску на нижнюю площадку, полуорком. А вот и тот самый сарай, что закрывает вход в шах... Руддер одним движением сдвинул в сторону закрывающий проход деревянный щит, и Лоу длинно выругался. Нет здесь никаких шахт. Не было и не будет. Зато есть каменные ворота... очень древние, украшенные затейливой резьбой, ворота. Вляпался.       Твидвельдлёйт - второй лейтенант (армейское офийерское звание в Империи). Порядок офицерских званий по возрастающей: феентриг, твидвельдлёйт, эрствельдлёйт, вельдкапитан, вельдмайр, твидвельдколонел, эрствельдколонел, вельдмайргенераал, вельдлёйтгенераал, генераал. При обращении, приставка "вельд" иногда опускается, но в официальной обстановке и в письме, подобное упрощение не допускается.    Шпиис (сокращение от вельдшпиис) - унтерофицерское армейское звание в Империи. Порядок унтерофицерских званий по возрастающей: вельдкапраал, твидвельдшпиис, эрствельдшпиис, вельдмайршпиис.    ОДЭ (сокр.) - Оперативная десантная эскадра.    Техфеентриг - младшее инженер-офицерское звание в Императорской армии и Воздушном Флоте.    Окка - восьмой день декады, первый из трёх выходных. Дни декады по порядку, с первого по десятый: прима, дуата, трея, кварра, квинта, сесста, сетта, окка, нунна, декка.    Стопа - мера длины, соответствующая 0,3 метрического стандарта (метр, сокр.: м.). Перст - мера длины, соотвествующая 0,0254 метрического стандарта.    Кварта - мера объёма, составляет четверть имперского галлона, вмещающего восемь либр или 231 кубический перст воды при температуре в 4 риски от точки замерзания.    Либра - единица измерения массы, соответствует 0,453 метрического стандарта (кегг, сокр.: мк.).    Ниддер - название языка, общего для Империи и Северного Союза.    Эрстехлёйт - первый лейтенант инженерной службы (звание в Имперском флоте)                           

43

                 

Связаться с программистом сайта.

Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"


Закрыть ... [X]

Гостевой дом Диалог - цены 2018, пос. Джемете, ул Горка для ванной своими руками

Как сделать рамы для веранды самому Как сделать рамы для веранды самому Как сделать рамы для веранды самому Как сделать рамы для веранды самому Как сделать рамы для веранды самому Как сделать рамы для веранды самому